Die Hauptstädte stehen nach einem vierten Ausscheiden aus der ersten Runde in Folge vor Fragen

Caps stehen nach dem vierten Ausscheiden aus der ersten Runde in Folge vor Fragen erschien ursprünglich auf NBC Sports Washington

Die Capitals brauchten einen Moment, um sich zu sammeln, bevor sie auf das Eis vor einer stillen Capital One Arena und inmitten einer Schar wahnsinnig glücklicher Florida Panthers taumelten.

Manche grüßten ihren Torhüter mit Beileid, manche blickten ein letztes Mal auf die Anzeigetafel und wieder andere blieben wie angewurzelt auf der Bank sitzen. Selbst wenn die Jahre vergehen, hinterlässt das Ende der Saison mit einer Niederlage fast immer das gleiche hohle Gefühl. Die Szenen variieren kaum.

Aber es war eine Szene, die den Capitals in den letzten Saisons nur allzu vertraut geworden ist, da sie durch ihre 4: 3-Niederlage in der Verlängerung in Spiel 6 am Freitag zum vierten Mal in Folge aus der ersten Runde der Stanley Cup Playoffs ausgeschieden sind .

Jetzt, wie es in den nächsten Jahren in jeder Saison der Fall sein wird, werden sich Fragen darüber häufen, ob die Capitals ein zweites Stanley Cup-Banner an den Dachsparren der Capital One Arena anbringen können oder nicht.

„Wenn Sie schon einmal dort waren, wissen Sie, worauf es ankommt“, sagte Nicklas Backstrom. „Um Ihre Frage zu beantworten: Ja, ich denke schon. Aber offensichtlich sind die Margen da draußen sehr gering. Es braucht nicht viel, um da draußen Fehler zu machen. Das ist einfach Sport im Allgemeinen, denke ich.“

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Der Serienverlust war schwer zu verdauen, da die Capitals in den letzten drei Spielen der Serie einen Vorsprung verspielten, als ihre Saison auf dem heimischen Eis mit einem Herzschmerz endete.

Übrigens ist es nicht schwer, sich ein Szenario vorzustellen, in dem die ergrauten Veteranen der Capitals durch die erste Runde gecruist sind und die Gewinner der Presidents’ Trophy in fünf oder sechs Spielen besiegt haben.

„Nun, ich denke, Sie sehen, wie wir in der regulären Saison gegen die beste Mannschaft gespielt haben“, sagte Alex Ovechkin. „Wir haben es, aber wir blasen es einfach weg. Es liegt an uns. Es liegt an mir, an Backy, an [T.J. Oshie]wir [John Carlson]. Es liegt an jedem. Eine Art (Kraft-)Situation.“

Es war ein unverblümtes, ehrliches Gespräch von einem Spieler, der jahrelange Kummer durchgemacht hatte, bevor er 2018 endlich den Pokal gewann. Es gab noch Hoffnung für einen weiteren. Aber die Stars der Capitals sind jetzt fast alle 30 Jahre oder älter und das ist langsam mehr zu einer Geschichte geworden. Wenn diese Nebensaison ernsthaft beginnt, wird sie ein intensiver Fokus des Front Office sein.

Dennoch waren vier der zentralsten Mitglieder der Capitals (TJ Oshie, Ovechkin, John Carlson und Backstrom) ältere Veteranen und die besten Torschützen des Teams in der Nachsaison. Oshie erzielte sechs Tore in sechs Spielen, darunter ein saisonrettendes Tor mit 63 verbleibenden Sekunden in Spiel 6. Backstrom und Ovechkin erzielten im Durchschnitt einen Punkt pro Spiel, und Carlson lag mit fünf Punkten punktgleich mit Evgeny Kuznetsov.

In der Nacht von Spiel 6 waren Oshie, Ovechkin, Carlson und Backstrom jedoch 35, 36, 32 bzw. 34 Jahre alt. Auch Kuznetsov, das Starzentrum des Teams, das Anfang der 2010er Jahre in der sogenannten zweiten Welle des Capitals-Nachwuchses war, wird in wenigen Tagen 30 Jahre alt.

Tom Wilson erzielte in Spiel 1 ein Tor und verpasste dann den Rest der Serie verletzt. Er ist immer noch erst 28, Stürmer Anthony Mantha ist 27, aber es gibt eine große Lücke zwischen ihnen und Washingtons jüngeren Top-Spielern wie Stürmer Connor McMichael, 21, Verteidiger Martin Fehervary, 22, und seinen besten Nachwuchsspielern.

Fünf der sechs besten Verteidiger des Teams (Carlson, Justin Schultz, Dmitry Orlov, Nick Jensen und Trevor van Riemsdyk) sind alle 30 Jahre oder älter. Und Schultz ist sein prominentester anstehender Free Agent.

In der Zwischenzeit sind die vier Serienverluste, seit Washington den Pokal im Jahr 2018 gehisst hat, auf unterschiedliche Weise und für verschiedene Teams aufgetreten. Sie verloren 2019 in Spiel 7 zu Hause in doppelter Verlängerung gegen die Carolina Hurricanes. Dann verloren sie im Sommer 2020 in Toronto in schnellen fünf Spielen in der COVID-19-Blase der NHL gegen die New York Islanders.

Sie ließen letztes Jahr mit einer Niederlage in fünf Spielen nach, da ein durch Verletzungen verkrüppelter Kader nicht mit den Boston Bruins mithalten konnte. In dieser Saison fielen die Caps dann in sechs Spielen an die Gewinner der Presidents’ Trophy, in denen es sich anfühlte, als hätten sie in verschiedenen Teilen der Serie die Kontrolle. Sie schafften es in diesem Jahr problemlos in die Playoffs der Eastern Conference und beendeten dies mit 16 Punkten Vorsprung auf die Islanders.

Aber als niedrigster Samen hatten sie auch eine große Herausforderung. Und die Sorge ist, wenn ihr Spiel ausrutscht, wenn Verletzungen auftreten, wenn jüngere Teams hinter ihnen einen Sprung machen, wird Washington überhaupt nicht in den Stanley Cup Playoffs sein.

„Ich denke, es war anders“, sagte Oshie. „In den letzten drei Spielen war das Spiel in unseren Händen, also kommt es darauf an, nur einen Weg zu finden, die Arbeit in den anderen Spielen zu erledigen. In den letzten Jahren waren wir am Boden und die Teams haben sich ein bisschen mit uns durchgesetzt. Ich glaube nicht, dass der All-in-Aspekt in den letzten paar Jahren so stark ausgeprägt war. Ich denke, wir waren in diesem Jahr sehr nah dran, zu 100 % alle an Bord zu haben, und wir haben uns drei Spiele entgehen lassen.“

Aber darin liegt für die Capitals der schwierige Teil, den sie am Ende der Saison verdauen können: Sie haben gegen das beste reguläre Saisonteam des Teams gut gespielt und hatten eine Handvoll Momente, in denen es so aussah, als würden sie auf dem Weg in die zweite Runde sein.

Stattdessen ist nun ein weiteres Jahr mit einer herzzerreißenden Niederlage in der ersten Runde der Nachsaison vergangen. Ovechkin wird nächstes Jahr 37 Jahre alt. Backstroms chronisches Hüftproblem beschränkte ihn auf 47 Spiele. Oshie spielte in nur 44. Die Chancen schwinden nach jeder verpassten Gelegenheit.

„In den Playoffs ist die Fehlerquote so gering“, sagte Oshie. „Ein schlechter Sprung oder eine Fehlinterpretation kann die gesamte Dynamik eines Spiels verändern. Und plötzlich, wenn du denkst, dass du mit 3:1 in ihre Scheune gehen wirst, [but] es ist 2-2. 0:3 gewinnen, 3:5 verlieren. Jetzt komm her, 2:1 vorne – ich glaube, es waren vielleicht weniger als 10 Minuten – und dann sind wir plötzlich in den letzten paar Minuten um eins zurück. Die Dinge passieren schnell, und wir haben die Tür einfach nicht geschlossen. Anders kann man es wirklich nicht ausdrücken.“

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