Forschungsprojekt zielt darauf ab, reflektierende Perlen auf arktischem Eis zu verteilen, um die Klimaerwärmung zu verlangsamen

Ein Forschungsprojekt, das untersucht, ob das Bedecken von Meereis mit winzigen reflektierenden Perlen dazu beitragen könnte, die Klimaerwärmung zu verlangsamen, weckt Bedenken bei arktischen Gemeinschaften in Alaska sowie Stammes- und Naturschutzgruppen über mögliche Auswirkungen auf die Umwelt.

Das Meereis erstreckt sich wie eine Decke von den Küstengemeinden Alaskas und bietet den Bewohnern einen Weg zum Reisen und eine Oberfläche, von der aus sie jagen und fischen können. Was das Eis auch bietet, ist Sonnenlichtreflexion und Schutz vor schneller Erwärmung.

Da Eis immer dünner wird und sein Lichtreflexionsvermögen verliert, suchen Wissenschaftler und Aktivisten nach Lösungen. Eine gemeinnützige Organisation, Arktisches Eisprojekt, sucht nach einer Möglichkeit, den natürlichen Hitzeschild der Erde zu schützen, indem reflektierende Glasmikrokugeln auf junges, wenig reflektierendes Meereis aufgebracht werden.

Zwölf Stämme – einschließlich der Dörfer Nuiqsut und Point Hope – und mehr als 25 Organisationen wie Native Movement und The Alaska Center haben sich gegen das Projekt ausgesprochen, einen Brief unterschreiben, in dem sie ihre Befürchtungen darlegen, dass reflektierende Mikroperlen Tieren und Menschen in der Arktis schaden könnten.

In dem Brief an das Arctic Ice Project drückten sie ihre Besorgnis darüber aus, wie die hohlen Glasmikrokugeln die Umwelt verschmutzen, Bootsmotoren und den Flugverkehr beeinträchtigen und die Gesundheit von Menschen und Meerestieren schädigen können, die das Material aufnehmen. Sie sagten auch, dass die Forscher des Arctic Ice Project keine lokalen indigenen Gruppen konsultierten und keine entsprechenden staatlichen Genehmigungen zur Durchführung von Forschungsarbeiten erhielten.

„Wir sind sehr besorgt darüber, was es Tieren antun könnte, von denen wir abhängig sind, um unsere Familien zu ernähren, und wie es ihre Ökosysteme und die Bedeutung für alles, was wir in unserem täglichen Leben verwenden, beeinflussen wird“, sagte Nuiqsuts Bürgermeisterin Rosemary Ahtuangaruak.

Die Forscher sagten, dass sie in den nächsten vier bis fünf Jahren planen, die Sicherheit des Materials in Labors und durch Computermodellierung weiter zu testen, bevor sie weitere Tests im Feld durchführen. Die Aussicht, das Projekt voranzutreiben und die Materialien in der Arktis einzusetzen, liegt noch weiter in der Zukunft und wird nur dann eintreten, wenn die Forscher alle erforderlichen Genehmigungen und die Zustimmung der Anwohner erhalten.

„Wir wollen der Umwelt auf keinen Fall schaden. Das ist das Letzte, was wir tun wollen“, sagte Dr. Steven Zornetzer, ein pensionierter Wissenschaftler von NASA Ames, der Mitglied des wissenschaftlichen Beirats des Arctic Ice Project ist. „Wir wollen die Umwelt wiederherstellen und schützen.“

Das Arctic Ice Project wurde 2008 als ICE911 von Gründer Leslie Field ins Leben gerufen, der Tests in Teilen von Kanada und Alaska durchführte. Stammesführer sagten in dem Brief, dass sie bereits 2019 damit begonnen hätten, ihre Bedenken gegenüber Field zu äußern, aber keine ausreichende Antwort erhalten hätten.

Vertreter des Arctic Ice Project sagten, dass die Organisation seit ihrer Gründung ihre Führung geändert habe, Name und Ansatz, einen Schritt zurück von Feldtests und zurück zu Labortests und Computermodellierung.

Die große Idee hinter dem Projekt bleibt immer noch dieselbe: die Eisreflexion in der Arktis wiederherzustellen und die globale Erwärmung um 10 bis 15 Jahre zu verlangsamen, sagte Tom Light, Geschäftsführer des Arctic Ice Project.

Um ihr Ziel zu erreichen, wollen die Forscher ausgewählte Eisflächen mit winzigen reflektierenden Kügelchen aus Siliziumdioxid – oder Siliziumdioxid – bedecken, das natürlicherweise in Sand vorkommt und oft zur Glasherstellung verwendet wird.

Kritiker des Projekts argumentieren, dass Kieselsäure beim Einatmen giftig ist. „Meeressäuger leben und gebären in der Region, in der die synthetischen Materialien eingesetzt werden“, heißt es in dem Schreiben.

In der Gegend um das North Slope-Dorf Point Lay zum Beispiel seien die Tiere immer da, sagte Sophie Tracey, die Sekretärin des Stammesrats des Dorfes.

„Die Walrosse ziehen hierher – ungefähr 100.000 von ihnen werden direkt hier an unseren Stränden sein“, sagte Tracey. „Und dann gibt es jedes Jahr 30 Meilen südlich von uns eine kleine Lagune namens Omalik Lagoon, und dort gehen die Belugas hinein und entfernen ihre oberste Hautschicht, bevor sie anfangen, hier oben in Richtung Point Lay und Wainwright zu schwimmen.“

Die Forscher sagen, dass die Mikroperlen, die sie verwenden wollen, zu groß sind, um eingeatmet zu werden, und zu klein, um in der Umwelt wahrnehmbar zu sein.

„Das Material, mit dem wir arbeiten, sind im Grunde kleine hohle Silikaperlen, die aus dem gleichen Material wie Sand bestehen“, sagte Steve Payne, Vorstandsvorsitzender von Arctic Ice. „Es gibt bereits viel Sand und Kieselsäure im Meerwasser.“

Ahtuangaruak sagte, dass Mikroperlen zwar für einige Menschen oder Tiere kein Risiko darstellen, sich dies jedoch in einer anderen Umgebung oder für einen anderen Organismus ändern könnte.

In dem Brief an das Arctic Ice Project sagten die Gruppen, dass selbst wenn das Material zu groß ist, um eingeatmet zu werden, „Bedenken bestehen, dass die Mikrosphären mit der Zeit zerfallen und schließlich klein genug werden, um Menschen oder Tieren Schaden zuzufügen Indigene Völker verlassen sich darauf, um zu überleben.“ Sie sagten, dass eine endgültige Schlussfolgerung darüber, wie sich das Material auf Organismen und das Ökosystem auswirkt, umfangreichere Tests erfordern würde, die wiederum für gefährdete Bevölkerungsgruppen schädlich sein können.

Die Reinigung der winzigen Partikel ist ein weiteres Problem: Kritiker des Projekts schrieben, dass die Mikroperlen wahrscheinlich von den arktischen Winden verweht oder von Zugvögeln in die Tundra getragen werden und dort möglicherweise Pflanzen und Tieren schaden.

Außerdem scheint für ein Dorf wie Nuiqsut selbst die Möglichkeit, die Umwelt zu verschmutzen, zu riskant. Angesichts der hohen Menge an Feinstaub, die die Luftqualität beeinträchtigt, war die Gemeinde besorgt über Gesundheit und Sicherheit.

„Der Luft zusätzliche Partikel hinzuzufügen, wenn wir bereits sehr große Emissionen haben, ist lächerlich“, sagte Ahtuangaruak. „Warum sollten wir dazu ermutigen, unsere Luft einem weiteren Risiko auszusetzen?“

Bislang zeige sich das Material auch bei Einnahme großer Mengen als ungiftig, sagte Zornetzer. Er fügte hinzu, dass die Forscher planen, die umfangreichen Tests ihrer Auswirkungen auf Tiere, Pflanzen und Menschen fortzusetzen – „beginnend mit Zooplankton und Phytoplankton, die sich bis an die Spitze der Nahrungskette vorarbeiten“ – und die Ergebnisse dieser Tests mit dem zu teilen Publikum.

„Wir konzentrieren uns jetzt viel stärker darauf, das Material selbst zu verstehen“, sagte Zornetzer. „Was passiert damit, wenn es tatsächlich in einer windigen, kalten und unkontrollierten Umgebung auf Eis gelegt wird? Was passiert damit? Das wollen wir wissen. … Was passiert mit diesen Teilchen, wenn sie zerfallen? Was ist das Schicksal von ihnen? Bleiben sie unten? Schweben sie weiter?

“Das ist der Schwerpunkt der Forschung, die wir jetzt mit unseren Partnern durchführen, diese Fragen zu stellen, bevor wir fühlen, wo wir mit Feldversuchen auf das Eis gehen sollten.”

Kritiker sagten in ihrem Brief, dass die Projektleiter sich nicht mit Regierungs- und Umweltbehörden oder indigenen Gruppen, die auf die Arktis angewiesen sind, beraten haben.

„Arktische Gemeinschaften haben das Recht, fremde Substanzen, die in ihre Ernährung und Umwelt eingeführt werden, zu kennen und ihnen zuzustimmen, unabhängig davon, ob diese Materialien nach nicht einheimischen, westlichen Standards als sicher gelten oder nicht“, heißt es in dem Schreiben an das Arctic Ice Project. „Ein Mangel an Stammeskonsultationen bedeutet, dass die wahren Experten der Arktis nicht konsultiert werden und unser traditionelles indigenes Wissen nicht angewendet wird.“

Die Forscher sagten, wenn die Labor- und Computermodellierung zeigen, dass ihr Projekt effektiv und sicher ist, würden sie die EPA oder andere Regierungsorganisationen, die für das Gebiet zuständig sind, sowie indigene Gruppen um entsprechende Genehmigungen bitten, um mit Feldversuchen fortzufahren . Payne schlug auch vor, einen lokalen Vertreter in den Vorstand aufzunehmen, um bei der Kommunikation zu helfen und die Anliegen und Prioritäten der Bewohner zu verstehen.

„Wenn wir dies zum Beispiel vor der Küste von Alaska tun, müssen wir sehr eng mit der US EPA und indigenen Stämmen zusammenarbeiten, die in der Gegend jagen oder fischen“, sagte Zornetzer. „Wir müssen mit ihnen zusammenarbeiten, um sicherzustellen, dass wir ihre Erlaubnis haben, wenn wir in ihren Gebieten arbeiten.“

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