Angst und Abscheu kehren in Tech-Start-ups zurück

Start-up-Arbeiter kamen ins Jahr 2022 und erwarteten ein weiteres Jahr mit geldgierigen Börsengängen. Dann brach der Aktienmarkt ein, Russland marschierte in die Ukraine ein, aufgeblähte Inflation, und die Zinsen stiegen. Anstatt an die Börse zu gehen, begannen Start-ups, Kosten zu sparen und Mitarbeiter zu entlassen.

Die Leute fingen auch an, ihre Start-up-Aktien abzustoßen.

Die Zahl der Personen und Gruppen, die versuchen, ihre Start-up-Anteile abzustoßen, hat sich in den ersten drei Monaten des Jahres gegenüber Ende letzten Jahres verdoppelt, sagte Phil Haslett, ein Gründer von EquityZen, das Privatunternehmen und ihren Mitarbeitern hilft, ihre Aktien zu verkaufen. Die Aktienkurse einiger milliardenschwerer Start-ups, bekannt als „Einhörner“, seien in den letzten Monaten um 22 bis 44 Prozent eingebrochen, sagte er.

„Es ist der erste anhaltende Rückzug auf dem Markt, den die Menschen seit 10 Jahren zu Recht gesehen haben“, sagte er.

Das ist ein Zeichen dafür, wie die Leichtgeld-Überschwänglichkeit der Start-up-Welt des letzten Jahrzehnts ist verblasst. Jeden Tag prallen Warnungen vor einem bevorstehenden Abschwung in den sozialen Medien zwischen Schlagzeilen über eine weitere Runde des Stellenabbaus bei Start-ups ab. Und was einst als sicherer Weg zu immensem Reichtum galt – der Besitz von Start-up-Aktien – wird heute als Belastung angesehen.

Die Wende war schnell. In den ersten drei Monaten des Jahres fiel die Risikofinanzierung in den Vereinigten Staaten gegenüber dem Vorjahr um 8 Prozent auf 71 Milliarden US-Dollar, laut PitchBook, das die Finanzierung verfolgt. Seit Anfang des Jahres haben im Vergleich dazu mindestens 55 Technologieunternehmen Entlassungen angekündigt oder geschlossen 25 letztes Jahr um diese Zeit, laut Layoffs.fyi, das Entlassungen überwacht. Und IPOs, die Hauptmethode, mit der Start-ups Geld verdienen, brachen laut Renaissance Capital, das auf IPOs folgt, am 4. Mai gegenüber dem Vorjahr um 80 Prozent ein

Letzte Woche kam Cameo, eine Promi-App zum Ausrufen; On Deck, ein Karrieredienstleistungsunternehmen; und MainStreet, ein Finanztechnologie-Startup, haben alle mindestens 20 Prozent ihrer Mitarbeiter entlassen. Fast, ein Zahlungs-Startup und Halcyon Gesundheit, ein Online-Gesundheitsdienstleister, wurde im letzten Monat abrupt geschlossen. Und der Lebensmittellieferdienst Instacart, eines der am meisten geschätzten Start-ups seiner Generation, senkte seine Bewertung auf 24 Milliarden US-Dollar im März von 40 Milliarden US-Dollar im letzten Jahr.

„Alles, was in den letzten zwei Jahren wahr war, ist plötzlich nicht mehr wahr“, sagte Mathias Schilling, Risikokapitalgeber bei Headline. „Wachstum um jeden Preis reicht nicht mehr.“

Der Start-up-Markt hat in den letzten zehn Jahren ähnliche Momente der Angst und Panik überstanden. Jedes Mal, der Markt kam zurück und stellte Rekorde auf. Und es gibt viel Geld, um verlustbehaftete Unternehmen über Wasser zu halten: Laut PitchBook haben Risikokapitalfonds im vergangenen Jahr eine Rekordsumme von 131 Milliarden US-Dollar aufgebracht.

Aber was jetzt anders ist, ist ein Zusammenprall beunruhigender wirtschaftlicher Kräfte, kombiniert mit dem Gefühl, dass das hektische Verhalten der Start-up-Welt in den letzten Jahren zur Rechenschaft gezogen werden muss. Eine jahrzehntelange Niedrigzinsphase, die es Investoren ermöglichte, größere Risiken bei wachstumsstarken Start-ups einzugehen, ist vorbei. Der Krieg in der Ukraine verursacht unvorhersehbare makroökonomische Wellen. Es ist unwahrscheinlich, dass die Inflation in absehbarer Zeit nachlässt. Sogar die großen Technologieunternehmen geraten ins Stocken, wobei die Aktien von Amazon und Netflix unter ihr Niveau vor der Pandemie fallen.

„Von all den Zeiten, in denen wir gesagt haben, dass es sich wie eine Blase anfühlt, denke ich, dass dieses Mal etwas anders ist“, sagte Albert Wenger, ein Investor bei Union Square Ventures.

In den sozialen Medien haben Investoren und Gründer einen stetigen Paukenschlag dramatischer Warnungen herausgegeben und negative Stimmungen mit denen von verglichen der Dotcom-Crash der frühen 2000er Jahre und betont, dass ein Pullback „real“ ist.

Sogar Bill Gurley, ein Risikokapitalinvestor aus dem Silicon Valley, der es in den letzten zehn Jahren so leid war, Start-ups vor sprudelndem Verhalten zu warnen, dass er gab auf, ist zu alter Form zurückgekehrt. „Der Prozess des ‚Verlernens’ könnte für viele schmerzhaft, überraschend und beunruhigend sein“, er schrieb Im April.

Die Ungewissheit hat dazu geführt, dass einige Risikokapitalfirmen die Geschäftsabwicklung unterbrechen. D1 Capital Partners, das im vergangenen Jahr an rund 70 Start-up-Deals beteiligt war, teilte den Gründern in diesem Jahr mit, dass es sechs Monate lang keine neuen Investitionen getätigt habe. Die Firma sagte, dass alle angekündigten Geschäfte vor dem Moratorium abgeschlossen worden seien, sagten zwei Personen mit Kenntnis der Situation, die sich weigerten, identifiziert zu werden, weil sie nicht befugt waren, zu Protokoll zu sprechen.

Andere Venture-Firmen haben den Wert ihrer Beteiligungen gesenkt, um mit dem fallenden Aktienmarkt Schritt zu halten. Sheel Mohnot, ein Investor bei Better Tomorrow Ventures, sagte, seine Firma habe kürzlich die Bewertungen von sieben von 88 Start-ups gesenkt, in die sie investiert habe, so stark wie nie zuvor in einem Quartal. Die Verschiebung war stark im Vergleich zu vor ein paar Monaten, als die Investoren es waren bettelnde Gründer mehr Geld zu nehmen und es auszugeben, um noch schneller zu wachsen.

Diese Tatsache sei bei einigen Unternehmern noch nicht angekommen, sagte Herr Mohnot. „Die Leute erkennen das Ausmaß der Veränderungen nicht“, sagte er.

Unternehmer erleben Schleudertrauma. Knock, ein Start-up-Unternehmen für den Kauf von Eigenheimen in Austin, Texas, erweiterte seine Geschäftstätigkeit von 14 auf 75 Städte im Jahr 2021. Das Unternehmen plante, über eine Special Purpose Acquisition Company (SPAC) an die Börse zu gehen und es mit 2 Milliarden US-Dollar zu bewerten. Aber als der Aktienmarkt im Laufe des Sommers felsig wurde, stornierte Knock diese Pläne und unterhielt ein Angebot, sich an ein größeres Unternehmen zu verkaufen, das es nicht offenlegen wollte.

Im Dezember fiel der Aktienkurs des Käufers um die Hälfte und beendete auch diesen Deal. Knock sammelte schließlich im März 70 Millionen US-Dollar von seinen bestehenden Investoren ein, entließ fast die Hälfte seiner 250 Mitarbeiter und fügte Schulden in Höhe von 150 Millionen US-Dollar hinzu, was einen Wert von etwas mehr als 1 Milliarde US-Dollar hatte.

Während des ganzen Achterbahnjahres wuchs das Geschäft von Knock weiter, sagte Sean Black, der Gründer und Geschäftsführer. Aber vielen der Investoren, die er ansprach, war das egal.

„Es ist für ein Unternehmen frustrierend zu wissen, dass man es kaputt macht, aber sie reagieren einfach auf das, was der Ticker heute sagt“, sagte er. „Sie haben diese erstaunliche Geschichte, dieses erstaunliche Wachstum, und Sie können dieser Marktdynamik nicht widerstehen.“

Herr Black sagte seine Erfahrung war nicht einzigartig. „Jeder macht das leise, peinlich, beschämend durch und ist nicht bereit, darüber zu sprechen“, sagte er.

Matt Birnbaum, Head of Talent bei der Risikokapitalgesellschaft Pear VC, sagte, Unternehmen müssten die Erwartungen der Arbeitnehmer in Bezug auf den Wert ihrer Start-up-Aktien sorgfältig verwalten. Er sagte einigen ein böses Erwachen voraus.

„Wenn Sie 35 oder jünger in der Technologiebranche sind, haben Sie wahrscheinlich noch nie einen rückläufigen Markt gesehen“, sagte er. „Das, woran Sie gewöhnt sind, ist Ihr gesamtes Berufsleben lang in Ordnung.“

Start-ups, die inmitten der Höchststände der letzten zwei Jahre an die Börse gingen, werden an der Börse verprügelt, noch mehr als der gesamte Technologiesektor. Die Aktien von Coinbase, der Kryptowährungsbörse, sind seit ihrem Debüt im April letzten Jahres um 81 Prozent gefallen. Robinhood, die Aktienhandels-App, die während der Pandemie ein explosives Wachstum verzeichnete, wird 75 Prozent unter ihrem IPO-Preis gehandelt. Letzten Monat, das Unternehmen 9 Prozent der Belegschaft entlassendie übereifriges „Hyperwachstum“ beschuldigt.

SPACs, die a trendiger Weg für sehr junge Unternehmen, die in den letzten Jahren an die Börse gingen, haben so schlecht abgeschnitten, dass einige jetzt wieder privat werden. SOC Telemed, ein Start-up-Unternehmen für Online-Gesundheitspflege, ging 2020 mit einem solchen Fahrzeug an die Börse und bewertete es mit 720 Millionen US-Dollar. Im Februar kaufte Patient Square Capital, eine Investmentfirma, es für rund 225 Millionen Dollar, ein Rabatt von 70 Prozent.

Anderen droht das Geld auszugehen. Canoo, ein Elektrofahrzeugunternehmen, das Ende 2020 an die Börse ging, genannt am Dienstag, dass es „erhebliche Zweifel“ an seiner Fähigkeit hatte, im Geschäft zu bleiben.

Blend Labs, ein Finanztechnologie-Start-up mit Schwerpunkt auf Hypotheken, war auf dem Privatmarkt 3 Milliarden US-Dollar wert. Seit dem Börsengang im vergangenen Jahr ist sein Wert auf eine Milliarde Dollar gesunken. Letzten Monat sagte es, es würde 200 Arbeiter oder etwa 10 Prozent seiner Belegschaft abbauen.

Tim Mayopoulos, Präsident von Blend, machte die zyklische Natur des Hypothekengeschäfts und den starken Rückgang der Refinanzierungen, der mit steigenden Zinssätzen einhergeht, verantwortlich.

„Wir prüfen alle unsere Ausgaben“, sagte er. „Cash-verbrennende Unternehmen mit hohem Wachstum sind aus Sicht der Anlegerstimmung eindeutig nicht dafür.“

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