Ben Bernanke sieht „Stagflation“ voraus

Ben Bernanke steht eines Morgens in seiner Küche in Washington, DC, und trinkt ein Glas leicht aromatisiertes Wasser. Er trägt einen grauen Anzug, ein Button-Down-Hemd, keine Krawatte und ein Paar Laufschuhe von Brooks. Er scheint weit entfernt von seiner Zeit bei der Federal Reserve zu sein, wo er acht Jahre lang Vorsitzender war, was – bis vor kurzem – als der prekärste finanzielle Moment des letzten halben Jahrhunderts galt.

Aber die Coronavirus-Pandemie und ihre wirtschaftlichen Auswirkungen – der Beschäftigungsrückgang über Nacht, gepaart mit einer in der Geschichte noch nie da gewesenen Geldspritze und jetzt scheinbar einer galoppierenden Inflation – haben Herrn Bernanke zum Nachdenken gebracht. Und schreiben. Herr Bernanke befand sich in einer Art selbst auferlegter Quarantäne und schrieb an einem Buch mit dem Titel „21st Century Monetary Policy: The Federal Reserve From the Great Inflation to Covid-19“, das am Dienstag veröffentlicht wird.

Herr Bernanke beschreibt das Buch als „akademisch“, aber in diesem besonderen Moment kann es ein einzigartig praktisches Buch sein, da die Öffentlichkeit versucht, die Befugnisse der Federal Reserve und des Kongresses besser zu verstehen, um unsere Wirtschaft inmitten einer Lieferkette zu entlasten oder zu verlangsamen Crunch und himmelhohe Nachfrage. Das Buch des ehemaligen Vorsitzenden selbst ist ein Beispiel für die Gegenströmungen, die sich in unserer Wirtschaft abspielen: „Angesichts von Unterbrechungen in der Lieferkette dauerte es sechs Monate, bis dieses Buch vom endgültigen Manuskript bis zum Erscheinen im Laden erhältlich war“, sagte er.

Herr Bernanke, der das Buch schrieb, „als sich herausstellte, dass ich nicht viel reisen würde und dass wir für eine Weile zu Hause waren“, in den frühen Tagen der Pandemie, liefert eine Geschichte der Federal Reserve – seine eigene Seine Abschlussarbeit befasste sich mit dem Crash von 1929 und seinen Folgen, die seiner Meinung nach wertvolle Lehren für seine Reaktion auf die Rezession im Jahr 2008 lieferten. Sein Fokus liegt diesmal jedoch nicht auf 2008, sondern auf den 1970er Jahren, die seiner Meinung nach am nächsten liegen analog zu dem, was in der heutigen Wirtschaft passiert und was als nächstes passieren könnte.

Er hofft, dass Jay Powell, der derzeitige Vorsitzende der US-Notenbank, dazu beitragen kann, die Inflation zu zähmen, ohne die extremen Maßnahmen ergreifen zu müssen, die der ehemalige Fed-Vorsitzende hat Paul Volcker in den 1970er Jahren tat oder die Wirtschaft in eine Rezession schickte.

Aber er weist auch darauf hin, dass es möglich ist, dass der Nation eine Zeit der „Stagflation“ bevorsteht, ein Wort, das laut Herrn Bernanke in den 1970er Jahren erfunden wurde.

„Selbst unter dem günstigen Szenario sollten wir eine sich verlangsamende Wirtschaft haben“, sagte er. „Und die Inflation ist immer noch zu hoch, geht aber zurück. Es sollte also in den nächsten ein oder zwei Jahren eine Phase geben, in der das Wachstum gering ist, die Arbeitslosigkeit zumindest ein wenig gestiegen ist und die Inflation immer noch hoch ist“, prognostizierte er. „Man könnte das also Stagflation nennen.“

Er ist sich besonders bewusst, dass eine galoppierende Inflation schnell zu einem politischen Thema werden kann – womöglich die Federal Reserve ins Fadenkreuz der Öffentlichkeit rückend – auf eine Weise, die selbst Arbeitslosigkeit nicht hervorruft. „Der Unterschied zwischen Inflation und Arbeitslosigkeit besteht darin, dass die Inflation jeden betrifft“, sagte er. „Arbeitslosigkeit betrifft einige Menschen sehr, aber die meisten Menschen reagieren nicht allzu sehr auf Arbeitslosigkeit, weil sie nicht persönlich arbeitslos sind. Die Inflation hat gesellschaftliche Auswirkungen.“

Sein Fokus liegt dieses Mal jedoch nicht auf 2008, sondern darauf, wie die Federal Reserve in mehr als einem Jahrhundert auf verschiedene Wirtschaftsszenarien reagiert hat, und führt die Leser durch die Zügel verschiedener Fed-Vorsitzender wie Alan Greenspan. Die Leser werden sich wahrscheinlich besonders auf Mr. Bernakes Analyse der 1970er Jahre konzentrieren, die er möglicherweise am ehesten mit dem vergleichbar macht, was in der heutigen Wirtschaft passiert.

Herr Bernanke scheint etwas besorgt über die Glaubwürdigkeit der Federal Reserve im öffentlichen Bewusstsein zu sein, insbesondere angesichts des aggressiven Ansatzes, den er 2008 verfolgte und den Herr Powell während der Pandemie fortsetzte. „Ich hatte dieses Fantasiegespräch zwischen Jay Powell und William McChesney Martin in meinem Kopf, bei dem ich denke, Martin hätte wahrscheinlich einen Schlaganfall oder so etwas gehabt, weil die intervenierenden Stühle verschiedene Dinge getan haben“, sagte er und bezog sich auf Mr. Martin Vorsitzender der Federal Reserve von 1951 bis 1970.

In dem Buch diskutiert Herr Bernanke, wie er versuchte, das Ansehen der Unabhängigkeit der Federal Reserve zu verbessern, indem er sie transparenter machte, einschließlich der Abhaltung von Pressekonferenzen. „Im Alltag beurteilen wir die Glaubwürdigkeit von Versprechen eher nach dem Ruf der Versprechenden als nach den genauen Worten, die sie verwenden“, sagte er. „Dasselbe Prinzip gilt für Zentralbankversprechen. Die Glaubwürdigkeit der Zentralbank hängt zum Teil vom persönlichen Ruf und den Kommunikationsfähigkeiten der wichtigsten politischen Entscheidungsträger ab, aber da die politischen Entscheidungsträger sich selbst oder ihre Nachfolger nicht unwiderruflich binden können, ist auch der institutionelle Ruf wichtig. Aufgrund von Bedenken hinsichtlich des institutionellen Rufs haben politische Entscheidungsträger einen Anreiz, Versprechen einzuhalten, selbst die ihrer Vorgänger.“

Herr Bernanke verließ die Fed 2014 als Vorsitzender, ist aber in Washington geblieben, wo er Fellow bei der Brookings Institution und Senior Advisor der Investmentfirma Pimco ist. Er sagte, er ziehe es vor, nicht die Entscheidungen treffen zu müssen, mit denen Mr. Powell jetzt konfrontiert ist, oder die stundenlangen Kongressaussagen zu ertragen, in denen seine Entscheidungen in Frage gestellt wurden.

Stattdessen zieht er es vor, mit einer leichten Distanz und der Fähigkeit, über politische Themen zu sprechen, die er früher gemieden hat, über die Rolle nachzudenken.

Auf die Frage, ob er glaubt, dass Studentenschulden erlassen werden sollten, ist seine typische Pause verschwunden: „Es wäre sehr unfair, sie zu streichen. Viele der Menschen, die große Mengen an Studentenschulden haben, sind Berufstätige, die in ihrem Leben viel Geld verdienen werden. Warum sollten wir sie beispielsweise jemandem vorziehen, der nicht aufs College gegangen ist?“

Oder was ist, wenn die Federal Reserve ihr Inflationsziel ändert? Auch keine Pause. „Inflationsziele sollten nicht als kurzfristiges Instrument verwendet werden, wissen Sie? Wenn Sie das Inflationsziel für kurzfristige Zwecke auf 3 Prozent anheben, warum dann nicht 4 Prozent, oder warum nicht 3,5 Prozent, oder warum nicht eine Bandbreite schaffen, oder was auch immer?“

Die gute Nachricht ist, dass Herr Bernanke sich keine Sorgen über eine Krise im Stil von 2008 macht. Er ist besorgt über die Immobilienpreise und sagt, sie seien „in den letzten zwei Jahren stark gestiegen, um etwa 30 Prozent“.

„Das muss beobachtet werden“, sagte er, aber im Gegensatz zu 2008 „sind die Hypotheken, die diese Häuser nur langsam kaufen, im Allgemeinen viel hochwertiger als die Subprime-Hypotheken von vor 15 Jahren.“

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