Bob Laniers Vermächtnis geht über die Tage mit Pistons, Bucks hinaus

Bob Lanier war zum letzten Mal zu Hause.

Er wurde möglicherweise in Buffalo geboren und entwickelte sich an der Bennett High School zu einem Star, nachdem er im zweiten Jahr aus dem Team gestrichen wurde. Möglicherweise ist er ein wesentlicher Bestandteil von zwei verschiedenen NBA-Franchises geworden, in Detroit und in Milwaukee, die beide sein Trikot Nr. 16 zurückgezogen haben. Möglicherweise hat er sich eine Büste in der Naismith Hall of Fame in Springfield, Massachusetts, verdient.

Und er hat sich vielleicht in ein glückliches ziviles Leben als Assistenztrainer von Don Nelson bei Golden State und dann als globaler Botschafter der NBA unter zwei Kommissaren, David Stern und Adam Silver, eingelebt und mehr Wohlwollen auf der Basis des Spiels verbreitet als jemals zuvor . Das tat er in der Wärme Arizonas.

Aber für Lanier, der am späten Dienstagabend im Alter von 73 Jahren nach kurzer Krankheit starb, war St. Bonaventure zu Hause. Heimat war die Gesellschaft von Teamkollegen, mit denen er die Bonnies an den Rand der Unsterblichkeit führte. Zuhause war diese kleine, abgelegene Ecke des Southern Tier, wo er ein Vintage-Paar seiner Chuck Taylors Größe 22 und ein riesiges Stück seines Herzens zurückließ.

„Ich habe hier gelernt, ein Mann zu sein und Menschen richtig zu behandeln“, sagte er in einem ruhigen Moment an jenem Dezemberwochenende 2019, als Lanier und der Rest der Bonnies von 1969 bis 1970 zusammenkamen, um den 50. Jahrestag zu feiern der bemerkenswerten Reise des Teams zu den Final Four. „Ich habe etwas über Liebe und Verlust gelernt und wie man mit beidem umgeht.“

Kareem Abdul-Jabbar, links, verteidigt Bob Lanier in einem Spiel am 6. November 1971 in Milwaukee.
Kareem Abdul-Jabbar, links, verteidigt Bob Lanier in einem Spiel am 6. November 1971 in Milwaukee.
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Das Bucks-Trikot wurde während einer Zeremonie am 4. Dezember 1984 zurückgezogen.
Bob Lanier lässt sein Bucks-Trikot während einer Zeremonie am 4. Dezember 1984 zurückziehen.
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Lanier war an diesem Wochenende von einer unausgesprochenen Melancholie umgeben. Er hatte einige gesundheitliche Probleme durchgemacht, und es war eine lästige Pflicht gewesen, von Arizona nach Olean zu kommen. Die meiste Zeit seines Lebens war er eine gesellige, aufgeschlossene Seele, die sich gerne mit jedem beliebigen Thema beschäftigte. Jetzt sprach er in leisen, gedämpften Tönen.

„Es ist gut, hier zu sein“, sagte er. „Es ist gut, bei meinen Brüdern zu sein.“

Laniers Tod hat einen ganzen Sport in Trauer zurückgelassen. Lanier war ein achtmaliger All-Star, gewann 1974 das All-Star Game MVP, erzielte in 15 Saisons durchschnittlich 20,1 Punkte und 10,1 Rebounds, als seine nächtlichen Gegner Spieler wie Wilt Chamberlain und Kareem Abdul-Jabbar, Willis Reed und Nate Thurmond einschlossen. Dave Cowens und West Unseld. Er war als Spieler legitim, mach dir darüber keine Sorgen.

Aber er war auch eine aktive Stimme in der National Basketball Players Association. Er war so etwas wie ein Begrüsser für junge Spieler, die in die Liga eintraten, gab ihnen immer seine Telefonnummer und sagte ihnen, sie sollten sich bei Bedarf auf ihn stützen, großzügig mit Ratschlägen. Und er verbrachte so viel Zeit damit, das Evangelium der Liga zu verbreiten, dass, wie Kenny Smith auf TNT feststellte, „er nicht nur ein ‚Botschafter’ war. Er war eigentlich der Botschafter.“

Und natürlich gab es diese ewige Hommage von Kareem als Roger Murdock in „Airplane!“: „Sag deinem alten Mann, er soll Walton und Lanier 48 Minuten lang über den Court rauf und runter ziehen!“

Es war Laniers Unglück, 10 Jahre bei einigen schrecklich langweiligen Pistons-Teams zu verbringen, dann fünf Jahre bei den Bucks, als sie sehr gut waren – einfach nie gut genug, um die 76ers oder Celtics im Osten zu umgehen. Das war enttäuschend.

Julius Erving, links, begrüßt Bob Lanier während der Präsentation von LeBron James für den NBA Rookie of the Year Award im Jahr 2004.
Julius Erving, links, mit Bob Lanier im Jahr 2004.
PA
Bob Lanier liest Kindern im Rahmen des NBA-Programms „Read to Achieve“ an einer Grundschule in Detroit im Jahr 2004 vor.
Bob Lanier liest Kindern im Rahmen des NBA-Programms „Read to Achieve“ an einer Schule in Detroit im Jahr 2004 vor.
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Aber der echte Herzschmerz in Laniers Leben kam im März 1970. Die Bonnies schlugen Davidson und NC State und zermalmten Villanova in der Mitte der zweiten Hälfte des Finales der East Regional, als Lanier mit Novas Chris Ford – einem zukünftigen Teamkollegen aus Detroit – kollidierte und seine Medial riss Seitenband.

Während seine Teamkollegen eine Woche später im Final Four gegen Jacksonville spielten und versuchten, herauszufinden, wie man die 7-Fuß-Zwillinge Artis Gilmore und Pembrook Burrows beschützt, lag Lanier in einem Krankenhausbett in Buffalo und fraß sich das Herz aus.

Es gab Zeiten, in denen er darüber scherzen konnte. Die Bonnies haben an der UCLA, die zwischen der Kareem/Walton-Ära lag und Steve Patterson als Center spielte, nie einen Crack bekommen.

Steve Patterson! Lanier rief eines Nachts im Jahr 1990 am Telefon aus. „Sie rufen Steve Patterson an, sagen ihm, er soll mich auf jedem Platz treffen, den er will, und ich werde ihn heute Abend im Alter von 42 Jahren mit 35 überhäufen! In meiner Straßenkleidung!“

Aber er hatte auch das nagende Gefühl, dass er seine Teamkollegen im Stich gelassen hatte. Diese Teamkollegen haben sich natürlich nie so gefühlt. Sie waren mit einer Nahaufnahme der Größe verwöhnt worden. Und die Leute, die sich um die Bonnies kümmern …

Nun, als Lanier an diesem Wochenende zur Halbzeit vorgestellt wurde, dauerten die Ovationen zwei Minuten – und hätten sich noch weiter ausgedehnt, wenn Lanier nicht für einen Moment um ein Gespräch gebeten hätte.

„Die Verletzung hat mir im Herzen wehgetan“, sagte Lanier. „Aber diese Universität hat mir immer nur Liebe gezeigt. Das ist Zuhause. Und es ist so schön, zu Hause zu sein.“

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