Das Al-Horford-Spiel rettet die Saison der Celtics

Giannis Antetokounmpo sagte etwas. Wir wissen nicht, was – ehrlich gesagt, Al Horford konnte es nicht ganz erkennen entweder – aber er sagte etwas.

Was, weißt du, fair genug ist. Wenn Sie in Spiel 4 einer heiß umkämpften, brutal körperlichen Zweitrundenserie über die gesamte Länge des Platzes sprinten, einen Kerl, den Sie viel zu gut kennen, auf Vordermann bringen und ihm einen Freiheitsstatuen-Slam direkt ins Gesicht schmeißen, Sicher, ein bisschen gemeines Überfallen und Wuffen könnte folgen.

Für das ungeschulte Auge war Horfords Reaktion auf Giannis‘ Verspottungen nach dem Sturz typisch für den Kurs, den er in den letzten 15 Jahren eingeschlagen hat: ruhige, zurückhaltende Anerkennung, schnell beiseite gelegt, um zum nächsten Stück überzugehen. Für einen erfahrenen Beobachter des Zustands des keltischen Veteranen – wie beispielsweise seiner Schwester – sah die Art seiner Reaktion jedoch alles andere als aus.

Wie sich herausstellte: Ja, er war sauer. Und etwas mehr als zwei Minuten nach Beginn des vierten Quartals, als die Celtics versuchten, ihre Saison zu retten, gab Horford dem zweifachen MVP der Bucks zwei Dinge: eine Quittung und eine Erinnerung daran, dass man sich wirklich um die Ruhigen Sorgen machen muss Über. Denn wenn Sie nicht aufpassen, könnte einer dieser ruhigen Typen – einer, von dem viele dachten, dass er nach alptraumhaften, ein-und-abgefahrenen Aufenthalten in Philadelphia und Oklahoma City angespült wurde – einen direkt auf Ihren verdammten Cruller stopfen.

Das ist die unauslöschliche Erinnerung, die sich in die grauen Zellen aller einbrennen wird, die sich am Montag einschalteten: Horford reagierte nicht nur auf Giannis‘ Körperlichkeit und Anspannung, sondern machte es ihm noch besser, indem er Milwaukees Muskeln flach auf seinem Rücken ließ und in die Lichter starrte im Fiserv-Forum und frage mich, ob jemand das Kennzeichen von bekommen hat dieser LKW. Der Moment ist jedoch nie nur der eine Moment: Der Uppercut landete, weil Horford drei Viertel – und eigentlich die meisten von vier Spielen – damit verbracht hatte, die Bucks mit dem Jab aufzustellen.

Die ganze Serie lang haben die Celtics gewusst, dass, wenn die Bucks Pick-and-Roll-Berichterstattung fallen lassen und Horford einen Bildschirm aufstellt und an den Rand springt, er wird auf eine weit geöffnete 3 starren. Und die ganze Serie lang hatte Horford die Schüsse gemacht und gemacht, die die Verteidigung ihm gegeben hatte, und 12-zu-26 aus der 3-Punkte-Reichweite geschossen (zusammen mit einigen mittleren Bereich knallt gegen den Drop) vor diesem schicksalhaften Ballbesitz im frühen vierten Quartal. Im Makrosinne Milwaukees bevorzugte Mathematik verlangt, mit Horford zu leben, der 3s schießt, solange die Felge geschützt ist. Aber im Zusammenhang mit einem schwindenden Vorsprung, einem 8:0-Lauf in Boston und dem Ball, der in den Händen eines Typen landet, der die ganze Nacht Jumper eingemacht hat, ist es nicht immer einfach, das Gesamtbild zu sehen; Deshalb funktionierte die Schussfälschung, zog einen übereifrigen Giannis in den Bogen und erlaubte Horford, ihm eine eiskalte Rache zu servieren.

Nach einem weiteren dominanten dritten Viertel von Giannis sah es so aus, als hätten die Bucks Boston am Abgrund, vielleicht nur wenige Minuten von einer souveränen 3: 1-Führung entfernt. Stattdessen reagierten die Celtics auf das Gefühl der Wand auf ihrem Rücken, indem sie aus einem 11-Punkte-Loch kletterten und den Punktestand mit Horfords nachdrücklichem Konter verknoteten. Es fühlte sich an wie der Moment, in dem sich die Stimmung änderte – nicht nur in Spiel 4, sondern vielleicht auch in diesem Schlagabtausch einer Serie. Mit Horford und einem wiederauflebenden Jayson Tatum an der Spitze raste Boston über die Ziellinie und schnitzte den Nachsaison Nr. 1 Stoßzahn bis zu 43 Punkte beim sengenden 16-gegen-19-Schießen im vierten Quartal und dem Verdienen von a 116-108 Sieg, der die Serie bei zwei Spielen pro Stück verband. Nachdem Milwaukee in Spiel 1 den Heimvorteil errungen hatte, holten sich die Celtics ihn am Montag zurück; Jetzt ist es ein Best-of-Three, wobei zwei dieser Spiele bei TD Garden erscheinen werden.

Horford schloss mit 30 Punkten beim 11-gegen-14-Schießen ab, die meisten, die er erzielt hatte seit November 2019, und mehr als er in jedem seiner 131 vorherigen Playoff-Spiele erzielt hatte. Er ist nur der 22. Spieler im Alter von 35 oder älter, der 30 in den Playoffs hängtund der erste Celtic seit John Havlicek Vor 45 Jahren. Er fügte auch acht Rebounds, drei Assists, nur einen Umsatz und eine vorbildlichere Verteidigung von Antetokounmpo hinzu, den er laut dieser Serie in vier Spielen bei 47 Punkten im 19-gegen-53-Schießen gehalten hat Matchup-Daten von NBA Advanced Stats. Die Celtics übertrafen die Bucks in Horfords 42 Minuten um 20 Punkte und wurden in den über sieben Minuten, in denen er sich ausruhte, um 12 übertroffen. Mit Startzentrum Robert Williams III ins Abseits gedrängt Schmerzen im linken Knieund mit den meisten Celtics, die gegen Milwaukees Fleischwolfverteidigung fehlschlagen, Cheftrainer Ime Udoka brauchte mehr von Horford. Er antwortete mit nichts weniger als dem besten Spiel seiner Nachsaison-Karriere.

Die größte Sorge für Milwaukee aus Spiel 4 ist jedoch nicht, dass Horford sie weiterhin für 30 anruft. Es ist die Möglichkeit, dass Bostons gefährlichster Torschütze endlich sein könnte, selbst wenn sein heißes Schießen gegen den Drop nachlässt aufheizen.

Tatum schoss nur 35,1 Prozent vom Boden durch die ersten drei Spiele von Runde 2 und 6-gegen-18 aus dem Feld in den ersten drei Vierteln von Spiel 4, kämpfte um den Abschluss gegen Milwaukees Länge im Inneren und wirkte häufig unbehaglich gegen die aggressive Außenverteidigung von Wes Matthews und Jrue Holiday. Der All-Star-Stürmer wurde jedoch auf der Strecke schließlich lebendig und erzielte in den letzten sechseinhalb Minuten 12 seiner 30 Punkte.

Udoka setzte Tatum als Power Forward in einer Fünfer-Aufstellung ein, wobei Horford und drei von Bostons Guards über den 3-Punkte-Bogen hinaus fächerten. Mit dem gespreizten Boden hatte Tatum genug Platz, um hart zu fahren, um die Ecke zu biegen und fertig zu werden; Er hatte auch die Möglichkeit, Ballsiebe zu fordern um den kleineren George Hill zu jagenindem er seinen Größen- und Kraftvorteil nutzt, um den Veteranen entweder in die Farbe für Hasen zurückzusetzen oder sich hochzuziehen und direkt über ihn hinweg zu schießen.

Diese Small-Ball-Looks waren Dynamit für Boston in Spiel 4, Outscoring the Bucks um 25 Punkte in 18 Minuten und Produktion weit über 1,5 Punkte pro Ballbesitz– unglaubliche Effizienz in jedem Kontext und absolut unerlässlich in einer Serie, in der jeder Punkt wertvoll ist. Matthews wird Tatum weiterhin dazu bringen, jeden Zentimeter Platz zu nutzen, und das Ziel inmitten der hohen Bäume von Milwaukee zu erreichen, wird nicht einfach sein. Aber mit der Verletzung von Khris Middleton, die die Flügeltiefe der Bucks über Pat Connaughton hinaus stark belastete, führte Trainer Mike Budenholzer zu Lean on Hill und Grayson Allenjetzt ein Minus-19 in 111 Minuten in dieser Serie, verlangt Bud effektiv, mehrere schwache Glieder herauszubewegen, die Tatum – und Jaylen Brown, die trotz des Kampfes gegen Fouls 18 Punkte hatte, und Marcus Smart, der neun seiner 18 Punkte hatte im vierten – kann suchen, um herauszugreifen und auszunutzen.

Die Boston-Verteidigung, die die Böcke gehalten hat etwas mehr als einen Punkt pro Ballbesitz in dieser Serie, bietet weitaus weniger potenzielle Mismatches zum Angriff. Und ohne dass sich Middleton als brauchbare Quelle für Angriffe im späten Spiel herausstellen könnte, liegt die Last der Schusserzeugung in Milwaukee vollständig bei Antetokounmpo und Holiday, die im Durchschnitt mehr als 39 Minuten pro Spiel spielen, während sie massive Defensivlasten schultern, wobei Giannis zunehmend vergast aussieht bis zum vierten Quartal und Holiday drehte ein düsteres 31-zu-92 in der Serie – besonders während Giannis ‘kurzer Pause. (Während der regulären Saison war Holiday einer der effizientesten und vielseitigsten Isolations-Scorer in der NBA; gegen Bostons Aufgebot an erstklassigen Außenverteidigern erzielt er laut Second Spectrum durchschnittlich horrende 0,66 Punkte pro Isolation.)

Nur ein Tag Pause zwischen den Spielen bedeutet, dass Antetokounmpo und Holiday auch nicht viel Zeit haben werden, sich zu erholen, was nichts Gutes für ihre Chancen verheißt, frischer und schärfer auszusehen, wenn die Serie länger dauert und noch intensiver wird. Middleton zurückzubekommen, wäre ein enormer Schub, aber einer, auf den sich die Bucks nicht verlassen können; Stephanie Ready von TNT berichtete während Spiel 4 dass Budenholzer sagte, der All-Star-Stürmer sei zu einem „sehr leichten Kontakt“ übergegangen, aber ob dies eine Rückkehr für Spiel 5 am Mittwoch ankündigt, bleibt abzuwarten.

Wenn Middleton nicht zurückkommen kann und Bud nicht irgendwo anders auf der Bank ein paar zusätzliche Eimer finden kann, ohne die Verteidigung zu kentern, dann ist der Stand der Dinge klar: Jrue muss vernünftiger und genauer schießen, und Giannis muss nicht nur der beste Spieler auf dem Parkett zu sein, sondern der beste Spieler der Welt, und das mit einem noch größeren Vorsprung, als er es bisher geschafft hat. Das ist möglich; es ist auch extrem schwierig. Und Al Horford scheint sicher nicht daran interessiert zu sein, es einfacher zu machen.

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