Gary Player schlug ein 9-Eisen für die Ewigkeit, das 50 Jahre später unvergesslich bleibt

Von den 281 Schlägen, die Gary Player auf seinem Weg zum Sieg bei der PGA Championship 1972 machte, sticht einer unter den anderen hervor.

Fünfzig Jahre sind vergangen, seit Player seinen sechsten von neun Majors im Oakland Hills Golf Club errungen hat, aber ein einziger Schlag bleibt für Player so lebendig wie der Tag, an dem er ihn getroffen hat.

„Es war einer der besten Schüsse meiner Karriere, wenn nicht sogar der Beste“, sagte Player.

Der Südplatz in Oakland Hills wurde 1951 von Ben Hogan, einem zweifachen Gewinner der PGA Championship, als „ein Monster“ bezeichnet, als er dort die US Open gewann. Es war eine passende und berühmt gewordene Beschreibung. Beamte vieler anderer Kurse versuchten, den Begriff zu übernehmen, indem sie ihre Layouts als „Monster“ anpriesen. Aber Oakland Hills, in einem Vorort nördlich von Detroit, war das Original.

Player, der bereits 1962 die PGA Championship gewonnen hatte, war eine Art Autorität auf dem, was als Monster galt und den Südkurs von Oakland Hills als „den härtesten in Amerika“ bezeichnete.

Der „Moment der Wahrheit“ des Spielers

In der letzten Runde der 54. PGA waren 10 Golfer innerhalb von zwei Schlägen von der Führung entfernt und spielten die letzten neun Löcher. Der Moment der Wahrheit für Player ereignete sich am 408-Yard-Dogleg direkt um 4:16, wo ein Teich das Grün bewacht, das so nah dran ist, dass jede Annäherung es überqueren muss. Damals stand eine majestätische Trauerweide im Ellbogen. Strategisch beseitigte es die Abkürzung zum Grün für diejenigen, die den Ball ins Rough trieben.

Dort fand sich natürlich der Held unserer Geschichte wieder. Nachdem er bereits das 14. und 15. Loch gebogeyed hatte, teilte sich Player die Führung mit Jim Jamieson, der nur einen Monat zuvor die Western Open gewonnen hatte, was sich als sein einziger PGA Tour-Sieg erweisen sollte. Als Jamieson vorne war und das 18. Loch spielte, schob der Spieler seinen Abschlag nach rechts direkt hinter den Weidenbaum. Phil Rodgers, der neben dem kleinen Südafrikaner in der Schlussgruppe spielte, sagte dem britischen Golfautor Ben Wright, dass der Spieler wegen seines Drives so entmutigt war, dass er sprach, als hätte er das Turnier bereits vermasselt.

„Ich hatte unglaublich hart für dieses Major gearbeitet, und jetzt hatte ich das Gefühl, dass es mir entglitt“, sagte Player.

Aber ein Teil dessen, was Player großartig machte, war, dass er für alle möglichen Umstände trainierte. Er hatte den Ruf, das zu schaffen, was er taktische Laborsituationen nannte. Zum Beispiel stellte er ein Hindernis aus einem Ast auf und versuchte, den Ball 10 Mal hintereinander darunter zu schlagen. Wenn er das Glied trifft, würde die Übung von vorne beginnen.

„Der Spieler ist natürlich begabt, aber ich glaube kaum, dass er mit natürlichen Fähigkeiten überfordert ist“, schrieb Leonard Crawley im London Daily Telegraph. „Sein immenser Erfolg beruht auf harter Arbeit und der Fähigkeit, sich auf die anstehende Aufgabe zu konzentrieren, die nur wenigen gegeben ist.“

Der Südafrikaner Gary Player wirft seinen Kopf in die Luft, nachdem er am 18. Loch, wo er die PGA-Meisterschaft gewann, in Oakland Hill in Birmingham, Mich. 6, 1972.

Der Spieler wirft einen Blick darauf

Was Player als Nächstes an einem regnerischen, kühlen, grauen Tag beim 16. in Oakland Hills tat, verkörperte seinen Mut und seine Entschlossenheit. Der Spieler untersuchte seine Lüge im feuchten Rough mit großer Sorge. Blind gegenüber dem Flaggenstock und dem drohenden Wasserhindernis musste sich der Spieler auf den Stuhl eines Zuschauers stellen, um einen Blick auf das Grün zu erhaschen.

Glücklicherweise war seine Lüge auf hohem Gras, das von der Galerie niedergedrückt wurde, gut. Als er zu einer Markierung auf dem Fairway ging, um seine Lauflänge zu überprüfen, bemerkte er seinen Divot von neulich.

In seinem Buch „Don’t Choke“ erzählte Player, wie ein Eisen 8, das er während einer Übungsrunde traf, eine entscheidende Rolle beim Gewinn seines sechsten Majors spielte. Nachdem er am 16. Loch den Schlag von rechts neben dem Fairway geschlagen hatte, bemerkte der Spieler besonders den Divot.

„Obwohl ich in einer ähnlichen Position war, war das Gras jetzt nass und ich wusste, dass ich ein bisschen Flyer aus dem Rough bekommen würde“, sagte Player, als er seine Wahl des 9er-Eisens anstelle eines 8er-Eisens erklärte.

Der Spieler war auch der Meinung, dass er den zusätzlichen Dachboden brauchte, um die Bäume zu roden. Als Leine diente ihm ein Sitzstock, der unter den Bäumen auf dem Boden lag. Es war ein Alles-oder-Nichts-Glücksspiel: der kleinste Fehlschlag, oder wenn sich herausstellte, dass das Eisen 9 nicht genug Schläger war, um den Teich zu einem Pin zu tragen, schnitt er ganz in der Nähe des Hindernisses auf der rechten Seite des Grüns, und er würde es tun einem Bogey mindestens und möglicherweise einer großen Zahl ins Gesicht starren.

„Das war einfach nicht genug Schläger, aber Player fügte einfach ‚Herz’ hinzu“, schrieb der Golfautor David Mackintosh.

Trotz des Wassers vor ihm und des Baums vor ihm hob er ein 9-Eisen, das über die Bäume, über das Wasser und auf das Grün schwebte und sich 3 Fuß vom Loch entfernt schmiegte.

Gerade als Player seinen Birdie-Putt einlochte, hatte Jamieson aus eigener Kraft auf dem letzten Grün einen Short verpasst und Player hatte einen Versicherungsschlag in seiner Gesäßtasche. Aber er würde es nicht brauchen, denn Player hatte im kritischsten Moment bereits einen vielsagenden Schlag abgeliefert.

„Ich habe in meiner Karriere einige unglaubliche Schüsse abgegeben, und die Leute dachten oft, ich hätte einfach Glück gehabt. Aber großartige Schüsse, ähnlich wie großartige Meisterschaftssiege, sind oft das Ergebnis sorgfältiger Planung und etwas, das einem tief in seinem Inneren den Mut und die Überzeugung gibt, dass man es schaffen kann“, erklärte Player. „Großartige Aufnahmen entstehen nicht einfach aus dem Nichts während einer entscheidenden Phase eines Majors. Es sind Aufnahmen, die stundenlang auf dem Übungsplatz gegroovt wurden. Was sie besonders macht, ist die Fähigkeit des Spielers, den Schuss unter Druck auszuführen.“

Ein paar abschließende Pars später hatte der Spieler Par auf den letzten Neun erreicht, um 2 über Par 72 für eine 72-Loch-Gesamtzahl von 1 über 281 zu schießen, zwei Schläge vor den beiden Zweitplatzierten Tommy Aaron und Jamieson, die machte in dieser Woche Schlagzeilen, weil er einen 17-Dollar-Kaufhausputter benutzte. Jamieson verpuffte die Strecke hinunter, machte Bogeys auf jedem der letzten drei Löcher und unterschrieb für ein gleichmäßiges Par 70, während Aaron eine 71 hatte. Er sicherte sich den ersten Major des Spielers seit über vier Jahren und brachte ihm einen Scheck über insgesamt 45.000 Dollar ein.

Der Spieler lag nach der ersten Runde mit drei Schlägen Rückstand auf Buddy Allin und Stan Thirsk und zur Halbzeit der Meisterschaft auf Jerry Heard mit dem gleichen Vorsprung. Insgesamt überlebten 77 Golfer den Cut. Der Spieler ging in der dritten Runde mit einem geschickten 3-unter-67 an die Spitze, wodurch er Billy Casper einen Schlag voraus war.

Casper, Snead auch in der Nähe

Die Aussichten für Player, sein erstes Major seit vier Jahren zu gewinnen, schienen nicht vielversprechend, als er in der letzten Runde an drei seiner ersten vier Löcher mit Bogeys eröffnete. Aber der Spieler versenkte einen 25-Fuß-Birdie-Putt beim zweiten und landete in einem Streak von sechs Pars hintereinander, beginnend beim fünften. Casper und Player waren nach neun Löchern ausgeglichen, und es war jedermanns Trophäe zu greifen, bis Player zwei Birdies auf den letzten neun verwandelte, einen 5-Fußer, der am 11. einging, und natürlich den, den er am wichtigsten fand 16. Loch. „Ich denke, dass einer das Turnier für mich gewonnen hat“, sagte er später.

Das zeitlose Wunder Sam Snead, 60, feuerte in der letzten Runde eine 69 ab, um die niedrige Runde des Tages auf dem Platz auszugleichen, auf dem er bei den US Open 1937 Zweiter wurde. Snead, der zuletzt 1951 die PGA gewann, belegte mit Casper und Ray Floyd den vierten Platz.

„Wenn ich ein paar mehr Under hätte sein können, wenn ich reingekommen wäre“, sagte Snead der New York Times, „hätte ich die Jungs erschreckt.“

Jack Nicklaus, der Verteidiger und Favorit vor dem Turnier als aktueller Masters- und US-Open-Champion, nahm in der letzten Runde drei Putts auf dem ersten Grün für ein Bogey und kam danach nie wieder in Schwung. Nicklaus belegte mit 287 den 13. Platz.

Es gibt noch eine Fußnote zu der Geschichte von Players denkwürdigem Schuss auf 16. So wie ein Divot aus seiner Übungsrunde seine Entscheidung beeinflusst hatte, welchen Schläger er treffen sollte, wurde sein 9er-Divot zu einer Art Trophäe für einen Zuschauer. Ein Mann in der Galerie wartete darauf, dass Player nach seinem bemerkenswerten Schlag zum 16. Grün ging, und holte Players Divot zurück. Er versteckte es, nahm es mit nach Hause und pflanzte es auf seinem Rasen, wo es blühte.

„Ein paar Jahre später schickte er mir eine Nachricht, dass er einen Rasen von Gary Player habe“, erinnerte sich Player. „und ich sollte kommen und es mir ansehen, wann immer ich nach Detroit zurückkomme.“

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