Der NFL-Entwurf zeigte, dass Cincinnati Bearcats kein Zufall sind

Die Georgia Bulldogs haben dieses Jahr einen Rekord aufgestellt, indem sie 15 Spieler in einem einzigen NFL-Entwurf ausgewählt haben. Die LSU war die zweitgrößte für 2022 mit 10 Picks.

Dann war da noch das Team mit neun.

Nicht Alabama. Nicht Clemson. Nicht der Bundesstaat Ohio.

Niemand von der SEC oder Big Ten oder irgendeiner „Power 5“-Konferenz.

Es war Cincinnati. Luke Fickells Cincinnati Bearcats.

Neun Draft Picks in einer einzigen Klasse sind eine erstaunliche Leistung für jedes Programm. Seit 2016 haben nur Alabama, Georgia, der Bundesstaat Ohio, Michigan und die LSU Klassen mit mehr. Doch dies an einer American Athletic Conference-Schule mit einem Stadion mit 40.000 Sitzplätzen zu tun, ist eine Sache der nächsten Stufe.

Sagen wir es so: 13 der 15 Draft Picks aus Georgien kamen in Athen entweder als Vier- oder Fünf-Sterne-Rekruten an Rivalen. com. Keiner aus Cincinnati war so hoch angesehen, als er die High School verließ – jeder hatte drei Sterne oder weniger pro Rivals. Nur Jerome Ford, der aus Alabama wechselte und in der fünften Runde von Cleveland ausgewählt wurde, könnte als begehrter Rekrut gelten. Aber er verließ Tuscaloosa, um Spielzeit zu suchen.

Der Draft Bonanza der Bearcats ließ die Front Offices der NFL über Fickells Fähigkeit schwärmen, Highschool-Talente zu entdecken, sie auf College-Ebene zu entwickeln und eine Kultur des Wettbewerbs aufzubauen.

Zu den Erfolgsgeschichten gehörte Ahmad „Sauce“ Gardner, der laut Fickell als schlaksiger Cornerback an der Detroit King High School 158 Pfund wog und am Ende den vierten Gesamtrang bei den New York Jets erreichte. Und Bryan Cook, ein Null-Sterne-Rekrut, der von Howard wechselte, nur um für Kansas City in der zweiten Runde Sicherheit zu wählen.

Und, naja, alle und alle.

„Offensichtlich ist Ihr erster Gedanke, dass Sie sich für all die Jungs und ihre Familien freuen“, sagte Fickell diese Woche, bevor er lachte. „Dann wird man nervös und macht sich Sorgen: ‚Hey, wir müssen neun Leute ersetzen, die gerade in die NFL eingezogen wurden.’“

Ahmad Gardner war ein Drei-Sterne-Rekrut, als er in Cincinnati landete, nur um von den Jets im NFL-Entwurf 2022 als Vierter in der Gesamtwertung ausgewählt zu werden.  (David Becker/Getty Images)

Ahmad Gardner war ein Drei-Sterne-Rekrut, als er in Cincinnati landete, nur um von den Jets im NFL-Entwurf 2022 als Vierter in der Gesamtwertung ausgewählt zu werden. (David Becker/Getty Images)

Die Bearcats starteten letztes Jahr mit 13: 0 und durchbrachen eine Art gläserne Decke, indem sie das erste Nicht-Power-5-Programm wurden, das sich einen Playoff-Platz sicherte. UC verlor im nationalen Halbfinale mit 27:6 gegen Alabama, aber das Team rechnete sich gut.

Dann kam der Draft, der jeden Gedanken ausräumen sollte, dass sich dieses UC-Team nur wegen schwächerer UK-Konkurrenz in die Playoffs geschlichen hat. Die Bearcats hatten Talent. Viel Talent.

All dies verheißt Gutes für die Zukunft des Programms, insbesondere auf dem Weg zu den Big 12. Fickell hat sich ständig dazu verpflichtet, Programme mit „größeren Logos oder größeren Stadien“ zu bevorzugen, anstatt zu springen, anstatt zu springen. Der Stolz, ein Team zu Höchstleistungen zu bringen und zu sehen, wie Spieler professionelle Möglichkeiten erreichen, die ihnen auf keinen Fall versprochen wurden, hat seinen eigenen Wert.

Vor seinem Amtsantritt bei Cincinnati im Jahr 2017 verbrachte Fickell 15 Spielzeiten als Assistent und Interims-Cheftrainer an seiner Alma Mater im US-Bundesstaat Ohio. Er trainierte und rekrutierte viele Spieler, bei denen die Idee lautete: „Drei Jahre und wir holen dich hier raus.“

Er sagt, die Aufregung, einen Spieler gedraftet zu sehen, ist meistens gleich – egal ob er ein Fünf-Sterne- oder ein No-Star ist. Es ist jedoch ein wenig stolzer zu wissen, dass ein leicht rekrutierter Spieler wahrscheinlich mehr Widrigkeiten durchmachen musste, um es zu schaffen.

„Um zu sehen, wie sie diese Kämpfe überstehen, um diese Entwicklung zu sehen“, sagte Fickell.

Gewinnen hilft in der Regel bei der Rekrutierung, und UC tut das – die Bearcats sind seit 2018 44-7. Aber vielleicht bedeutet nichts mehr für die Art von Spielern, mit denen Sie gewinnen, als zu wissen, dass es einen bewährten Weg zum nächsten Level gibt. Es zieht Rekruten an und motiviert die Spieler bereits innerhalb des Programms.

„Wenn wir Dinge sehen, wird es leichter zu glauben“, sagte Fickell. „Ich denke, das gilt für uns alle, einschließlich der Trainer … also heißt es jetzt: ‚Machen wir es zur Gewohnheit.’“

Neben dem Charakter und Talent der Spieler selbst weist Fickell auf einige Schlüssel zur Entwicklung hin. Das große ist die Konsistenz. UC hatte den gleichen Kraft- und Konditionstrainer und das gleiche Programm, den gleichen Offensivkoordinator und das gleiche System und bis 2022 – als jetzt Notre Dame-Cheftrainer Marcus Freeman ging – den gleichen Defensivkoordinator. Das System änderte sich jedoch nicht, da Fickell, ein ehemaliger DC bei den Buckeyes, stark involviert blieb.

„Die Beständigkeit gab unseren Kindern die Möglichkeit zu wachsen“, sagte Fickell.

Dann schafft es eine Wendung dessen, was Fickell eine „familiäre Atmosphäre“ nennt. Er möchte, dass sich jeder Spieler um den anderen kümmert, sich gegenseitig ermutigt, den Erfolg des anderen liebt und feiert. Er möchte jedoch auch, dass sie bei fast allem gegeneinander antreten.

“Dann haben Sie Wachstum”, sagte er.

Es klingt einfach. Es ist nicht. Was Cincinnati gerade getan hat, ist im Fußball nahezu unbekannt. Einen Mann dazu zu bringen, von einem Rekruten mit drei Sternen oder darunter in die NFL zu wechseln, ist eine Leistung. Neun in einem Jahr?

Selbst bezahlte Programme, die routinemäßig die besten Rekruten auswählen, haben Schwierigkeiten, Talente zu entwickeln – die University of Texas zum Beispiel hatte dieses Jahr keine Draft-Picks.

Fickell sagte, dass einer der Schlüssel für UC, insbesondere auf dem Weg zu den Big 12, darin besteht, seine Identität zu bewahren. Er nimmt gerne talentierte Spieler, aber er möchte, dass sie die gleiche Einstellung haben.

„Wir werden nichts anders machen als bisher“, sagte Fickell. „Wir werden die gleichen Kinder mit der gleichen allgemeinen Philosophie rekrutieren.“

Er kann darauf hinweisen, dass es funktioniert.

“Es könnte eine Tür öffnen”, sagte Fickell über die Rekrutierungsvorteile. „Es könnte eine Tür aufbrechen. Wo wir früher an diese Tür hämmern oder diese Tür eintreten mussten, heißen uns jetzt Rekruten willkommen. Dieser Teil wird ein bisschen einfacher.“

Die richtigen Spieler und die richtigen Persönlichkeiten auszuwählen und sie dann zu trainieren, ist der schwierige Teil.

Cincinnati ließ es dieses Jahr einfach aussehen.

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