Die Panther sind eine Lektion, dass die Lotterie nur der Anfang ist

In einem Akt der Nächstenliebe gegenüber Fans, die kein Interesse an den Stanley Cup Playoffs haben, veranstaltete die NHL am Dienstagabend ihre Draft-Lotterie, die damit endete, dass die Montreal Canadiens den ersten Pick gewannen und die New Jersey Devils von erwartet auf den zweiten Platz vorrückten Platz sechs. Vor allem für diese beiden Fanbasen, aber auch für alle anderen mit einer Chance aufzusteigen, war dies ein Tag, um von der Zukunft zu träumen, von der Möglichkeit dein Franchise landet jemanden wie Auston Matthews oder Steven Stamkos – jemanden, dessen Auswahl fast sofort eine neue, erfolgreichere Ära einleiten könnte. Es ist die einfachste Nacht des Jahres, sich davon zu überzeugen, dass Besseres bevorsteht.

Die Florida Panthers sind mit dieser Erfahrung bestens vertraut, da sie von 2001 bis 2019 in allen bis auf zwei Spielzeiten die Playoffs verpasst haben. Während gemischte Ergebnisse mit ihren Picks in den 2000er Jahren diese „besseren Dinge“ selbstverständlich theoretisch hielten, begann sich ihr Schicksal zu wenden der Beginn des letzten Jahrzehnts. 2011 holten die Panthers Jonathan Huberdeau mit dem dritten Pick. 2013 holten sie Aleksander Barkov mit dem zweiten. Im Jahr 2014 brachte sie die Lotterie auf den ersten Platz und sie nahmen Aaron Ekblad. Dieses Trio bildet den Kern einer wiederauflebenden Panthers-Gruppe – die drei besten Spieler eines Presidents’ Trophy-Gewinners. Barkov führte die Panthers mit 39 Toren an. Huberdeau führte die gesamte Liga mit 85 Assists an. Und Ekblad verankert die Verteidigung mit durchschnittlich fast 25 Minuten pro Nacht. Genau davon träumt jedes Lotterieteam.

Aber es wird noch mehr benötigt. Als die Panthers am Mittwochabend in Spiel 5 einer 2-2-Serie mit dem Rücken zur Wand standen, waren es nicht diese drei, die sie durchbrachten. Nachdem die Capitals in den ersten 24 Minuten die ersten drei Tore des Spiels erzielt hatten und damit den nächsten Schritt in Richtung einer dramatischen, verheerenden Aufregung einläuteten, die die Siegesdürre der in der Liga führenden Playoff-Serie der Panthers auf 25 Saisons verlängern würde, war es ein Quartett von neueren Floridianer erwarben auf andere Weise, die das Comeback zusammensetzten, das einen 5-3-Sieg lieferte.

Der erste war Carter Verhaeghe, der 2019 sein Debüt mit dem Lightning gab, aber nach dem Gewinn des Pokals 2020 abreisen musste, weil Tampa ihn nicht unter die Gehaltsobergrenze bringen konnte. Die Panthers verpflichteten ihn billig und sahen zu, wie er als zweiter Torschütze aufstieg, zuerst mit 18 Toren in 43 Spielen in der verkürzten Saison des letzten Jahres und dann mit 24 Toren und 31 Vorlagen diesmal. Am wichtigsten ist, dass er brandaktuell war, als er am meisten gebraucht wurde, mit vier Toren und drei Vorlagen allein in den letzten beiden Spielen der Panthers. Verhaeghe eröffnete das Panthers’ Konto mit Anzapfung vor der Haustür, Dann, als das Spiel im dritten Spiel unentschieden war, erzwang er einen Umsatz und raste hinunter, um am anderen Ende des Eises ein Ziel zu erreichen.

„Er war in den letzten beiden Spielen der beste Spieler auf dem Eis“, sagte Panthers Teamkollege Patric Hornqvist sagte von Verhaeghe nach dem Sieg am Mittwoch. Aber auch für sich selbst hat Hornqvist alles richtig gemacht. Hornqvist, ein 35-jähriger Veteran aus Nashville und Pittsburgh, der als Pinguin hintereinander Pokale gewann und 2017 das Siegtor der Serie erzielte, kam 2020 in einem Tausch gegen einen ehemaligen späten Erstrundenspieler in Mike nach Florida Matheson und Rand-NHLer Colton Sceviour. Er hat das Statistikblatt nicht gelesen, aber Hornqvist hat die Tiefenlinien mit Big-Game-Erfahrung und alter Kniffe abgerundet. Nachdem er in dieser Saison 11 Tore erzielt hatte, kam er in Spiel 5 auf das Brett, indem er bei einem Konter cool blieb, nachdem er einen perfekten Pass von Verhaeghe erhalten hatte.

Dann band Sam Reinhart es fest und ging weiter den Ruf der Panthers als Comeback-Team der Liga. Der 26-Jährige hatte seine gesamte Karriere in Buffalo gespielt, bis letzten Sommer, als die ins Stocken geratenen Sabres den Restricted Free Agent um einen Interessenten und eine Wahl handelten. Der frühere Zweitplatzierte im Jahr 2014 war in seinen sechs Jahren im Norden ein beständiger 20-Tore-Typ, und jetzt, da er endlich in einem Gewinnerteam ist, strahlt er noch heller. Reinhart erzielte in diesem Jahr 33 Tore und 49 Assists, beides Rekorde in seiner Karriere, und fünf Minuten vor Schluss im zweiten Drittel nutzte er ein gewisses Chaos um das Netz (erneut von Verhaeghe ermutigt), um den Puck über die Linie zu schleichen.

Und mit dem Spielstand von 4:3 machte sich der prominenteste aller Panther-Pickups einen Moment Zeit. Auch in diesem Highlight werden Sie Verhaeghes Namen hören, aber am Ende konzentriert sich die ganze Aufmerksamkeit auf Claude Giroux, eine kostspielige Anschaffung in der Zwischensaison und einer der besten Philadelphia Flyers aller Zeiten. Giroux wollte unbedingt nach Florida, um seinen ersten Pokal zu jagen, und obwohl er in seiner begrenzten Zeit bisher kein großer Torschütze war, zeigte er seine Abschlussfähigkeiten, um den Panthers im späten Spiel etwas Luft zum Atmen zu verschaffen.

Ich bin ein Red Wings-Fan in meinen 20ern, was bedeutet, dass ich lange Zeit eine gesegnete Unkenntnis der persönlichen Investition in die Ziehungslotterie hatte. Das hat sich in den letzten Jahren offensichtlich geändert, und wie so viele andere Fans beobachte ich jetzt mein Eishockey mit einem Auge auf die NHL und ein Auge auf die Entwicklung der Teenager anderswo. Ja, Lucas Raymond und Moritz Seider haben die Erwartungen bereits übertroffen. Aber der Sieg der Panthers am Mittwoch zeigt die Grenzen dieses engen Denkens auf, das den Entwurf gegenüber allen anderen Formen des Teambuildings ausschließt.

Großartige Teams basieren auf so viel mehr als nur ein paar Stars, die man nicht verpassen darf. Sie haben zu sein. Selbst ein GM, der in drei aufeinanderfolgenden Saisons seine Erst-, Zweit- und Drittrunden-Picks trifft – etwas, das noch nie passiert ist und niemals passieren wird – ist immer noch weniger als die Hälfte des Weges zu einem vollständigen Kader. Und während so viele dieser Teams in der Lotterie die Daumen drücken, dass sie größere Schwankungen in der freien Agentur oder dem Handelsmarkt vornehmen und zukünftige Flexibilität über inkrementelle Verbesserungen stellen, sind dies Schritte in diesem Prozess, die nicht übersprungen werden können. Die Panther kamen nicht über Nacht hierher. Sogar Tampa Bay, vielleicht die am besten zusammengestellte Gruppe aller Zeiten, brauchte Leute wie Blake Coleman und Kevin Shattenkirk, um ihnen über den Buckel zu helfen.

Der Starvermieter, der Typ, der einen Tapetenwechsel braucht, der Cap-Opfer und der erfahrene Scrapper: Das sind die vier Reiter eines jeden Cup-Anwärters, und Sie bekommen sie nicht, wenn Sie im Juni ihre Namen nennen. Im Gegensatz zu Shane Wright, Logan Cooley und den anderen Kindern, die voraussichtlich diesen Sommer zu Lotterieteams gehen werden, werden diese Spieler nach einem Umbau vorerst vollständig vom Radar der Devils-Fans, Red Wings-Fans, Flyers-Fans und aller anderen entfernt sein. Sie sind nicht diejenigen, deren Trikots im Teamladen ausgestellt werden, bevor sie überhaupt in der NHL debütieren, oder deren jedes Spiel auf Twitter veröffentlicht wird, um zu analysieren, ob sie sich richtig entwickeln oder nicht. Sie tauchen noch nicht in geplanten zukünftigen Aufstellungen auf, wenn das Team wieder gut ist. Aber sie sind irgendwo da draußen, gerade jetzt, und schlechte Teams, die relevant werden wollen, und gute Teams, die Meister werden wollen, werden sie brauchen. Ein Franchise kann sich bis zu einem Playoff-Auftritt durchtanken. Aber als die Panther – und, klar, die Oilers– wissen Sie gut, ohne die richtigen Stücke um diese Lotteriegewinne droht immer noch die Eliminierung.

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