Krypto kommt nach Washington. Werden die Millionenkäufe Einfluss nehmen?

WASHINGTON (AP) – Erin Houchin wappnete sich für das Schlimmste, als eine mysteriöse, gut finanzierte Gruppe letzten Monat anfing, Fernsehwerbung in ihrem hart umkämpften Kongressrennen in Süd-Indiana zu kaufen.

Houchin ging davon aus, dass ihr ein negativer Blitzschlag bevorstehen würde, wie der, der sie 2016 niederschlug, als sie um denselben Sitz kandidierte. Aber tatsächlich geschah das Gegenteil.

American Dream Federal Action, ein superpolitisches Aktionskomitee, das von einem Kryptowährungs-CEO finanziert wird, überschwemmte den Distrikt mit Anzeigen, in denen Houchin als „Trump Tough“-Konservativer beworben wurde, der „die Sozialisten in Washington stoppen“ würde. Dieser Vorstoß trug dazu bei, ihren Sieg letzte Woche in einer republikanischen Vorwahl zu sichern.

„Alles, was Sie tun können, ist den Atem anzuhalten“, sagte Houchins langjähriger Berater Cam Savage, als er von dem Anzeigenkauf erfuhr. „Es könnte dir helfen, aber die Angst ist, dass es dich töten wird.“ Er sagte, Houchin habe die Unterstützung nicht gesucht und keine anderen Verbindungen zur Branche gehabt, als eine Kandidatenumfrage einer Kryptowährungsgruppe auszufüllen.

Die Auswirkungen der unerbetenen Hilfe zeigen, wie sich Kryptowährungs-Tycoons zu politischen Machthabern entwickeln. Sie stecken Millionen von Dollar in die Vorwahlen, während sie versuchen, Einfluss auf Kongressabgeordnete, Republikaner und Demokraten zu gewinnen, die Gesetze schreiben werden, die ihre Branche regeln, sowie auf andere Regierungsbeamte, die Vorschriften erarbeiten.

Laut Aufzeichnungen und Interviews haben Führungskräfte der Branche in diesem Jahr zum ersten Mal Geld in Kongressrennen geflutet und bisher 20 Millionen US-Dollar ausgegeben.

Es ist ein heikler, aber bewusster Marsch von Unternehmen, die von Natur aus Geld verdienen, indem sie sich teilweise der Aufmerksamkeit der Regierung entziehen.

Zusätzlich zu den Kampagnenausgaben wurden seit 2018 mehr als 100 Millionen US-Dollar von Krypto-Unternehmen sowie von denjenigen, die zu verlieren drohen, wenn die Branche zum Mainstream wird, mehr als 100 Millionen US-Dollar für die Lobbyarbeit zu diesem Thema ausgegeben, wie Aufzeichnungen zeigen.

Auf einem ausgetretenen Pfad haben sie ehemalige hochrangige Beamte wie Max Baucus, einen ehemaligen demokratischen Senator aus Montana, der einst den Finanzausschuss des Senats leitete, behalten.

Der Vorstoß kommt, da die Biden-Administration und der Kongress nicht nur neue Vorschriften erwägen, sondern auch die Finanzierungshöhe für Agenturen festlegen, die die Branche beaufsichtigen werden.

Beamte überlegen, welche Verbraucherschutz- und Finanzberichterstattungsanforderungen eingeführt werden sollen und wie sie gegen Kriminelle vorgehen können, die die Anonymität der Kryptowährung ausnutzen, um Steuern zu hinterziehen, Geld zu waschen und Betrug zu begehen.

“Was wollen Sie? Sie wollen keine Regulierung, oder sie wollen die Regulierung mitschreiben. Was gibt es sonst Neues?” fragte Sen. Sherrod Brown, D-Ohio, ein Branchenkritiker.

Kryptowährungen sind digitale Vermögenswerte, die über das Internet gehandelt werden können, ohne auf das globale Bankensystem angewiesen zu sein. Sie wurden als Möglichkeit für Menschen mit begrenzten Mitteln beworben, Vermögen aufzubauen, indem sie in das nächste große Ding investieren. Aber sie sind auch hoch spekulativ und oft wenig transparent, was das Risiko erheblich erhöht.

Der Preis von Kryptowährungen, einschließlich Bitcoin und Ethereum, stürzte am Donnerstag ab und verlor Milliarden an Wert, während Coinbase, die größte Krypto-Handelsplattform in den USA, in der vergangenen Woche die Hälfte ihres Wertes verloren hat.

Finanzministerin Janet Yellen sagte am Donnerstag, dass die Turbulenzen die Notwendigkeit einer Regulierung der weitgehend unregulierten Industrie unterstreichen.

„Wir hatten eine echte Demonstration der Risiken“, sagte sie dem Finanzdienstleistungsausschuss des Repräsentantenhauses.

Jan Santiago, stellvertretender Direktor von Global Anti-Scam, einer Organisation, die Opfern von Kryptowährungsbetrug hilft, sagte, die Branche zögere, schlechte Akteure zu überwachen.

„Ich glaube nicht, dass es einen finanziellen Anreiz für sie gibt, es sei denn, es wirkt sich auf ihr Endergebnis oder ihren Ruf in der Öffentlichkeit aus“, sagte er.

Es gibt Anzeichen dafür, dass Krypto zum Mainstream wird. Fidelity Investments, einer der landesweit größten Anbieter von Rentenkonten, gab Anfang dieses Monats bekannt, dass es Anlegern erlauben wird, Bitcoin auf ihre 401(k)-Konten zu legen.

Gleichzeitig nimmt die staatliche Kontrolle zu.

Die Securities and Exchange Commission hat letzte Woche einen Plan veröffentlicht, der die Zahl ihrer Mitarbeiter, die sich auf die Aufsicht über Kryptowährungen konzentrieren, fast verdoppeln würde. Tage später diktierte das Justizministerium den CEO einer Kryptowährungsplattform und behauptete, er habe ein „62 Millionen US-Dollar umfassendes Investitionsbetrugsprogramm“ inszeniert, neben zahlreichen zivil- und strafrechtlichen Krypto-Fällen, die von Bundesbehörden angestrengt wurden. Staatsanwälte sagen, er habe großzügige Renditen versprochen, sei aber stattdessen mit dem Geld der Investoren davongekommen.

Mitglieder des Kongresses und der Regierung haben Bedenken geäußert, dass russische Oligarchen sich der Kryptowährung zuwenden könnten, um US-Sanktionen zu umgehen, die verhängt wurden, als Russland in die Ukraine einmarschierte.

Aber mindestens ein Gesetzgeber hat sich aktiv an der Förderung der Faszination von Krypto-Reichtümern beteiligt.

Rep. Madison Cawthorn, RN.C., bewarb eine neue Krypto-Münze namens „Let’s Go Brandon“ – ein Ausdruck, der zu einer konservativen Abkürzung für eine vulgäre Beleidigung von Präsident Joe Biden geworden ist. In einem auf Twitter geposteten Video erscheint Cawthorn neben dem Gründer der Kryptowährung und erklärt nachdrücklich: „Das geht zum Mond, Baby“, während er die Zuschauer auffordert, die Website der Münze zu besuchen und „in den Zug zu steigen“.

Nach einem anfänglichen Anstieg stürzte der Wert ab und ist jetzt nur noch einen Bruchteil eines Pennys wert, wie der Washington Examiner erstmals berichtete.

Befürworter von Kryptowährungen im Kongress erkennen Probleme an, argumentieren jedoch, dass die rund 2 Billionen Dollar schwere Industrie gereift ist.

„Ich bin zuversichtlich, dass Bitcoin die Verbraucher schützt“, sagte Sen. Cynthia Lummis, R-Wyo., die laut ihrer finanziellen Offenlegung zwischen 150.002 und 350.000 US-Dollar in die Währung investiert hat. „Ich bin nicht davon überzeugt, dass alle Kryptowährungen die Verbraucher schützen. Tatsächlich bin ich bereit zu wetten, dass die Mehrheit davon betrügerisch ist.“

Andere glauben, dass die Besorgnis über Kryptowährungsbetrug übertrieben ist.

„Es kann für die Leute eine einfache Schlussfolgerung sein, zu sagen, dass es in diesem Bereich so viel Betrug gibt“, sagte Ashley Ebersole, ein ehemaliger SEC-Anwalt. “Es macht Schlagzeilen, aber ich weiß nicht, ob es ein größerer Anteil ist.”

In Washington waren die Demokraten weitaus restriktiver als die Republikaner. “Sie hatten mich bei ‘Hallo’, also brauchen sie mich nicht zu beeinflussen”, sagte Lummis, ein Republikaner. „Demokraten sind eine andere Geschichte.“

Viele Vorschläge für Kryptowährungen haben sich lange gegen eine Regulierung ausgesprochen. Aber Lobbyisten sagen, dass dies nun eine abgeschlossene Debatte ist und ihr aktuelles Ziel darin besteht, Skeptiker davon zu überzeugen, nicht zu aggressiv zu regulieren.

Perianne Boring, Gründerin der Chamber of Digital Commerce, setzt sich seit 2017 für Gesetzgeber und Bundesbehörden ein und versucht, sich für die Entwicklung von Rechnungslegungsstandards für Kryptowährung und andere digitale Vermögenswerte einzusetzen und Kryptounternehmen dabei zu helfen, börsennotierte Unternehmen zu werden.

„Weil es keine Standards gibt, zögern viele Unternehmen, Kryptowährung anzufassen“, sagte Boring, dessen Gruppe fast 2 Millionen US-Dollar für Lobbyarbeit bei der Bundesregierung ausgegeben hat.

Einige Lobbyisten hoffen, dass eine Welle von Wahlkampfausgaben helfen könnte, von denen ein Großteil an demokratische Vorwahlen gerichtet ist.

„Krypto-Leute gehen plötzlich gerne zu politischen Spendenaktionen“, sagte Kristin Smith, die Geschäftsführerin der Blockchain Association. Smiths Gruppe hat seit 2018 etwa 4 Millionen US-Dollar für Lobbyarbeit ausgegeben. „Die Regierung könnte tatsächlich eingreifen und es wirklich vermasseln, wenn wir uns nicht konstruktiv engagieren.“

Die Industrie drängt also stark auf bestimmte Kandidaten, und das hat bei einigen Demokraten ein Gefühl des Unmuts geschürt. In einem Vorort von Atlanta stehen sich zwei Mitglieder des US-Repräsentantenhauses, die Demokraten Carolyn Bourdeaux und Lucy McBath, gegenüber, nachdem ihre Bezirke während der Neuwahl der Bezirke zusammengelegt wurden.

Ein Super-PAC namens Protect Our Future, finanziert von Sam Bankman-Fried, dem 30-jährigen Milliardär und Gründer der Kryptowährungsbörse FTX, hat etwa 2 Millionen US-Dollar für Anzeigen ausgegeben, die McBath unterstützen, und ihre Unterstützung der politischen Prioritäten der Demokraten hervorgehoben, aber nichts darüber gesagt Kryptowährung.

„Sie tun dies nicht aus reiner Herzensgüte. Sie tun dies, weil sie etwas wollen. Und das, um eine Regulierung zu vermeiden“, sagte Bourdeaux.

Die Kampagne von FTX und McBath antwortete nicht auf Anfragen nach Kommentaren. Protect Our Future, das plant, mindestens weitere 10 Millionen US-Dollar für Primärkampagnen auszugeben, sagte, dass ihre Ausgaben nichts mit der Regulierung von Kryptowährungen zu tun hätten.

„Es gibt eine Reihe von Faktoren, die in unsere Empfehlungen einfließen, darunter Wahlhistorie, politische Plattformen, Lebensfähigkeit als Kandidat sowie öffentlicher Dienst und Berufserfahrung“, sagte der Präsident der Gruppe, Michael Sadowsky, in einer Erklärung.

Krypto-Super-PACs sind in anderen Zeltrennen aktiv, einschließlich der Vorwahlen des demokratischen Senats von Pennsylvania, wo eine separate Kryptogruppe, die mit Bankman-Fried verbunden ist, letzte Woche 212.000 US-Dollar für Anzeigen ausgegeben hat, die John Fetterman unterstützen, den stellvertretenden Gouverneur der Demokraten des Staates, der für den Senat kandidiert. In den Anzeigen heißt es, Fetterman werde „nicht von Lobbyisten umschmeichelt oder von Politikern herumkommandiert“.

Aber insgesamt sind die Ausgaben in einem solchen Ausmaß, dass sie Fragen zu den Motiven der Branche aufgeworfen haben.

„Es sagt jedem Demokraten, dass er, wenn er eine Vorwahl hat, zwei Millionen Dollar bekommen könnte. Sie machen sicherlich einen Punkt“, sagte Rep. Brad Sherman, D-Calif., ein Krypto-Kritiker, der Vorsitzender des Unterausschusses für Finanzdienstleistungen des Repräsentantenhauses ist, der mit dem Anlegerschutz beauftragt ist. „Man braucht in Washington kein gutes Argument, wenn man viele gut bezahlte Lobbyisten und einen großen PAC hat – man braucht nur irgendein Argument.“

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