Die höchste Inflation in Amerika bestraft eine texanische Stadt und ihre Bewohner

(Bloomberg) – Bleiben Sie lange genug in der Stadt mit der höchsten Inflation in den USA, und Sie werden schnell verstehen, warum die Federal Reserve vor einer Herkulesaufgabe steht, die Preise zu zähmen.

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Midland, Texas, liegt zwischen El Paso und Dallas entlang der Interstate 20 und mehr als vier Autostunden von beiden großen Städten entfernt. Die weit entfernte Lage macht alles teurer und schwieriger zu bekommen, einschließlich Arbeiter und Fahrzeuge, die Sie benötigen, um überall in der weitläufigen Region mit begrenzten öffentlichen Verkehrsmitteln hinzukommen. Hinzu kommt die Abhängigkeit der lokalen Wirtschaft vom Öl, und Sie erhalten den wenig beneidenswerten Platz Nr. 1 für die Inflation im vergangenen Jahr.

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Die Speisekarten lokaler Restaurants haben Haftnotizen, die den Gästen mitteilen, dass die Preise erhöht wurden. Eine Gallone Milch ist an örtlichen Tankstellen auf etwa 6 US-Dollar gestiegen, oft die nächste Option für die Grundlagen. Und jeden Mittwoch bildet sich vor der größten Tafel der Gegend eine wachsende Schlange von Hunderten von Autos.

Die Inflation in Midland lag in den letzten sechs Monaten bei fast 10 %, mehr als in allen etwa 400 von Moody’s Analytics erfassten Ballungsgebieten – und weit über dem nationalen Durchschnitt. Im Laufe der Zeit hat es das Zentrum der Ölindustrie in Westtexas sogar noch schlimmer erwischt als Hotspots in Großstädten wie Atlanta und Phoenix.

Die US-Verbraucherpreise stiegen im April laut den am Mittwoch veröffentlichten Regierungsdaten um 8,3 % im Jahresvergleich, eine Verlangsamung gegenüber 8,5 % im März, was laut Ökonomen wahrscheinlich der Höhepunkt war. In abgelegenen Städten im Süden und Mittleren Westen, in denen die Arbeitskräftepools während der Covid-19-Pandemie schrumpften, sind jedoch weitere wirtschaftliche Probleme auf dem Weg.

Während die Fed mit einem Zinserhöhungszyklus beginnt, um die jahrzehntelange Inflation einzudämmen, zeigen die Kämpfe von Midland, wie schwierig es sein wird, die Preise mit dem stumpfen Instrument der Geldpolitik zu dämpfen. Die Zentralbank hat die Zinssätze letzte Woche um einen halben Prozentpunkt angehoben, so stark wie seit dem Jahr 2000, und signalisiert, dass sie dieses Tempo in den nächsten Monaten beibehalten wird.

Niedrige Kreditkosten haben dazu beigetragen, den jüngsten Preisanstieg anzuheizen, aber sie jetzt anzuheben, wird in Orten wie Midland nicht unbedingt helfen. Viele der Faktoren, die hier die Kosten in die Höhe treiben, werden Monate, wenn nicht Jahre brauchen, um zu entwirren. Und die wichtigsten Inflationstreiber liegen nicht in der Hand der politischen Entscheidungsträger: der Krieg in der Ukraine, Logistikprobleme und Lockdowns in China, die sich auf die globalen Lieferketten auswirken.

Sie sind auch nicht in der Hand lokaler Politiker in dem stark von Republikanern geprägten Wahlgebiet. Wenn überhaupt, hat die Inflation nur die Stimmung gegen Präsident Joe Biden vertieft. Der Gouverneur von Texas, Greg Abbott, der im November zur Wiederwahl ansteht, beklagt Biden wegen hoher Preise, während die Demokraten sagen, Abbotts eigenes Vorgehen an der Grenze habe Waren verzögert und die Kosten in die Höhe getrieben.

Vor Ort sind die Auswirkungen für Bo Garrison, Eigentümer von Permian Dirt Works LLC, sehr real. Er und seine 20 Arbeiter verwenden etwa zwei Dutzend Lastwagen, Bagger und Bulldozer, um jeden Tag mehrere Tonnen Caliche-Gestein und Erde zu graben, zu glätten und zu transportieren, um Straßen zu schaffen und Abbaustätten, sogenannte „Pads“, für Energieunternehmen zu ebnen.

Vor ein paar Wochen überbrachte ein Caterpillar Inc.-Verkäufer Garrison bei Enchiladas in einem mexikanischen Restaurant in der Stadt eine schlechte Nachricht: Es seien keine Bulldozer mehr verfügbar. Kurz darauf teilte ihm sein Hauptautohändler etwas zuvor Undenkbares mit: Bis mindestens 2023 seien in Midland keine neuen Ford F-250 erhältlich.

Das Unternehmen von Garrison muss mehr für Reparaturen und Mieten zahlen und versuchen, die Kosten weiterzugeben – und in einigen Fällen möglicherweise einige Verträge weitergeben müssen. Andere Ausgaben häufen sich, darunter die Löhne, die er im vergangenen Jahr auf 20 % erhöht hat, und 650 US-Dollar pro Tag für den Treibstoff der Mitarbeiter – fast doppelt so viel wie noch vor wenigen Monaten.

„Jetzt muss ich die Daumen drücken und beten, dass sich meine Mechaniker um die Ausrüstung kümmern, denn wenn sie kaputt gehen, war’s das“, sagte Garrison, 43, kurz nach Sonnenaufgang an einem kürzlichen Freitag, als er im Dreck und Sand eines Pads stand war früher ein Baumwollfeld. Es ist eines von Hunderten, die sein Unternehmen in den letzten zehn Jahren in der Region gegründet hat, die Garrison täglich etwa 200 Meilen zurücklegt.

Der jüngste Anstieg der Energiepreise entfacht Aktivitäten auf den Ölfeldern, was gut für die lokale Wirtschaft ist. Aber das erhöht den Druck auf die Inflation, da Verbraucher und Unternehmen um die gleichen Waren ringen.

Bei Christmas in Action, einer gemeinnützigen Organisation, die Häuser hauptsächlich für ältere Besitzer repariert, haben sich die Preise für Warmwasserbereiter im vergangenen Jahr verdoppelt, zusammen mit Bauholz und Abstellgleisen. Die Gruppe musste zum ersten Mal in ihrer 50-jährigen Geschichte nach Reserven graben, sagte Nathan Knowles, Director of Operations.

„Wenn die Preise so einen großen Sprung machen, kommen sie einfach nicht wieder runter“, sagte Knowles. Unterdessen zieht die Nachfrage nur an, da immer mehr Hausbesitzer mit einem eingestürzten Dach oder einer verrotteten Wand anrufen und einfach nicht das Geld für Reparaturen haben.

Auch im Dienstleistungssektor sind Anzeichen einer künftigen Inflation erkennbar.

Das Medical Center Health System, der größte Gesundheitsdienstleister in der Region, hat derzeit etwa 100 Stellen für Krankenschwestern offen. Zwei Personen haben sich beworben. Das bedeutet, mehr Vertragskrankenschwestern einzustellen, deren Agenturen 280 Dollar pro Stunde verlangen – etwa das Achtfache dessen, was eine örtliche Krankenschwester verdient. Auch die Preise für Schutzausrüstung sind stark gestiegen.

Bisher hat sich das Medical Center Health System mit einer Anhebung der Verfahrenspreise zurückgehalten und sich auf Telemedizin und Großbestellungen verlassen, um die Kosten niedrig zu halten. Im Oktober werde der Anbieter die Versicherer bitten, mehr für Verfahren zu finanzieren, sagte Präsident Russell Tippin. Patienten sehen bereits höhere Prämien und Zuzahlungen.

Tippin, der kurz vor der Pandemie in seine Rolle berufen wurde, ist an die Boom-Bust-Natur einer Stadt gewöhnt, die sich mit der Energiewirtschaft verbindet. Das ist anders.

„Das einzige, was ich weiß, ist, dass es steigen wird, und wenn es steigen wird, wird es fallen. Aber das ist das erste Mal, dass ich daran zweifle“, sagte er. „Westtexas erlebt eine doppelte Inflation – Ölinflation und dann die Inflation von Benzin und Milch und allem anderen.“

Die steigenden Kosten für Grundnahrungsmittel haben jeden Mittwoch mehr Menschen zur West Texas Food Bank in Odessa geführt, der etwa 20 Minuten entfernten Partnerstadt von Midland entlang der Interstate-20.

Seit Januar ist die Autoschlange vor der dreistöckigen Lagerhalle länger geworden. Die Zählung von einem Aprilnachmittag: 420, die meisten seit der schlimmsten Covid-Krise im Jahr 2020.

Jesus und Nativia Zepda standen in dieser Schlange, die Benzinuhr ihres Lieferwagens blinkte leer und noch 30 Minuten Wartezeit von Freiwilligen, die Kisten mit Wassermelonen, Brot und Gemüsekonserven verteilten.

„Die einzigen Lebensmittel, die ich noch im Supermarkt kaufen kann, sind Eier und Bohnen“, sagte Jesus, 74, der vor fünf Jahren in den Ruhestand ging. Das Paar erhält etwa 2.000 US-Dollar an Rente und Sozialleistungen im Monat, aber erst in den letzten Monaten haben die Kosten sie zur Lebensmittelbank getrieben.

Hinter ihnen in der Schlange stand Eduardo Gama, 47, die Fenster seiner Limousine für seine drei großen Hunde heruntergelassen. Mieten und Strompreise sind in Midland so in die Höhe geschossen, dass er vor einigen Monaten auf einen Wohnmobilstellplatz in Odessa gezogen ist. Seine monatlichen Rechnungen sind um 200 Dollar gesunken, aber die Löhne aus seinem Job in einem Lagerhaus haben nicht mit der Inflation Schritt gehalten.

„Mit den Lebenshaltungskosten hier draußen und der Inflation können die Leute einfach nicht mithalten“, sagte Libby Campbell, Chief Executive Officer der West Texas Food Bank. Sie hat eine Zunahme von Menschen gesehen, die auf der Suche nach Nahrung sind und arbeiten, was unterstreicht, wie sich die Inflation auf die Löhne ausgewirkt hat.

Während die Spender großzügig waren, befürchtet Campbell, dass der Anstieg der Düngemittelpreise infolge des Krieges in der Ukraine im Herbst zu einer Lebensmittelknappheit in den USA führen könnte: „Es kostet bereits mehr, Lebensmittel hier draußen zu bekommen. Und das würde das Problem verschlimmern.“

Die Arbeitslosenquote in Midland liegt mit etwa 3,5 % unter dem Jahresdurchschnitt der letzten zehn Jahre, da die Ölfelder anziehen. Aber die damit verbundenen Arbeitsplätze im Dienstleistungssektor kehren langsamer zurück.

Melinda Hernandez, 52, verlor im März ihren Job als Verwaltungsassistentin bei einem Energiedienstleistungsunternehmen. Sie liefert nachts Pizzas für 10 Dollar die Stunde aus und besetzt ein Bestattungsunternehmen, wenn man sie anruft – sie verdient immer noch nur etwa die Hälfte ihres vorherigen Gehalts. Bisher hatte sie kein Glück, einen besser bezahlten Job zu finden.

„Ich möchte meinen Sohn nicht enttäuschen, und das ist meine Angst“, sagte Hernandez, eine alleinerziehende Mutter, aus dem Haus mit zwei Schlafzimmern, das sie mit ihrem 19-jährigen Sohn im südlichen Midland, direkt an einer Landstraße, mietet. Sie befürchtet, dass sie sich nicht die Highschool-Abschlussfeier für ihn leisten kann, die sie ihrem älteren Sohn vor ein paar Jahren geschenkt hat: eine große Angelegenheit für ihre hispanische Familie.

Inflation ist nicht so ein Problem für boomende Bereiche der lokalen Wirtschaft.

Im Legendary Barn Door Steakhouse in Odessa sagte Besitzer Roy Gillean, dass das teuerste Gericht auf der Speisekarte nach wie vor eines der beliebtesten ist: das 3-Pfund-Tomahawk-Steak für 62 US-Dollar. Er hat den Preis mehrmals erhöht und sagt, dass der Preis näher bei 70 US-Dollar liegen sollte.

Die meisten Artikel auf seinen Speisekarten sind seit ihrer Veröffentlichung vor ein paar Wochen gestiegen, also hat er eine Haftnotiz hinzugefügt, die den Gästen sagt, dass sie 2 Dollar auf die aufgeführten Preise für Hauptgerichte aufschlagen sollen. Aber das Restaurant mit 180 Plätzen füllt sich immer noch jeden Abend mit Familien und Paaren und erzielte im Dezember seinen ersten Gewinn aus der Pandemie-Ära.

Zurück auf den Ölfeldern stand Garrison vor einem alten Bohrgerät, das seinen Schnabel rhythmisch in den Boden tauchte. Er hat vor einem Jahrzehnt Wurzeln in der Gemeinde geschlagen, denkt aber jetzt über eine existenzielle Frage nach, die durch die Inflation verursacht wurde: Will er an einem Ort bleiben, an dem es so schwierig wird, eine Familie zu gründen?

„Wie viel Geld setze ich immer wieder ein, ohne zu wissen, was am Ende passiert?“ fragte Garnison.

(Aktualisierungen mit dem Anstieg der Verbraucherpreise im April im fünften Absatz.)

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