Die Fleischindustrie hat einen „grundlosen“ Mangel hochgespielt, um die Werke inmitten von Covid offen zu halten

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Die größten Akteure der US-Fleischindustrie haben zu Beginn der Pandemie „unbegründete“ Behauptungen über Engpässe bei Rind- und Schweinefleisch geäußert, um das Weiße Haus von Trump davon zu überzeugen, die Verarbeitungsanlagen am Laufen zu halten, ohne Rücksicht auf die Coronavirus Risiken, die schließlich mindestens 269 Arbeiter töteten, so ein Sonderausschuss des Repräsentantenhauses, der die Reaktion der Nation auf die Pandemie untersuchte.

In einem Prüfbericht veröffentlicht am Donnerstag behauptet das Komitee, dass das juristische Team von Tyson Foods einen Entwurf mit Eingaben anderer Unternehmen vorbereitet hat, der die Grundlage für ein wurde oberster Befehl um die Fabriken offen zu halten, die die Trump-Administration im April 2020 herausgegeben hat, was es den Arbeitern erschwert, zu Hause zu bleiben.

„Fleischverpackungsunternehmen kannten das Risiko, das das Coronavirus für ihre Arbeitnehmer darstellt, und wussten, dass es kein Risiko war, das das Land von ihnen verlangen musste“, heißt es in dem Bericht des ausgewählten Unterausschusses zur Coronavirus-Krise. „Trotzdem haben sie aggressiv Lobbyarbeit geleistet – erfolgreich geworben [the U.S. Agriculture Department] als enger Mitarbeiter bei ihren Bemühungen – Arbeitnehmer unter unsicheren Bedingungen am Arbeitsplatz zu halten, sicherzustellen, dass staatliche und lokale Gesundheitsbehörden nicht in der Lage sind, etwas anderes anzuordnen, und vor gesetzlicher Haftung für die daraus resultierenden Schäden geschützt sind.“

Der Bericht behauptet, dass die größten Fleischverpacker und Industriehandelsgruppen des Landes wiederholt die Öffentlichkeit in die Irre geführt haben, als sie davor warnten Jede Verlangsamung ihres Betriebs stellte eine unmittelbare Bedrohung für die Fleischversorgung der Nation dar. Aber „diese Befürchtungen waren unbegründet“, schrieben die Ermittler.

Als sie sich beeilten, die US-Fleischversorgung aufrechtzuerhalten, sahen große Verarbeiter, wie Fabriken zu Covid-19-Hotspots wurden und Arbeiterkrankheiten anstiegen

Der Bericht des überparteilichen Unterausschusses des Repräsentantenhauses basiert auf der Durchsicht von 151.000 Dokumentenseiten, mehr als einem Dutzend Umfrageanrufen mit Vertretern der Industriegewerkschaften, ehemaligen Beamten des Landwirtschaftsministeriums und der Arbeitsschutzbehörde sowie staatlichen und lokalen Gesundheitsbehörden. Der Unterausschuss hielt auch eine Personalbesprechung mit OSHA und dem USDA ab.

Interne Branchendokumente zeigten, dass „Fleischverpackungsunternehmen trotz des Bewusstseins für die hohen Risiken einer Ausbreitung des Coronavirus in ihren Werken eine gemeinsame Anstrengung mit politischen Beamten der Trump-Administration unternommen haben, um sich von der Aufsicht im Zusammenhang mit dem Coronavirus zu isolieren und die Arbeiter zu zwingen, unter gefährlichen Bedingungen weiter zu arbeiten. und sich vor der gesetzlichen Haftung für daraus resultierende Krankheiten oder Todesfälle von Arbeitern zu schützen“, heißt es in dem Bericht.

Coronavirus-Ausbrüche unter Arbeitern in Fleischverarbeitungsbetrieben unterbrechen die Lieferkette. (Video: Sarah Hashemi, Jayne Orenstein/Washington Post)

Im Vorfeld der Exekutivverordnung führten die Führungskräfte von Smithfield und Tyson Gespräche mit Mitgliedern der Regierung von Präsident Donald Trump, darunter seinem Stabschef Mark Meadows und dem Stabschef von Vizepräsident Mike Pence, Marc Short.

Gary Mickelson, PR-Direktor von Tyson, sagte, dass das Unternehmen bei der Bewältigung der Pandemie mit Regierungsbeamten auf vielen Ebenen sowohl in der Trump- als auch in der Biden-Administration zusammengearbeitet habe.

„Diese Zusammenarbeit ist entscheidend, um die wesentliche Arbeit der US-Lebensmittelversorgungskette und unsere fortgesetzten Bemühungen zur Sicherheit der Teammitglieder sicherzustellen“, sagte Mickelson in einer Erklärung. „Zum Beispiel wurde Tyson Foods letztes Jahr von der Biden-Administration unterstützt, als wir eine der ersten vollständig geimpften Belegschaften in den USA wurden. Zu unseren Bemühungen gehörte auch die kooperative und häufige Zusammenarbeit mit Beamten des örtlichen Gesundheitsministeriums in unseren Werksgemeinschaften.“

Jim Monroe, Vice President of Corporate Affairs von Smithfield, sagte, dass das Unternehmen mehr als 900 Millionen US-Dollar investiert habe, um die Sicherheit der Arbeitnehmer zu unterstützen, einschließlich der Bezahlung der Arbeitnehmer, zu Hause zu bleiben, und die von den US-amerikanischen Centers for Disease Control and Prevention und OSHA festgelegten Richtlinien übertroffen habe.

„Das Fleischproduktionssystem ist ein modernes Wunder, aber es ist keins, das auf Knopfdruck umgelenkt werden kann“, sagte Monroe in einer Erklärung. „Das ist die Herausforderung, vor der wir standen, als Restaurants schlossen, sich die Konsumgewohnheiten änderten und Schweine auf landwirtschaftlichen Betrieben festsitzten, die nirgendwo hin konnten. Die von uns geäußerten Bedenken waren sehr real und wir sind dankbar, dass eine echte Lebensmittelkrise abgewendet werden konnte und wir beginnen, zur Normalität zurückzukehren.“

Schätzungsweise 334.000 Coronavirus-Fälle im ganzen Land wurden mit Fleischverpackungsbetrieben in Verbindung gebracht, was laut Angaben zu einem wirtschaftlichen Schaden von mehr als 11 Milliarden US-Dollar führte Forschung von der University of California in Davis. Forscher fanden heraus, dass die Pro-Kopf-Infektionsraten in Bezirken, in denen Rind- und Schweinefleischverarbeitungsanlagen untergebracht waren, doppelt so hoch waren. In Landkreisen mit Hühnerverarbeitungsbetrieben war die Übertragungsrate 20 Prozent höher.

Öffentlich warnten Lobbyisten und Führungskräfte der Fleischindustrie vor der Bedrohung, die Fabrikschließungen für die Lebensmittelversorgungskette des Landes darstellen würden. Die Besorgnis über Fehlzeiten der Arbeitnehmer, die die Produktion behindern, kam auf, als das Virus zum ersten Mal über das Land fegte und die Regierung eine beispiellose Flut von Arbeitslosengeldern zur Unterstützung der Arbeitnehmer entfesselte.

„Die Lebensmittelversorgungskette bricht zusammen“, schrieb John H. Tyson, Vorstandsvorsitzender von Tyson, in einer ganzseitigen Zeitungsanzeige, die im April 2020 in der Washington Post, der New York Times und der Arkansas Democrat-Gazette geschaltet wurde.

„Wir haben die Verantwortung, unser Land zu ernähren“, heißt es in der Anzeige. „Es ist so wichtig wie die Gesundheitsversorgung. Dies ist eine Herausforderung, die nicht ignoriert werden sollte. Unsere Anlagen müssen in Betrieb bleiben, damit wir unsere Familien in Amerika mit Lebensmitteln versorgen können.“

Aber im selben Monat waren die US-Schweinefleischexporte auf einem Dreijahreshoch, so der Bericht. In den ersten drei Quartalen des Jahres 2020 exportierte JBS 370 Prozent mehr Schweinefleisch nach China als im gleichen Zeitraum des Jahres 2017; Smithfield meldete im selben Zeitfenster einen Anstieg um 90 Prozent.

„Diese Arbeitgeber müssen für die Folgen ihrer eklatanten Missachtung der Sicherheit und des Lebens ihrer Mitarbeiter zur Rechenschaft gezogen werden“, sagte Stuart Appelbaum, Präsident der Retail, Wholesale and Department Store Union, am Donnerstag in einer Erklärung. „Der heutige Bericht ist nur ein Schritt in Richtung Rechenschaftspflicht, aber es muss noch viel mehr getan werden, um zu verhindern, dass Unternehmen in der Branche Gewinne über das Leben von Menschen stellen.“

Mindestens 59.000 Arbeiter bei Tyson Foods, Smithfield Foods, JBS, Cargill und National Beef – Unternehmen, die den größten Teil des US-Fleischmarkts kontrollieren – erkrankten im ersten Jahr der Pandemie an dem Coronavirus, wie der Unterausschuss zuvor festgestellt hatte. Mindestens 269 Industriearbeiter starben zwischen dem 1. März 2020 und dem 1. Februar. 1, 2021.

„Im Jahr 2020, als die Welt vor der Herausforderung stand, COVID-19 zu bewältigen, wurden viele Lektionen gelernt, und die Gesundheit und Sicherheit unserer Teammitglieder leiteten alle unsere Handlungen und Entscheidungen“, sagte Nikki Richardson, Kommunikationsleiterin bei JBS USA. „Während dieser kritischen Zeit haben wir alles getan, um die Sicherheit unserer Mitarbeiter zu gewährleisten, die unsere wichtige Lebensmittelversorgungskette am Laufen gehalten haben.“

Cargill sagte gegenüber The Post, es habe hart daran gearbeitet, während der Pandemie einen „sicheren und konsistenten Betrieb“ aufrechtzuerhalten.

„Gleichzeitig haben wir nicht gezögert, Kapazitäten in Verarbeitungsanlagen vorübergehend stillzulegen oder zu reduzieren, wenn wir dies für notwendig erachten“, sagte Cargill in einer Erklärung. „Das Wohlergehen unserer Werksmitarbeiter ist ein wesentlicher Bestandteil unseres Geschäfts und der Kontinuität der Lebensmittelversorgungskette.“

National Beef reagierte nicht sofort auf eine Bitte um Stellungnahme.

Um die Produktion am Laufen zu halten, während die Geschäftstätigkeit auf der ganzen Welt zum Erliegen kam, haben Fleischverpackungsunternehmen und das USDA „gemeinsam Lobbyarbeit beim Weißen Haus geleistet, um Arbeiter davon abzubringen, zu Hause zu bleiben oder zu kündigen“, heißt es in dem Bericht.

Das USDA reagierte nicht sofort auf eine Bitte um Stellungnahme von The Post.

Im April 2020 hatten Geschäftsführer von Tyson, JBS USA, Smithfield Foods und anderen Fleischverpackungsunternehmen einen Anruf mit Landwirtschaftsminister Sonny Perdue, in dem sie ihn baten, „die Notwendigkeit von Botschaften über die Bedeutung des Verbleibs unserer Belegschaft bei der Arbeit zu erhöhen [president] Gold [vice president] Ebene“ und betonte separat die Notwendigkeit, klarzustellen, dass „Angst vor COVID-19 kein Grund ist, Ihren Job zu kündigen, und Sie keinen Anspruch auf Arbeitslosengeld haben, wenn Sie dies tun.“

Kurz darauf gab Pence in einer Pressekonferenz eine „direkte Nachricht an die Fleischverpackungsarbeiter“ heraus, dass „wir Sie brauchen, um fortzufahren … zu erscheinen und Ihre Arbeit zu erledigen“, und ermahnte die jüngsten „Vorfälle von Arbeitsausfällen“, heißt es in dem Bericht.

Das Rechtsteam von Tyson entwarf den Vorschlag für die Durchführungsverordnung, die Unternehmen als Rechtfertigung für die Offenhaltung von Fabriken verwendeten, wie die Untersuchung ergab, und die endgültige Version „übernahm die in Tysons Entwurf dargelegten Themen und gesetzlichen Richtlinien und berief sich auf das Verteidigungsproduktionsgesetz, um Fleischverpackungsanlagen sicherzustellen „Betrieb fortsetzen.“

„In den Tagen vor dem Erlass der Exekutivverordnung durch Präsident Trump standen Vertreter und Unternehmen der Fleischverpackungsindustrie – insbesondere Smithfield und Tyson – in ständiger Kommunikation mit Trump-Beauftragten beim USDA, dem National Economic Council und dem Weißen Haus“, heißt es in dem Bericht Notizen, darunter „Anrufe zwischen dem CEO von Smithfield, Ken Sullivan, und dem Stabschef des Weißen Hauses, Mark Meadows; ein gemeinsamer Anruf mit Noel White, CEO von Sullivan, Meadows und Tyson; ein Anruf zwischen White und dem Stabschef von Vizepräsident Pence, Marc Short; und ein Anruf von Meadows an White mit der Frage, ob White bereit wäre, sich mit Präsident Trump zu treffen.“

In einer Erklärung gegenüber The Post sagte Short, er sei „stolz, dass unser Büro mit Lohnempfängern und Arbeitsplatzschaffenden zusammenstand, als Regierungsbürokraten versuchten, Maßnahmen zu ergreifen, die weitere Panik auslösen, Nahrungsmittelknappheit schaffen und die Wirtschaft weiter lahmlegen würden – eine Haltung, die das hat hat sich immer wieder als richtig erwiesen, als sich die Pandemie hinzog.“

Perdue lehnte es ab, sich zu dem Bericht zu äußern, und Pence antwortete nicht sofort auf eine Bitte um Stellungnahme.

Am Tag nach der Exekutivverordnung „ersuchte“ das Weiße Haus von Trump angeblich, dass die Unternehmen „positive Erklärungen und soziale Medien“ über das Vorgehen des Präsidenten im Namen der Branche herausgeben, so der Bericht.

Im Dezember, als das Weiße Haus von Präsident Biden versuchte, gegen die jahrzehntelange Inflation vorzugehen, veröffentlichte es a Einweisung über die Fleischindustrie behaupteten, Unternehmen hätten ihre Marktbeherrschung missbraucht, um massive Gewinne zu erzielen, während Arbeitnehmer und Verbraucher den Preis bezahlten.

Eine Gruppe von vier der größten Fleischverarbeiter des Landes – darunter Tyson und JBS USA – steigerten ihre Gewinne gemeinsam um 120 Prozent im Vergleich zu vor der Pandemie; Das Nettoeinkommen stieg um 500 Prozent.

„Einige behaupten, dass Fleischverarbeiter aufgrund steigender Inputkosten gezwungen sind, die Preise auf das aktuelle Niveau anzuheben (z.B., Dinge wie Arbeits- oder Transportkosten), aber ihre eigenen Einkommensdaten und -aussagen widersprechen dieser Behauptung“, heißt es in dem Briefing und stellt fest, dass ihre Gewinnmargen „seit der Pandemie in die Höhe geschossen sind“.

Aaron Gregg hat zu diesem Bericht beigetragen.

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