Die Hauptstädte haben nach dem vierten Ausscheiden aus der ersten Runde in Folge einige große Fragen

Am Ende war es Carter Verhaeghe, und nicht Jonathan Huberdeau Gold Alexander Barkowauf die die Washington Capitals in ihrer Playoff-Serie der ersten Runde keine Antwort hatten.

Als er am Freitagabend in Spiel 6 zwei Minuten in die Verlängerung traf und die Florida Panthers zum ersten Mal seit 26 Jahren in die zweite Runde schickte, schickte er auch die Washington Capitals zum vierten Mal in Folge in die erste Runde.

Es ist sicherlich ein enttäuschendes Ende für Washington, nicht nur, weil es ein Team ist, das ein weiteres Jahr älter ist und näher am Ende seines Laufs als am Anfang, sondern auch, weil es eine Serie war, in der es viele Chancen hatte, zu gewinnen. Die Capitals wurden nicht von den Panthers, die die Presidents’ Trophy gewannen, aus dem Gebäude gejagt, und es war sicherlich nicht das einseitige Missverhältnis, das viele zu Beginn erwartet hatten. Sie hielten die Panthers größtenteils in Schach und hatten in jedem der letzten drei Spiele der Serie (alle Niederlagen) Führungen (einschließlich eines Drei-Tore-Vorsprungs!).

Das, zusammen mit der Tatsache, dass sie seit dem Gewinn des Stanley Cups im Jahr 2018 nicht in die Playoffs vorgedrungen sind, wird in dieser Nebensaison zu vielen Fragen darüber führen, was dieses Team ist und wohin es noch gehen kann.

Lassen Sie uns versuchen, einige dieser Fragen jetzt anzugehen.

Wie gut ist dieses Team derzeit aufgebaut?

Die Capitals sind eindeutig nicht dort, wo sie 2016, 2017 und 2018 waren, als sie jede Saison entweder die Presidents’ Trophy oder den Stanley Cup gewannen. Aber sie sind immer noch gut.

Sie waren vielleicht das achte Playoff-Team im Osten, aber sie beendeten immer noch mit 100 Punkten in einem sehr harte Einteilung. Sie kamen auch währenddessen dort an Nicklas Backström, TJ Oshie und Anthony Mantha (buchstäblich die Hälfte ihrer sechs besten Stürmer) verpasste jeweils die Hälfte der Saison aufgrund verschiedener Verletzungen. Darin sind auch die fünf Spiele nicht enthalten, auf die sie verzichtet haben Tom Wilson in den Playoffs.

Sie verbrachten auch das Jahr damit, im besten Fall durchschnittlich zu werden Vitek Vanecek und Ilya Samsonov belegte als Duo den 16. Platz in der 5-gegen-5-Rettungsrate und den 23. Platz in allen Situationen. Sie waren eines von nur drei Teams, die in allen Situationen unter dem 18. Platz landeten, um tatsächlich die Playoffs zu erreichen (Los Angeles auf dem 19., Toronto auf dem 22. und die Capitals auf dem 23.), während kein Playoff-Team schlechter war als sie. Es ist also eine Leistung für sich, mit diesem Maß an Zielstrebigkeit dorthin zu gelangen.

Leider wurde diese Position in den Playoffs nicht viel besser.

Es gibt viele Fehler, aber die Ergebnisse waren immer noch ziemlich gut. Und das macht es leicht, sich dem Glauben hinzugeben, dass eine bessere Gesundheit und eine bessere Torhüterschaft zu besseren Ergebnissen führen könnten.

Sie müssen einen Torwart finden

Die Capitals setzen das Samsonov-Vanecek-Duo jetzt seit zwei Jahren ein, belegten in allen Situationen den 19. bzw. 23. Platz und waren in den Playoffs nicht annähernd gut genug.

Das ist ein Problem.

Ein weiteres Problem ist die Tatsache, dass derzeit keiner ihrer Torhüter für die nächste Saison unter Vertrag steht (beide sind eingeschränkte Free Agents). Gibt es irgendetwas, das Sie glauben lassen sollte, dass sie eine bedeutende Investition in einen von ihnen tätigen sollten? Oder dass ein „Beweis“-Vertrag zu einem anderen Ergebnis führt?

Wenn die Capitals immer noch ernsthaft konkurrieren wollen, muss diese Position verbessert werden. Ein kurzer Blick auf die potenziellen Free-Agent-Optionen zeigt Darcy Kuemper und Jack Campbell als ausstehende UFAs. Kuemper wird teuer sein und keinen Mangel an Bewerbern haben, wenn er auf den freien Markt kommt. Marc-Andre Fleury soll ebenfalls verfügbar sein, aber ein Einsatz in Washington scheint nicht in Frage zu kommen.

Am Ende erhielten die Capitals in dieser Saison einige der schlechtesten Torhüter aller Playoff-Teams in der NHL, und egal, was sonst noch mit dem Rest Ihres Teams passiert, das kann schwer zu überwinden sein. Ist es das größte Problem in Washington? Darüber lässt sich sicherlich streiten. Aber es könnte die schnellste Lösung sein.

Werden alle wiederkommen?

Abgesehen von der Torwartfrage haben die Capitals ein paar ausstehende UFAs in der Verteidigung (Justin Schultz, Michal Kempny, Matt Irwin) und benötigen noch einige Verbesserungen.

Sie haben nicht viel Spielraum für Gehaltsobergrenzen, da sie einige bedeutende Verträge in ihren Büchern haben.

Alex Ovechkin geht nirgendwo hin. Wenn Nicklas Backstrom nicht beschließt, wegzugehen und sich zurückzuziehen, wird er nirgendwo hingehen.

Evgeny Kuznetsov verbrachte den größten Teil der Nebensaison 2021 in der Handelsgerüchteküche, daher lohnt es sich zu überlegen, ob die Capitals diese Möglichkeit erneut prüfen würden. Aber er hatte auch ein großartiges Jahr zurück und war in dieser Saison ihr bester Center. Ihn zu handeln scheint jetzt kontraproduktiv.

Anthony Mantha hat eine bedeutende Vertragsnummer und war in Washington nicht ganz das, was erwartet wurde, aber vieles davon war auf mangelnde Verfügbarkeit zurückzuführen. Wenn er gesund ist, denke ich immer noch, dass er hier ein wirklich guter Spieler sein kann und einer, der letztendlich seine Cap-Nummer wert sein wird (und den Preis, den sie bezahlt haben, um ihn zu handeln).

Zwei Namen, die im Spiel sein sollten? Oschi und Lars Eller. Oshie war ein fantastischer Capital, aber ich weiß nicht, ob er so gut altern wird wie Spieler wie Ovechkin, Backstrom oder Kuznetsov, und bei einem Cap von 5,75 Millionen US-Dollar für weitere drei Jahre könnten Sie versuchen, das zu erreichen aus.

Eller ist faszinierend, weil seine Cap-Nummer fair ist, er seine Rolle immer noch ziemlich gut spielen kann und die Capitals zusätzliche 3 Millionen Dollar zum Spielen gebrauchen könnten. Es gibt auch die Tatsache Connor McMichael braucht eine größere Rolle und kostet für die nächsten zwei Spielzeiten immer noch nur 863.000 US-Dollar gegen die Obergrenze. Wenn man vier Jahre in Folge verliert, muss man mit einigen Veränderungen rechnen, besonders wenn man noch Lücken zu füllen hat.

Die Capitals stehen seit anderthalb Jahrzehnten an der Spitze der NHL und sind eines der Eliteteams der Liga. Wenn Sie so lange an der Spitze sind und einen Kern haben, der auf die andere Seite der 30er Jahre kommt, ist es unvermeidlich, dass ein Rückgang eintritt. Dieser Niedergang hat definitiv begonnen. Aber es ist noch kein Klippensprung und es ist klar, dass dieses Team immer noch ein Playoff-Team sein kann, und zwar ein ziemlich gutes. Ein vollständiger Wiederaufbau muss rechtzeitig erfolgen, aber diese Zeit ist noch nicht da. Aber einige Änderungen müssen noch vorgenommen werden, wenn sie mehr sein sollen als eine Mannschaft, die einfach in die Playoffs kommt, ohne in der Lage zu sein, dort etwas zu tun.

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Adam Gretz ist Autorin für Pro Hockey Talk auf NBC Sports. Schreiben Sie ihm eine E-Mail an phtblog@nbcsports.com oder folgen Sie ihm auf Twitter @AGretz.

Die Hauptstädte haben nach dem vierten Ausscheiden aus der ersten Runde in Folge einige große Fragen erschien ursprünglich auf NBCSports.com

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