Das Recycling von Kunststoff ist ein totaler Reinfall, sagen Branchenkritiker

Die Verwendung von Plastik durch die Amerikaner boomte während der Pandemie, darunter Berge von Einwegartikeln wie Take-Away-Behälter, Plastiktüten und natürlich Gesichtsmasken. Gleichzeitig recyceln wir laut zweier neuerer Studien weniger dieser Abfälle als in der Vergangenheit.

Schon vor der Gesundheitskrise wurden 2019 nur 5 % des in den USA hergestellten Kunststoffs recycelt – weniger als die Menge an Kunststoff, die in diesem Jahr verbrannt wurde, so Wissenschaftler des National Renewable Energy Laboratory schrieb Im April.

“Es ist erschreckend niedrig”, sagte Judith Enck, Präsidentin der Interessenvertretung Beyond Plastics, über die Recyclingquote der Nation.

Beyond Plastics und The Last Beach Cleanup haben kürzlich Regierungsdaten der Environmental Protection Agency und zu US-Exporten untersucht, um eine Recyclingschätzung zu erstellen. Ihr Prüfbericht fanden heraus, dass ähnlich wie in der NREL-Studie nur zwischen 5 % und 6 % des in den USA hergestellten Kunststoffs recycelt werden.

Das ist niedriger als die von der EPA geschätzten Zahlen, aber nicht viel, sagte Enck, der feststellte, dass die Kunststoffrecyclingraten schon immer niedrig waren.

„In der gesamten Geschichte des Kunststoffrecyclings ist es nie zweistellig geworden – es hat nie 10 % erreicht“, sagte sie. Das steht im krassen Gegensatz zu Papier, dessen Recyclingquote stetig gestiegen ist und mittlerweile bei etwa 66 % liegt.

Enck, ein ehemaliger EPA-Administrator, wies auf mehrere Gründe hin, warum so wenig Kunststoff recycelt wird. Bis vor kurzem wurde viel Plastikmüll in den USA nach China exportiert und als recycelt gezählt, obwohl viele Umweltschützer vermuten, dass er verbrannt wurde. Tor mit China Verbot der meisten US-Müllimporte im Jahr 2018, dass Abfälle in andere Länder umgeleitet wurden und nicht mehr als recycelt gelten.

Das Problem mit Plastik

Kunststoffrecycling ist schwer. Das liegt zum großen Teil daran, dass Kunststoff im Gegensatz zu Aluminium oder Glas nicht aus einer einzigen Substanz besteht, sondern aus vielen.

„Es gibt Tausende verschiedener Arten von Kunststoffen, und sie sind alle unterschiedliche Polymere mit unterschiedlichen chemischen Zusätzen und unterschiedlichen Farbstoffen“, sagte Enck.

„Denken Sie an Ihre Tide-Waschmittelflasche zu Hause: Sie ist aus strapazierfähigem Kunststoff – rot, mit verschiedenen Zusätzen. Ihre Ketchup-Flasche hat verschiedene Zusätze, um sie zusammendrückbar zu machen“, erklärte sie. “Es ist nicht homogen. Man kann das nicht alles zusammenmischen und ein brauchbares Produkt erhalten.”

Dementsprechend aufwendig ist die Sortierung und Verarbeitung. Selbst wenn Kunststoffabfälle gesammelt werden, wird ein Teil davon weggeworfen, weil er zu schmutzig ist, während laut Beyond Plastics bis zu ein Drittel durch den Recyclingprozess selbst verloren geht Prüfbericht.

„Oft, wenn die Wertstoffe in die Recyclinganlage gelangen … ist viel davon Müll“, sagte Enck. Und die Aufgabe ist noch schwieriger geworden, da immer mehr Arten von Kunststoffen auf den Markt gebracht werden, wie z. B. zusammendrückbare Lebensmittelbeutel.


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Die National Academies of Science, Engineering and Medicine stimmen mit der wachsenden Zahl von Forschungsergebnissen überein, die die Unzulänglichkeit des Kunststoffrecyclings verdeutlichen.

“[T]Die heutigen Recyclingprozesse und -infrastrukturen reichen bei weitem nicht aus, um die Vielfalt, Komplexität und Menge von Kunststoffabfällen in den Vereinigten Staaten zu bewältigen”, schloss die Gruppe im Dezember Prüfbericht.

Der Verband der Kunststoffindustrie beschuldigte den Bericht von Beyond Plastics, Beweise herausgegriffen zu haben. In einem Blog Postsagte die Industriegruppe, dass das Kunststoffrecycling erst in den 1990er Jahren zu einer Industrie im kommerziellen Maßstab wurde, Jahrzehnte nachdem sich das Papier-, Metall- und Glasrecycling etabliert hatte, und stellte fest, dass die Recyclingquoten für Kunststoff stetig gestiegen sind.

„Obwohl die Kunststoffrecyclingraten derzeit niedriger sind als bei anderen Materialien, werden Technologien zum schnelleren Recycling von mehr Produkten von Industrie und Regierung gleichermaßen aktiv erforscht und implementiert“, sagte die Handelsgruppe.

“Künstlich billig”

Ein weiterer Faktor macht Recycling für Unternehmen uninteressant, die Kunststoff verwenden, selbst wenn es physikalisch möglich ist: die Kosten. Frischer Kunststoff, der größtenteils aus fossilen Brennstoffen hergestellt wird, ist durchweg viel billiger als recyceltes Material, da das Recycling arbeitsintensiv ist, während Öl und Gas billig sind, teilweise dank staatlicher Subventionen.

„Da 99 % der Kunststoffe aus fossilen Rohstoffen hergestellt werden und die Industrie für fossile Brennstoffe subventioniert wird, sind Kunststoffe ein künstlich billiges Gut“, so die National Academies of Science. Das Forschungsunternehmen IHS Markit abgeschlossen in einem Bericht aus dem Jahr 2019, dass „die Wirtschaftlichkeit nicht etabliert wurde, um ein tragfähiges Recycling zu ermöglichen“.


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Getränkeflaschen aus recyceltem Kunststoff können kosten zweimal so viel wie neue, schätzte Reuters kürzlich. (Der Verband der Kunststoffindustrie beantwortete keine Fragen zur Wirtschaftlichkeit des Kunststoffrecyclings.)

Inzwischen scheinen sich viele große Kunststoffhersteller nicht ganz darauf einzulassen ihre eigenen herzlichen Befürwortungen des Recyclings. Öl- und Gasunternehmen haben bisher mehr als 200 Milliarden US-Dollar in die Kunststoffproduktion investiert und beabsichtigen, in den nächsten fünf Jahren 400 Milliarden US-Dollar auszugeben, fanden die National Academies of Science heraus – das 200-fache des Betrags, den sie für die Bemühungen zur Abfallreduzierung aufgewendet haben.

Untersuchungen von NPR und anderen Nachrichtenagenturen haben ergeben, dass die Industrie selbst lange daran gezweifelt hat, dass Plastik sein könnte recycelbar, ging aber trotzdem mit sogenannten Greenwashing-Behauptungen vor. Und die USA haben es immer wieder versäumt, die Recyclingziele der vergangenen Jahrzehnte zu erreichen. 1991 setzte sich die Hauptgruppe der Kunststoffindustrie das Ziel, 25 % des Kunststoffs bis 1995 zu recyceln, nur um dann von dieser Zahl abzuweichen wurde nicht erfüllt.

„Dies ist Teil eines langen Trends – das Kunststoffrecycling befindet sich in einer Abwärtsspirale“, sagte Enck.


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Um den ständig wachsenden Haufen Plastikmüll in den Gewässern der Erde zu bekämpfen, befürworten Beyond Plastics und die National Academy of Sciences beide eine drastische Reduzierung von Plastikverpackungen, anstatt Papier, Metall oder Glas zu verwenden und auf wiederverwendbare Behälter umzusteigen.

„Die Kunststoffindustrie muss aufhören, die Öffentlichkeit über das Kunststoffrecycling zu belügen. Es funktioniert nicht, es wird niemals funktionieren, und daran wird auch noch so viel falsche Werbung nichts ändern“, sagte Enck.

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