„Ich würde den Mund halten“

HOUSTON – Das Team, das Amerika überall gerne hasst, buht, verspottet und verflucht, stellt sich wieder einmal vor der Baseballwelt zur Schau.

Die Houston Astros gewinnen weiterhin und legen einen glorreichen Lauf hin, den es in der American League seit der Dynastie der New York Yankees vor zwei Jahrzehnten nicht mehr gegeben hat.

Sie können sie so sehr hassen, wie Sie wollen, vor ihrer Verteidigungslinie zusammenzucken und ihre Ungläubigkeit gegenüber dem GM der New York Yankees, Brian Cashman, missbilligen („Dude, you were there“), aber Fakten sind Fakten.

Die Astros haben in den letzten fünf Jahren dreimal die World Series erreicht und 2017 die Meisterschaft gewonnen. Sie sind erst das zweite Team in der Geschichte, das fünf Jahre in Folge in die American League Championship Series aufgestiegen ist.

Jetzt, selbst nach dem Abgang des All-Star-Shortstops Carlos Correa, gingen die Astros mit einer Siegesserie von sieben Spielen in die Woche, 18-11, ein Spiel hinter den Los Angeles Angels in der AL West. Sie bleiben immer noch die Favoriten, die Division zum fünften Mal in sechs Jahren zu gewinnen.

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„Es war ein guter Lauf, wir haben uns ziemlich gut geschlagen“, sagte Astros-Besitzer Jim Crane vergangene Woche während eines Spiels in seiner Minute Maid Park-Suite gegenüber USA TODAY Sports, „aber ich würde sicher gerne noch ein paar goldene Flaggen bekommen dort oben statt orange.”

Crane, der den Astros vor 10 Jahren für 680 Millionen Dollar kaufte, was seitdem auf fast 2 Milliarden Dollar gestiegen ist, weist auf die Beschilderung im linken Feld hin, die die Erfolge des Astros anzeigt. Die orangefarbenen Flaggen erinnern an ihre Wimpel und die goldene an ihren einsamen World Series-Titel.

Es ist natürlich diese goldene Flagge, die gegnerische Fans, Spieler, Führungskräfte und Historiker immer noch wütend macht.

Dies war das Jahr, in dem die Astros schummelten und dabei erwischt wurden, wie sie illegal elektronische Monitore benutzten, um Zeichen an die Schläger weiterzugeben, einschließlich des Schlagens auf einen Mülleimer im Unterstandsflur.

Die Spionage kostete General Manager Jeff Luhnow und Manager AJ Hinch ihre Jobs in Houston, Manager Alex Cora seinen Job für eine Saison in Boston und Carlos Beltran seinen Job bei den New York Mets, bevor er ein einziges Spiel leitete.

Die Astros wurden mit einer Geldstrafe von 5 Millionen US-Dollar belegt, verwirkten ihre Draft-Picks der ersten und zweiten Runde in den Jahren 2020-2021 und fügten dem Ruf der Organisation Schaden zu.

Nun, hier sind wir fünf Jahre später. Hinch (Detroit Tigers) und Cora (Red Sox) führen wieder, Beltran arbeitet als Analyst für das YES Network der Yankees und die Astros gewinnen weiter, aber die Leute weigern sich immer noch, zu vergeben und zu vergessen.

Astros-Besitzer Jim Crane im Minute Maid Park vor einem Spiel im April.

Astros-Besitzer Jim Crane im Minute Maid Park vor einem Spiel im April.

Die Heuchelei ist, dass die Astros kaum die einzigen waren, die betrogen haben. Spieler wie Chris Sale von den Boston Red Sox glauben, dass möglicherweise eine Reihe von Teams illegal elektronische Signale verwendet haben. Et un zuvor versiegelter Brief von Kommissar Rob Manfred enthüllte, dass die Yankees 2015-2016 den Replay-Überprüfungsraum und das Unterstandstelefon nutzten, um Zeichen zu entschlüsseln, und belegte eine Geldstrafe von 100.000 US-Dollar. Die Red Sox wurden auch dafür bestraft, dass sie Apple Watches benutzten, um Schilder zu stehlen und zu kommunizieren.

„Ich glaube, da draußen gab es ein größeres Problem, aber wir haben die Hauptlast davon abbekommen“, sagt Crane. „Wir haben getan, was wir getan haben. Wir nahmen unsere Strafe. Die Leute wollen, dass jemand dahinter kommt, und wir sind es.

„Ein Teil davon liegt daran, dass wir erfolgreich waren und viele Teams geschlagen haben, aber wir wurden dabei erwischt, das Falsche zu tun. Wir haben den Preis bezahlt, wahrscheinlich viel mehr als alle anderen, die es vielleicht auch getan haben.

„Was mich aufregt, ist das Verhalten in manchen Stadien, wo die Leute fluchen und Dinge werfen. An einigen dieser Orte trägt man ein Astros-Trikot und kann ziemlich schnell in einen Smash geraten. Das ist schlecht für Baseball.“

Crane beschränkt seine Frustration auch nicht auf die gegnerische Fangemeinde, denn Cashman besteht darauf, dass nur der Betrugsskandal der Astros sie daran gehindert hat, die World Series zu gewinnen, als sie 2017 während der ALCS gegen sie verloren haben.

„Das Einzige, was aufgehört hat [us] war etwas, das so illegal und schrecklich war. Cashman erzählt Der Athlet vor Saisonstart. „Deshalb bin ich beleidigt, wenn ich anfange zu hören, dass wir seit 2009 nicht mehr bei der World Series gewesen sind. Weil ich so denke: ‘Nun, ich denke, wir haben es eigentlich richtig gemacht.’

Einen Monat später wurde der Brief von Manfred an die Yankees entsiegelt, was enthüllte, dass sie auch betrogen hatten, nur dass die illegale Aktivität nicht so ausgeklügelt war wie der Zeichendiebstahl der Astros.

„Ich fand seine Kommentare äußerst seltsam“, sagte Crane. „Da ist der Brief, und den hast du auch gemacht. Du warst da, Alter. Worüber redest du?

„Wenn ich eines der Teams wäre und ich wüsste, dass unser Team es tut [cheating], ich würde meinen Mund halten und einfach unseren Geschäften nachgehen. Aber hör zu, ich kann nur kontrollieren, was hier vor sich geht. Ich kann nicht kontrollieren, was die anderen Jungs tun.

Crane sucht kein Lob von seinen Kollegen oder Belobigungen vom Büro des Kommissars, aber die Astros sind stillschweigend zu einem vorbildlichen Franchise geworden.

„Als wir reinkamen, war dieser Ort ein Chaos“, sagte Crane. „Die Einnahmen waren nicht groß. Wir haben nicht gezeichnet. Die Firmensponsoren waren nicht da. Wir haben hier alles verbessert. Ich setze einen Standard dessen, was wir erwarten. Wenn hier etwas nicht stimmt, stehen wir drauf.“

Die Astros haben jetzt die vielfältigste Abteilung für Baseballoperationen in der MLB, wobei 55 % ihrer Mitarbeiter laut der jüngsten Umfrage der MLB als nicht weiß eingestuft werden. Crane, der vor zwei Jahren Dusty Baker eingestellt hat, ist der einzige Baseballbesitzer, der jemals zwei schwarze Manager eingestellt hat. Sie haben durchschnittlich 32.514 Fans – die zweitgrößte in der American League – und mit einer Basis von 17.500 Dauerkarten werden dieses Jahr voraussichtlich 2,5 bis 2,6 Millionen Fans anziehen.

„Ich denke, wir haben eines der fünf führenden Franchise-Unternehmen in der Branche, wenn nicht sogar noch höher“, sagt Crane. “Wir haben sicher ausgenutzt, was wir hier haben.”

Crane spricht über die Veränderung in der Innenstadt, wobei Eigentumswohnungen und Apartments leerstehende Gebäude und Häuser ersetzen. Sie planen, ein Hotel zu bauen und ein eigenes Unterhaltungsdorf zu haben, „das Chicago-artiger wird als je zuvor.“

Dennoch schafft nichts das Interesse und die Rentabilität der Fans mehr als das Gewinnen, und solange die Astros weiter gewinnen und die Fans auftauchen, schwört Crane, weiter Geld auszugeben.

„Diese Stadt hat sich in die Sieger verliebt“, sagte Crane, der die Gehaltsliste seit dem Kauf des Teams fast verdoppelt hat. „Wir haben die Loyalität aufgebaut, aber Sie müssen gewinnen. Du musst relevant sein. Wenn du gut ziehst, steigen die Einnahmen, du kannst es dir leisten, den Spielern mehr zu bezahlen.“

Jim Crane hebt den Meisterpokal der American League 2021, nachdem die Astros die Red Sox in sechs Spielen besiegt haben.

Jim Crane hebt den Meisterpokal der American League 2021, nachdem die Astros die Red Sox in sechs Spielen besiegt haben.

Die Astros, die während ihres Meisterschaftslaufs eine Gehaltsabrechnung hatten, die sich der Luxussteuer näherte, haben diesen Sommer 210 Millionen US-Dollar mit Spielraum für Manövrierfähigkeit zugesagt. Sie hätten die 230-Millionen-Dollar-Luxussteuer in den Schatten gestellt, indem sie Correa, eines der Kernstücke der Franchise, neu unterzeichnet hätten.

Sie boten Correa einen Fünfjahresvertrag über 160 Millionen US-Dollar an, sagte Crane, was weniger als die Hälfte dessen war, was Free-Agent-Shortstop Corey Seager von den Texas Rangers erhalten hatte. Sie hielten einfach an ihrer Philosophie fest, keinen Spieler länger als fünf Jahre unter Vertrag zu nehmen. Selbst wenn die Astros ihr letztes Angebot erhöhten, so Crane, weigerten sie sich, Correa eine Ausstiegsklausel zu geben, wie es die Twins in ihrem Dreijahresvertrag über 105,3 Millionen US-Dollar taten.

„Alle wollten ihn zurück“, sagte Crane. „Wir sagten, wir würden einen Deal in Betracht ziehen, nicht in der gewünschten Anzahl, aber sie wollten ein Opt-out. Ich sagte, so ein Team kann man nicht aufbauen. [GM James] Click glaubt nicht, dass man mit der Ungewissheit bauen kann, dass der Typ weg sein kann. Sie müssen eine Entscheidung treffen. Das war also eine Art Deal-Breaker für uns. …

„Wir werden das Geld für die Spieler ausgeben, wenn wir ein Team aufbauen, und tun, was das Beste für das Team ist, aber wir können es nicht für einen Einzelnen tun, egal wie gut er ist.“

Der Astros hätte auch die Luxussteuerschwelle überschritten, indem er Correa neu verpflichtet hätte, was zu kostspieligen Draft-Pick-Strafen anstelle einfacher finanzieller Verluste führen kann.

„Hör zu, du musst einen Dienstplan führen“, sagte Crane. „Wenn Sie Ihrer Liste 35 Millionen Dollar hinzufügen, haben Sie die Luxussteuer überstanden, und im nächsten und übernächsten Jahr wieder. Es wird teurer und man kann nicht viel verbessern. Ich weiß, einige machen Dinge weit über [the luxury tax]aber das ist nicht nachhaltig.

„Wir werden einen Schritt machen, um zu gewinnen, aber das eigentliche Problem ist vorbei [the tax] ist, dass der Verlust von Draft-Picks dich töten wird. Wir sind einfach der Meinung, dass die Draft-Picks zu wertvoll sind.“

Die Astros haben 50 Millionen Dollar ausgegeben, um den ehemaligen Cy Young-Sieger Justin Verlander zurückzuholen, dem dieses Jahr 25 Millionen Dollar garantiert sind, mit weiteren 25 Millionen Dollar für eine Option, die automatisch übertragen wird, wenn er mindestens 130 Innings spielt. Crane engagierte sich persönlich, als die Gespräche ins Stocken gerieten und Verlander kurz davor stand zu gehen, nachdem er sich einer Tommy John-Operation unterzogen und in den letzten zwei Jahren nur einen Start gemacht hatte.

„Ich habe geholfen, ihn hierher zu bringen, und ich habe versucht, ihn hier zu halten“, sagte Crane, der eine Versicherung für Verlanders vorherige zweijährige Verlängerung in Höhe von 66 Millionen US-Dollar hatte. „Er mag die Stadt. Er wollte zurückkommen. Ich sagte nur: ‘Hey, was wird es dauern?’ Wir haben die Nummer erreicht und wir waren gut.”

Der 39-jährige Verlander ist seit seiner Rückkehr herausragend und ging am Dienstagabend mit einem 3: 1-Rekord, 1,93 ERA, in den Start und schlug 31 Batters mit nur vier Walks.

„Ein Typ, der im Alter von 39 aufschlägt, besonders mit der Art, wie er aufschlägt, ist ziemlich beeindruckend“, sagte Crane seine Muskeln. Es ist irgendwie verrückt … Vielleicht muss ich es versuchen.“

Und jetzt, wo vom Betrugsskandal nur noch wenige Spieler auf dem Astros übrig sind, lässt die Animosität gegenüber der Mannschaft vielleicht sogar nach?

Der Hass gegenüber All-Star-Second Baseman Jose Altuve sei grob unfair, sagt er. Er war einer der wenigen Spieler, die sich weigerten, an dem Programm teilzunehmen.

„Er war einer der wenigen Typen, die sich damit nicht auseinandersetzen wollten“, sagte Crane. „Er sagte: ‚Ich kann einfach den Ball schlagen, lass mich in Ruhe.’

„Es ist einfach nicht richtig, wie sie ihn behandeln. Die Spannung an einigen dieser Orte gerät ziemlich schnell aus dem Gleichgewicht.“

Mit der Zeit wird es vielleicht wie in der Steroid-Ära. Sie mögen froh sein, dass sie aus der Hall of Fame herausgehalten wurden, aber sollten sie in einer Ära, die von leistungssteigernden Drogen angetrieben wird, wirklich mehr als alle anderen bestraft werden?

Vielleicht fragen wir uns das gleiche vom Astros. Sicher, sie haben geschummelt, aber sie waren nicht die einzigen. Es ist nur so, dass niemand sonst ihre anhaltende Größe hatte.

„Es ist bedauerlich“, sagte Crane, „aber jetzt ist es vorbei. Es wird nicht wieder vorkommen.“

Dieser Artikel erschien ursprünglich auf USA TODAY: Jim Crane von Astros hat Ratschläge für Yankees, andere MLB-Betrüger

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