Krieger erreichen das Finale der Western Conference, indem sie sich dem berühmten kleinen Ball entziehen und sich entscheiden, groß zu werden

SAN FRANCISCO — Mike Brown warf einen besorgten Blick zu Kevin Looneyeiner seiner Soldaten aus den letzten sechs Saisons, der alles getan hat, was von ihm verlangt wurde, mit wenig bis gar keinem Tamtam Krieger des Goldenen Staates weit verbreitetes Franchise mit Höhepunkten und Ruhm. Looney, der selten länger als sechs oder sieben Minuten spielt, steuerte auf seine 17. Minute in Folge auf dem Boden zu, auf dem Weg zu einem Karrierehoch von 35 für das Spiel.

„Ich habe ihn immer wieder angesehen, weil nach den ersten fünf [minutes] es sah aus, als würde er sterben. Dann sah er bei den nächsten beiden schlechter aus“, sagte Brown, der amtierende Cheftrainer der Warriors. „Danach sagte ich jede Minute nur: ‚Loon, halt durch. Loon, warte.’ “

Looney überlebte nicht nur, sondern gedieh im letzten Viertel des 110-96-Siegs in Spiel 6 am Freitagabend über die Memphis Grizzliesund er symbolisierte das Thema des Spiels, als er die Warriors zum ersten Mal seit 2019 wieder in das Finale der Western Conference schickte.

Kurz vor dem letzten Summer ging Brown die Reihe der anderen Co-Trainer an der Seitenlinie entlang. Er umarmte Kenny Atkinson. Er umarmte Bruce Fraser. Er umarmte Chris DeMarco.

Brown, der aufgrund von Gesundheits- und Sicherheitsprotokollen als Cheftrainer mit Steve Kerr ausfiel, wurde kürzlich zum nächsten Cheftrainer der ernannt Sacramento-Könige – war nur 48 Stunden zuvor ins Fadenkreuz der NBA-Twitterati geraten, als die Warriors in Spiel 5 von den Grizzlies niedergeschlagen wurden, wie wir sie selten in den NBA-Playoffs sehen.

Am Ende von Spiel 6 hatten sich die Warriors jedoch gegen die lästigen, jungen, furchtlosen, unerbittlichen Grizzlies durchgesetzt, und eine wichtige Anpassung von Brown, dem Trainerstab und sogar den Spielern war ein wichtiger Grund dafür.

Der Großteil des Gesprächs während und unmittelbar nach dem Sieg der Warriors in der ersten Runde über die Denver-Nuggets war die neuartige Version der berühmten Warriors-Smallball-Aufstellung. Stefan Curry, Jordan Poole, Klay Thompson, Andreas Wiggins und Draymond Green schienen in ihren kurzen gemeinsamen Stints unschlagbar zu sein, was viele dazu veranlasste, vorzuschlagen, dass die Einheit für den Rest der Playoffs starten oder zumindest einen größeren Teil der Minuten erhalten sollte.

Gegen die Grizzlies scheiterte die Aufstellung jedoch. Wieder und wieder. Wenn Star Grizzlies Wache halten Ja Morant wurde in Spiel 3 verletzt und Memphis startete Man-Mountain Stefan Adams In den Spielen 4 und 5 sah die Offensive der Warriors so sinnlos aus wie in der ganzen Saison. Die Small-Ball-Aufstellung, die die Verteidigung überwältigen und die Meisterschaftshoffnungen von Golden State wecken sollte, hatte während der Serie in 25 Minuten magere 94,5 Punkte pro 100 Besitztümer gesammelt.

„Als Ja zu Boden ging, haben wir es wirklich danach gemerkt [Game 5]müssen wir uns fast so anpassen, als würden wir eine ganz andere Serie beginnen”, sagte Green. “Weil das eine ganz andere Mannschaft war, haben wir in den letzten drei Spielen gegeneinander gespielt.”

Die Warriors mussten also für Spiel 6 eine Entscheidung treffen. Gehen wir klein und hoffen, Adams mangelnde Schrittgeschwindigkeit auszunutzen, oder versuchen wir, mit ihrer Größe mitzuhalten und groß rauszukommen? Ein paar Minuten vor dem Tipp wurden die Startaufstellungen bekannt gegeben und Looney wurde ausgewählt, um gegen Adams anzutreten.

Es stellte sich heraus, dass es eine kollektive Entscheidung war, die aus einem Gespräch hervorging, das am Mittwoch gegen Ende dieses schrecklichen Ausbruchs in Memphis begann. Brown besprach es mit Curry und Green, die sich beide einig waren, dass Looney der Typ war, den sie neben sich haben wollten. Er bringt nicht nur Größe und Körperlichkeit mit, sondern ist auch einer der Kernspieler, die von den Finalläufen der Warriors übrig geblieben sind. Kerr, der Looneys größter Fan der Welt außerhalb seiner Familie sein könnte, unterzeichnete schließlich die Entscheidung.

„Wenn Sie sich die letzten acht Viertel vor diesem Spiel ansehen, wurden wir sieben davon dominiert“, sagte Green über die Entscheidung, Looney in Spiel 6 zu starten. „Wir wussten nur, dass wir herauskommen und eine Innenpräsenz aufbauen mussten Beginnen Sie das Spiel und sorgen Sie sich nicht so sehr um unser Tor. … Sie haben klar gemacht, dass sie uns verprügeln würden, und sie haben gute Arbeit geleistet. Loon wieder in die Startaufstellung einzufügen, hat das geändert.

Im dritten Spiel in Folge kämpfte die Offensive der Warriors den größten Teil der Nacht. Thompson hatte auf dem Weg zu einem Mannschaftshoch von 30 Punkten mehrere Schnörkel, aber Curry und Poole konnten den Ball für den größten Teil der ersten drei Viertel nicht in den Ozean werfen. Zusätzlich zu den Kämpfen beim Schießen verfielen die Warriors in ihre berüchtigte Angewohnheit, den Ball zum anderen Team oder ins Aus zu werfen, was zu 16 Turnovers in den ersten drei Vierteln führte.

Wie also blieben sie am Leben, besonders wenn Grizzlies Flügel bekamen? Dillon Bäche – Staatsfeind Nr. 1 im Chase Center – hatte wohl das beste Spiel seines Lebens? Die Krieger wurden groß.

Looney war vom Sprung an eine Bedrohung, sammelte allein im ersten Viertel 11 Rebounds und beendete die Nacht mit absurden 22 Boards, von denen die Hälfte auf das Offensivglas fiel. Er half auch dabei, Adams zunichte zu machen, der nur einen offensiven Rebound für das Spiel hatte. Die Warriors schlagen die Grizzlies nach Punkten in der Farbe, einem Bereich, in dem Memphis die ganze Saison über dominiert hat.

Es war auch nicht nur Looney, der die Nachricht bekam. Green hatte 15 Rebounds. Wiggins hatte 11. Thompson hatte acht. Curry zog sieben runter. Insgesamt sammelten die Warriors monumentale 70 Rebounds, darunter 25 auf das Offensivglas. Für ein Spiel, das die meiste Zeit des Abends in der Offensive hässlich war, trieben der Mut und die Entschlossenheit der Warriors in der Verteidigung und auf den Brettern sie ins Conference-Finale.

“Wenn wir das Rebound-Spiel und das Ballbesitz-Spiel gewinnen, geben wir uns die Chance, das Spiel zu gewinnen”, sagte Brown. “Das ist bemerkenswert gegen eine Mannschaft dieser Größe und dieser Athletik.”

Braun hatte recht. Schließlich kam die Straftat in Form von 11 Punkten im vierten Quartal von Curry und 10 weiteren von Wiggins. Thompsons achter 3-Zeiger knapp drei Minuten vor Schluss besiegelte das Spiel und die Serie.

Wir können den ganzen Tag darüber streiten, ob das, was die Warriors bisher in den Playoffs gezeigt haben, sie für einen echten Titelkampf würdig hält, aber sie haben in einem Endspiel am Freitagabend etwas Wesentliches für die Meisterschaftsformel gezeigt: Anpassungsfähigkeit. Je mehr Karten ein Trainer spielen muss – ob es nun Kerr oder Brown ist – desto wahrscheinlicher ist es, dass er eine Antwort auf alle Probleme hat, auf die er stößt. Und natürlich entweder die Phönix-Sonnen Gold Dallas Mavericks wird massive Probleme bereiten.

Die Planung erfolgt jedoch später. Thompson und Curry sagten, sie würden sich das siebte Spiel am Sonntag zwischen den Suns und den Mavericks ansehen, sowohl als Fans der NBA als auch, um ein Gefühl für ihren nächsten Gegner zu bekommen. In der Zwischenzeit feiern sie einen Platz im Finale der Western Conference, der einst ein Ritual war, mit einem neuen Gefühl der Wertschätzung.

„Es ist unglaublich, wenn man bedenkt, was wir in den letzten zwei Jahren durchgemacht haben – sechs der letzten acht haben wir die Möglichkeit, für das Finale zu spielen“, sagte Curry am Freitagabend. „Es ist eine ziemlich coole Stimmung, wenn Sie es als Gruppe herausfinden, weil wir es mit dieser Gruppe noch nicht zusammen gemacht haben. Definitiv etwas Besonderes, nehmen Sie es niemals als selbstverständlich hin. Verstehen Sie, darum geht es.“

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