Die Sonnen müssen Fragen beantworten, bevor sie wieder aufgehen können

Chris Paul brauchte ein neues Projekt. Nachdem er die Oklahoma City Thunder zu einem überraschenden Platz in den Bubble-Playoffs 2020 geführt und die Rockets dann auf sieben Spiele gebracht hatte, hatte er bewiesen, dass er ein Team immer noch auf ein anderes Level bringen kann. Aber im Alter von 35 Jahren war er auf der Suche nach einer Situation, die ihm eine letzte Chance auf einen Titel geben würde. Und nach einem überraschenden Auftritt in der Blase stellten die Phoenix Suns eine jugendliche Basis bereit, die bereit war, den nächsten Sprung zu wagen.

Die arrangierte Ehe funktionierte in den vergangenen zwei Jahren. Die Suns erreichten das Finale in Pauls erster Saison in Phoenix und gewannen in dieser Saison einen Franchise-Rekord von 64 regulären Saisonspielen. Unter Pauls Leitung hat die Sammlung junger Talente der Suns große Fortschritte gemacht – Devin Booker wurde in dieser Saison Vierter beim MVP-Voting, während Mikal Bridges Zweiter als Defensivspieler des Jahres wurde. Monty Williams wurde zum Trainer des Jahres gekürt. Aber eine Saison, die für eine weitere Reise ins Finale bestimmt schien und für Paul eine weitere Chance auf den Ring, die ihm fast zwei Jahrzehnte lang entgangen war, wurde von Luka Doncic abrupt beendet.

Die Mavericks eliminierten die Suns am Sonntag mit satten 33 Punkten und schickten den Topgesetzten in den Playoffs nach nur zwei Runden nach Hause. Phoenix erzielte in der ersten Halbzeit nur 27 Punkte, davon 10 im zweiten Viertel. Ein ausverkauftes Heimpublikum buhte das Team zur Halbzeit vom Platz.

„Es war ein hartes Spiel“, sagte Paul nach der Niederlage gegenüber Reportern. „Unsere Verteidigung war nicht da, unsere Offensive war auch nicht da … man spielt die ganze Saison, um in dieser Situation zu sein, und es hat für uns nicht geklappt.“

Die unmittelbare Zukunft der Suns könnte genauso rosig sein, wie sie schien, bevor Luka intervenierte; Praktisch jeder Schlüsselrotationsspieler ist unter Vertrag, mit Ausnahme von Deandre Ayton, für den Phoenix das Recht hat, jedes Angebot zu erfüllen, und JaVale McGee, der durch einen gesunden Dario Saric ersetzt werden könnte, den Spieler, den er selbst ersetzt hat. Aber da sich die Suns früher als erwartet der Nebensaison zuwenden, müssen sie sich mit mehreren wichtigen Problemen befassen, die während dieser Saison bestehen geblieben sind, beginnend mit Paul selbst.

In der Nachsaison zeigte Paul Einblicke in seine übliche Dominanz. In Spiel 3 der Erstrundenserie von Phoenix gegen die Pelicans, in der Booker wegen einer Oberschenkelverletzung ausfiel, erzielte Paul im vierten Viertel 19 Punkte, erzwang Wechsel und bestrafte die großen Männer von New Orleans mit einer Reihe von Springern. Im Abschlussspiel 6 traf er alle 14 seiner Schüsse – ein Nachsaison-Rekord – und endete mit 33 Punkten und acht Assists.

Doch es gab Zeiten, in denen Paul, weniger als zwei Wochen nach seinem 37. Geburtstag, sein Alter zeigte. In den letzten fünf Spielen gegen die Mavericks blieb er bei 13 Punkten oder weniger und drehte den Ball im Durchschnitt 3,6 Mal um. Paul ist ein Meister der Eimerherstellung und versuchte während dieser Strecke auch nur vier Freiwürfe.

Um fair zu sein, Paul musste für alles arbeiten; Pelicans-Trainer Willie Green, ein Suns-Assistent in der vergangenen Saison, setzte den professionellen Schädling Jose Alvarado ein, um den Point God zu verwirren, und hob ihn auf dem halben und manchmal auf dem ganzen Platz auf, um ihn zu zermürben. Die Mavericks folgten mit Dorian Finney-Smith. Aber Paul war nicht in der Lage, seine übliche Crunch-Time-Magie zu beschwören. „Es liegt an mir als Point Guard, als Anführer des Teams, sicherzustellen, dass wir die richtigen Schüsse hinbekommen und all das“, sagte Paul am Sonntagabend gegenüber Reportern. „Das ist es.“

Paul wird für die nächsten drei Spielzeiten unter Vertrag genommen, was extreme Dienstplanbewegungen einschränkt. Die einzige Antwort der Suns, egal wie gesund oder fähig Paul in der nächsten Saison spielt, könnte darin bestehen, das Rampenlicht wieder an Booker abzutreten.

Obwohl Bookers Bubble Run ihn zum Star machte und schließlich bewies, dass er die treibende Kraft eines erfolgreichen Teams sein könnte, hieß er Paul in der Herde willkommen. Die beiden teilen sich einen Agenten, und als Paul erfuhr, dass Phoenix ein ernsthafter Verehrer war, flog er nach Phoenix, um mit Booker abzuhängen, bekam eine Tour durch die Wüste. „Wir haben uns einfach verstanden, Mann“, sagte mir Booker früher in der Nachsaison. „Wir haben beide das Basketballspiel geliebt. Ähnlich abseits des Platzes.“

Es gab eine sofortige Bindung. Sie sagen, dass es keine Bedenken hinsichtlich der Kreditwürdigkeit oder der Rolle des Teamleiters gab.

„Es geht nicht darum, mein Team zu sein, sein Team“, sagte mir Paul kürzlich. „Er ist schon viel länger hier als ich. Am Ende des Tages geht es ums Gewinnen. Alles andere spielt keine Rolle. Also stellen wir beide jeden Tag unsere Egos auf die Seite. Und wir verstehen, wie viel besser wir uns gegenseitig und das Team machen.“

Aber Booker spielte eine seiner besten Strecken seiner Karriere, als Paul mit einem gebrochenen Daumen pausierte und 28 Punkte bei 52 Prozent Schießen sowie sieben Vorlagen erzielte. Einige waren vielleicht überrascht von Bookers Spiel ohne Paul, der das Team leitete; Booker natürlich nicht.

„Ich denke, das war für alle anderen, um ganz ehrlich zu sein“, sagte mir Booker kürzlich. „Ich meine, dass dieses ganze Team weiß, wozu wir fähig sind. Ich möchte nicht sagen, wie bevor Chris hierher kam, aber wir haben etwas in der Blase angefangen, wissen Sie, mit unserem Trainer hier, in unserem Team, wo ich weiß, dass es kein Problem wäre und wir seitdem besser geworden sind dann.”

Allen Berichten zufolge bleibt Bookers Beziehung zu Paul stark. Obwohl Pauls dominanter Stil seine Star-Teamkollegen im Laufe der Jahre geschmückt hat, was zuletzt zu seinem Wechsel von Houston nach Oklahoma City in der Nebensaison 2019 führte, bleiben beide von derselben Sache getrieben: dem Gewinnen. Aber Booker wird eines Tages ein weiteres Kapitel in seiner Karriere haben, in dem er wieder die Rolle des Stammspielers übernimmt. Und man darf sich fragen, wie sich die Dynamik zwischen ihm und Paul entwickeln wird, wenn er diese Rolle übernimmt.

Die größte Sorge gilt jedoch Ayton. Die ehemalige Nr. 1 Gesamtauswahl wird in dieser Nebensaison ein Restricted Free Agent sein, nachdem er und die Suns sich im Herbst nicht auf eine Verlängerung einigen konnten. Laut ESPN, Ayton strebte einen Full-Max-Deal an, wie er von Luka Doncic und anderen Herausragenden aus der Draft-Klasse 2018 unterzeichnet wurde, aber die Suns wollten sich nicht fügen. Um die Handelsfrist herum tauchten auch Gerüchte auf, die darauf hindeuteten, dass Phoenix und die Pacers einen Tausch von Ayton gegen Domantas Sabonis besprochen hatten, der später an die Könige verkauft wurde.

Ayton meisterte seine ungewisse Zukunft und auch eine Verletzung in der Zwischensaison, beendete seine Karriere mit Höchstleistungen und entwickelte sich an beiden Enden zu einer Präsenz, obwohl die Suns ohne ihn 18-6 standen und sich mit einer Kombination aus den Gesellen McGee und Bismack begnügten Biyombo an seiner Stelle. Ayton hatte in der Nachsaison ähnlich gemischte Ergebnisse: Ayton erzielte in Spiel 3 gegen die Pelikane 28 Punkte und 17 Rebounds und erzielte in 13 Spielen durchschnittlich 18 und 9, konnte jedoch keine Spiele dominieren, in denen die Gegner im Vorfeld kleiner wurden.

Die Suns, mit entsprechenden Rechten auf jedes Angebot, diktieren immer noch Aytons Zukunft. Aber es ist möglich, dass ein anderes Team mit Cap Space wie die Pistons einsteigt und einen Vierjahresvertrag mit einer Spieleroption für das letzte Jahr anbietet, sodass Ayton in drei Jahren laufen kann, wenn er erst 26 Jahre alt ist.

„Er ist ein Free Agent, also kann ich über nichts in der Zukunft sprechen“, sagte mir Suns-GM James Jones letzten Monat. „Ich kann nur sagen, dass wir gesagt haben, und ich habe immer wieder gesagt, ich denke, DA ist ein wirklich guter Spieler. Und wir glauben an ihn und unsere Aufgabe ist es, ihm weiter dabei zu helfen, sich zu entwickeln, damit er der Spieler wird, der er sein möchte. Und das hat sich nicht geändert.“

Aber ab einem bestimmten Punkt geht es bei der Entscheidung auch ums Geld, und jedes vernünftige Angebot für Ayton wird die Suns wahrscheinlich in die Luxussteuer treiben. Phoenix kann Booker auch eine lukrative Verlängerung und eine Rookie-Vertragsverlängerung für Schlüsselreserve Cam Johnson anbieten. Während Eigentümer Robert Sarver hat angegeben dass er bereit ist, in die Steuer zu gehen, um das Team zusammenzuhalten, ist seine Geizgeschichte gut dokumentiert, einschließlich der Weigerung, Joe Johnson erneut zu verpflichten, und des Handels mit Draft-Picks der ersten Runde, um Einsparungen zu priorisieren. Die Entscheidung wird ein echter Test dafür sein, ob sich das Franchise als Ganzes geändert hat.

Alle Personalentscheidungen verblassen jedoch im Vergleich zu Sarvers eigenem Status. Letzten Herbst veröffentlichte ESPN eine Untersuchung, in der ein giftiger Arbeitsplatz und Berichte über Rassismus und Frauenfeindlichkeit beschrieben wurden. „Wir werden nicht lügen, wir sprechen als Team darüber“, sagte Booker zu mir. Aber Booker sagt auch, dass sich das Team dafür entschieden hat, „alles im Haus“ zu behalten. „Bleib einfach zusammen, Mann“, sagt Bridges. „Das ist alles. Machen Sie sich darüber keine Sorgen. Da draußen sind nur wir.“

Die NBA leitete kurz nach Veröffentlichung der Geschichte eine Untersuchung der Suns ein, aber trotz eines ESPN-Berichts im März, in dem angegeben wurde, dass mehr als 300 Personen befragt wurden, sind die Ergebnisse noch nicht aufgetaucht.

„Ich bin so in dem Moment, Mann, dass all die Dinge, die damals in der Vergangenheit passiert sind und so weiter, für jetzt ehrlich gesagt keine Relevanz haben“, sagt Paul. „Ich denke, das Beste an mir an diesem Punkt in meinem Leben ist, dass ich kontrolliere, was ich kontrollieren kann und was auch immer sonst vor sich geht. Es ist was es ist.”

Jones fügt hinzu, der im Oktober eine Erklärung zur Unterstützung von Sarver veröffentlichte: „Für mich war es nur eine weitere Herausforderung. Und was Sie erkennen, ist, dass Sie sich nur auf Ihre Teamkollegen stützen müssen und Monty haben, unsere Spieler haben, die Organisation, das Personal haben, und wenn Sie mit Leuten zusammen sind, kennen Sie ihre Absichten, und so haben Sie wirklich ihre Unterstützung und ihre vertrauen. Es macht es dir leichter, rauszugehen und deine Arbeit zu erledigen, weil so viele Menschen darauf angewiesen sind, dass du deine Arbeit auf hohem Niveau erledigst.“

Trotz eines hässlichen Endes ihrer Bannersaison sollten die Suns in der Lage sein, in der nächsten Saison auf hohem Niveau zu spielen. Aber die Entscheidungen, die sie in dieser Nebensaison treffen, werden wahrscheinlich darüber entscheiden, wie lange sie dies weiterhin tun.

„Unser Team hat sich weiter entwickelt und wir hoffen, das Team auch in Zukunft zusammenhalten zu können“, sagt Jones. „Aber am wichtigsten ist für uns jetzt der Fokus, weil sich diese Dinge in dieser Liga schnell ändern und Spieler sich in dieser Liga schnell verbessern und Verletzungen passieren. Wir versuchen also zu prognostizieren, wie wir in drei oder vier Jahren aussehen werden. Glück, Ratespiel, so viele verschiedene Faktoren spielen eine Rolle. Das einzige, was Sie tun können, ist, in einem Moment zu leben und für die nahe Notwendigkeit zu planen.“

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