Der überzeugende Sieg der Celtics in Spiel 7 hält die magische Saison am Leben

Die Schlussminuten waren mehr eine Feier als alles andere.

Als Jaylen Brown mit 2:13 noch einen defensiven Rebound schnappte, war die Kelten wusste, dass sie eine zermürbende Zweitrundenserie gegen die überleben würden Dollar. Al Horford hob seine rechte Hand in die Luft und forderte mehr Jubel. Jayson Tatum hob beide Arme über den Kopf, den Sieg in seiner Hand. Die heimischen Fans, die so durstig nach einem Sieg in Spiel 7 waren, standen unisono da, wie sie es die meiste Zeit der zweiten Halbzeit taten.

„Wooooooooo!“ Grant Williams schrie auf seinem Weg in die Umkleidekabine der Celtics, kurz nachdem sein Team einen 109-81-Sieg erzielt hatte.

Am Sonntag herrschte in TD Garden so viel Aufregung, dass es fast wie eine Meisterschaftsszene aussah. Horfords kleiner Sohn stand in den letzten Minuten an der Seitenlinie der Celtics und genoss den Moment mit seinem Vater und seinem Team. Tatums Sohn Deuce teilte sich das Podium nach dem Spiel mit seinem alten Herrn. Patriots-Quarterback Mac Jones, Wide Receiver Kendrick Bourne und Besitzer Robert Kraft genossen den Moment von ihren Plätzen am Spielfeldrand. Paul Pierce, der für einen seltenen Auftritt zurück in Boston war, ging nach dem letzten Summer über den Platz, um Tatums Mutter zu umarmen.

Wenn auch nur für eine kurze Strecke, konnten die Celtics, ihre Familien und ihre Fans anhalten und die Fahrt genießen. Sie kannten das Gewicht des Sturzes von Giannis Antetokounmpo und des Titelverteidigers. Sie erkannten die Möglichkeit, die die Celtics jetzt haben, nachdem sie den Bucks entkommen sind. Game 7s bringen immer eine erhöhte Intensität mit sich, aber selbst nach diesen Maßstäben fühlte sich dieses hier voller Bedeutung an. Obwohl der Sonntag nur das Finale einer Playoff-Serie in der zweiten Runde war, hatte er starke Argumente dafür, das größte Celtics-Spiel zu sein, seit Pierce und Kevin Garnett das Parkett besaßen.

„Es ist so selten, dass ein Team eine legitime Chance hat“, sagte ein nervöser Mitarbeiter von Celtics am Sonntagnachmittag, etwa eine Stunde vor dem Tipp.

Wie alle anderen kannte er die Einsätze für die Celtics. Verliere und geh nach Hause. Gewinne und halte am Leben, was als frustrierende Saison begann, sich aber in eine magische verwandelte. Boston hatte in den letzten zehn Jahren gute Teams, aber dies ist das beste, seit Pierce und Garnett an LeBron James und die anderen gefallen sind Hitze im Finale der Eastern Conference 2012. Die Celtics dienen einem Platz am Tisch der Anwärter. Aber zuerst mussten sie Antetokounmpo und die robusten Bucks in einer Win-or-Go-Home-Umgebung erledigen.

Die ersten beiden Viertel brachten auf beiden Seiten jede Menge Nervenkitzel. Jeder Fehlschuss von Williams und Derrick White hätte Milwaukee die volle Kontrolle geben können. Jeder ungeduldige Besitz – und die Celtics hatten früh genug – hätte das Ende einleiten können.

Stattdessen arbeitete Boston die frühen Ausgaben durch. Williams schoss weiter und bestrafte schließlich die Bucks dafür, dass sie ihn so weit offen gelassen hatten. Die Celtics überwanden üble Probleme für Tatum und bauten die Führung tatsächlich aus, während er auf der Bank saß. Antetokounmpo hätte allein im ersten Viertel fast ein Triple-Double erzielt, aber die Celtics schalteten seine Nebenbesetzung aus und bremsten ihn schließlich auch aus. In den 22 Minuten der zweiten Halbzeit erzielte Antetokounmpo beim 4-gegen-16-Schießen nur acht Punkte. Es dauerte bis zur zweiten Hälfte des siebten Spiels, aber die Celtics zermürbten ihn laut Ime Udoka.

„Es fühlte sich an, als hätten wir angefangen, sie heute Abend ein bisschen zu zermahlen“, sagte er.

Udoka meinte keine Respektlosigkeit. Er lachte, als er gefragt wurde, ob er sich sieben Spiele lang mit Antetokounmpo auseinandersetzen müsse, weil er wusste, dass Boston alles brauchte, was er hatte. Wie Brown es ausdrückte, Antetokounmpo kam einfach immer wieder. Er und Jrue Holiday führten im vierten Viertel von Spiel 5 einen Angriff von 14 Punkten zurück. Die letzten zwei Minuten dieses Spiels hätten die Celtics brechen können. Wenn sie die Serie verloren hätten, hätten sie auf diese Strecke als die zurückgeblickt, die sie niedergeschlagen hat. Vor allem mit dem fehlenden verletzten Khris Middleton bei den Bucks hätte Boston die Serie mit nachhaltigem Bedauern verlassen.

Stattdessen formieren sich die Celtics neu.

„Wir hatten zwei Spiele, in denen unsere Saison auf dem Spiel stand“, sagte Brown. „Und wir wollten nicht, dass es vorbei ist. Wir haben nicht all die Dinge überwunden, die wir früher in der Saison gemacht haben, damit es das ist.“

Die Celtics sind zu einem Bild der Ausdauer geworden. Sie fielen Mitte der Saison auf den 11. Platz in der Eastern Conference zurück. Sie hörten Aufrufe an die Organisation, Tatum und Brown zu trennen. Sogar Udoka verbrachte einen Großteil der frühen Saison damit, öffentlich auf die schlechten Angewohnheiten seiner Spieler hinzuweisen. Schließlich wuchsen die Celtics zu der Art von Team heran, das er wollte. Sie verbrachten die zweite Hälfte der regulären Saison damit, Gegner zu sprengen und die Gesamtwertung zu erklimmen. Am letzten Tag der regulären Saison hatten sie die Wahl, gegen ihre Stammspieler zu spielen und sich mit ihnen zu treffen Netz in der ersten Runde oder sitzen ihre Stammgäste und wechseln ihre Seite der Klammer. Als sich die Celtics für die erstere Option entschieden, taten sie dies zumindest teilweise für das Recht, Spiel 7 gegebenenfalls in der zweiten Runde gegen Milwaukee auszurichten.

Der Ort des Spiels spielte eine Rolle. TD Garden zittert selten so wie Williams und Payton Pritchard in der zweiten Halbzeit auf Torjagd gingen. Nachdem die Celtics im ersten Viertel dicht drangeblieben waren und im zweiten die Kontrolle erlangt hatten, bauten sie in der zweiten Halbzeit zum ersten Mal in dieser Serie einen großen Vorsprung aus. Sogar Udoka, so konzentriert wie sie kommen, ließ die Fans in den Schlussminuten herein.

„Als Cheftrainer ist das einzige, was dieses Jahr anders ist, dass man keine Gesichter in der Menge sieht, man hört die Menge nicht“, sagte Udoka. „Ich bin irgendwie eingezont. … Alle haben darüber gesprochen, wie laut es hier drin war, und ich habe es bis heute Nacht nie gehört.“

Die Celtics wussten, wie viel sie in der zweiten Runde überwunden hatten. Die Serie hätte eine andere Form angenommen, wenn Middleton gesund gewesen wäre, aber die Bucks zeigten immer noch ihre Meisterschaftsfähigkeit. Wann immer Bostons Hinrichtung auch nur leicht schwankte, schien Milwaukee daraus Kapital zu schlagen. Während der Feier nach dem Spiel ging Brown für eine herzliche Umarmung zu Antetokounmpo. Nach sieben Spielen gegen den zweifachen MVP sagte Brown, er verstehe, warum so viele Menschen Antetokounmpo für den besten Spieler der Welt halten.

“Er ist einfach unerbittlich in seiner Herangehensweise”, sagte Brown. „Er ist die ganze Zeit aggressiv. Und er lässt sich einfach nicht leugnen. Und das war hart für uns. Diese Serie, sein körperliches Niveau forderte uns alle heraus. Und diszipliniert zu sein, seiner Aggressivität zu entsprechen, das war unglaublich.“

Brown ist bereits dreimal im Finale der Eastern Conference gestürzt. Er hat diese Phase nie überstanden, glaubt aber, dass dieses Team das Zeug dazu hat.

„Das ist die Gruppe, von der ich glaube, dass sie bereit genug ist, um es zu schaffen“, sagte Brown. „Ich habe das Gefühl, dass wir auf alles, was wir überwunden haben, all diese Kämpfe und Herausforderungen und Widrigkeiten, die wir in dieser Saison durchgemacht haben, sowie die Herausforderung, die wir gerade hatten, als wir die Titelverteidiger besiegt haben, vorbereitet sind. Ich denke, wir sind bereit für den nächsten Schritt. Wir müssen nur rausgehen und es nehmen.“

Selbst die besten Bostoner Teams der jüngeren Vergangenheit reichten nicht für das NBA-Finale. Die Celtics von 2017 haben das Franchise wiederbelebt, hatten aber nie genug Talent, um es herauszufordern Reiter für die Konferenzhoheit. Die Celtics von 2018 erreichten Spiel 7 des Conference-Finales, wären aber wahrscheinlich davon weggeschnippt worden Krieger selbst wenn sie James und die Cavaliers geschlagen hätten. Die Celtics 2020 erreichten erneut das Konferenzfinale, schafften es jedoch nie in Spiel 7 dieser Serie und wären gegen die Celtics ein beträchtlicher Außenseiter gewesen Lakers im Finale, selbst wenn sie die Hitze überlebt hatten.

Die Celtics waren vor zwei Jahren einfach nicht bereit, Miami zu schlagen, wie das vierte Viertel dieser Serie zeigte. Sie glauben, dass sie sich seitdem weiterentwickelt haben. Sie haben eineinhalb frustrierende Saisons hinter sich, kamen aber auf der anderen Seite mit einem Zusammenhalt, einer Selbstlosigkeit und einem Vorsprung heraus, der sie durch zwei Ausscheidungsspiele gegen den Titelverteidiger getragen hat. Tatum, der mehrfach darüber gesprochen hat, wie viel das ist Raubvögel testete ihn während der Playoffs 2020 und glaubt, dass die Bucks mit ihrer Größe, Körperlichkeit und Zähigkeit ähnliche Herausforderungen boten. Ein Unterschied: Diesmal fühlte er sich besser dafür gerüstet.

„Ich denke, ich bin in dem Sinne gewachsen, dass ich besser vorbereitet bin“, sagte Tatum. „Natürlich war ich nach jedem Spiel und so müde, aber mein Körper ist seit meiner dritten Saison gereift. Ich bin stärker, ich kümmere mich besser um meinen Körper, sodass ich mich für jedes Spiel besser vorbereitet fühlte. Mein Körper hat im Vergleich zu meiner dritten Saison mitgehalten.“

Die Celtics sind erwachsen geworden. Sie mussten gegen Milwaukee wie Erwachsene spielen, besonders nachdem sie in der Serie mit 3: 2 zurückgefallen waren. Es hätte für immer wehgetan, eine so gute Gelegenheit zu verpassen, aber die Celtics haben ihre Saison mit zwei aufeinanderfolgenden Stärken bewahrt.

Bevor Williams in die Umkleidekabine ging, blickte er nach vorne und fragte jemanden in der Nähe, wann die Serie gegen Miami beginnen würde. Wie ihm mitgeteilt wurde, haben die Celtics vom Ende von Spiel 7 bis zum Beginn der Finals der Eastern Conference am Dienstag kaum mehr als 48 Stunden Zeit.

Das ist die Belohnung. Die Celtics spielen weiter. Nachdem sie Milwaukee überstanden haben, sollten sie so gute Chancen haben wie alle anderen Teams.

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(Foto: Jesse D. Garrabrant/NBAE über Getty Images)

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