Manny Machado bringt Schach (und Hits) zu den Padres

SAN DIEGO – Die Bauern sind aufgereiht und der strahlend weiße Springer steht zum Angriff bereit. Das Spiel wird wieder aufgenommen, sobald das Hitter’s Meeting beendet ist und irgendwann bevor der Star Third Baseman einen Box Score aufleuchtet.

Angesichts des fulminanten Starts von Manny Machado für die San Diego Padres in dieser Saison wäre es vorhersehbar, Witze darüber zu machen, dass der fünfmalige All-Star Schach spielt, während seine Kollegen Dame spielen. Aber auch in Machados Fall trifft es zu: Wenn er nicht gerade gegnerische Pitcher schlägt und mit akrobatischen Defensivspielen Treffer stiehlt, hält sich Machado mit stiller Kontemplation am Schachbrett auf Trab.

„Schach ist interessant“, sagte Machado, der das Spiel 2017 in Baltimore von Brady Anderson, dem ehemaligen Spieler und Orioles-Manager, erlernte. „Man kann nicht einfach spielen gehen. Du musst vorausdenken, was dein Gegner denkt, was er versucht, dir anzutun, wie er versucht, dich anzugreifen.“

Das Spiel faszinierte Machado von Anfang an. Er hat ein Brett auf einem kleinen Tisch zwischen seinem Schließfach und sein Nachbar im Clubhaus, Fernando Tatis Jr., hat ein weiteres Brett in der nahe gelegenen Spielerlounge; und spielt im Winter zu Hause mit seinem Schwiegervater Luis Alonso, der der Vater des ehemaligen Major-League-Spielers Yonder Alonso ist.

Als Tatis Jr. letzte Saison enthüllte, dass er gelegentlich Schach spielt, begann Machado, in seiner Freizeit ein Brett für Matches in den Park zu bringen, genau wie die, die er in Baltimore gespielt hatte.

„Wenn du jeden Tag spielst, bist du in einem Kampf mit ihm“, sagte Wayne Kirby, der First-Base-Trainer der Mets und ein regelmäßiger Gegner von Machado, sowohl in Baltimore als auch letzten Sommer in San Diego.

Zu Machados Zeit dort spielten so viele Orioles Schach, dass die Spieler in der Schlange standen und „I got next“ riefen, als ob sie auf einem Platz für ein Pickup-Basketballspiel wären, sagte Kirby, und schließlich behielt das Team drei Schachbretter im Clubhaus und ein Reisebrett für Straßenfahrten. Machado sagte, er rekrutiere immer noch neue Gegner in San Diego, nachdem er sich bisher mit den Außenfeldspielern Wil Myers und Trayce Thompson messen konnte, die diese Woche für einen Einsatz bestimmt wurden (im Baseball, nicht im Schach). Machado hat auch ein wenig mit Tatis Jr. gespielt.

Sein regelmäßiger Gegner ist jedoch Michael Brdar, San Diegos Hitting Coach im ersten Jahr.

„Es hat Spaß gemacht“, sagte Brdar. “Er ist gut. Er ist sehr gut.“

Machado erinnert sich lebhaft an das erste Mal, als er und sein Hauptfeind in Orioles, Jonathan Schoop, ein Spiel spielten. Es war 2017 in Seattle, sagte Machado. Beide waren damals Anfänger, so roh, dass Machado sagte, ihr erstes Spiel habe nur etwa drei Minuten gedauert.

„Wir waren beide scheiße“, sagte Machado. „Es war interessant, das aufzugreifen und daraus zu lernen.“

Machado und Schoop waren zusammen durch Baltimores Farmsystem aufgestiegen und waren in allem konkurrenzfähig, einschließlich der Frage, wer den stärksten Wurfarm hatte. Sie verbesserten sich weiter als Schachspieler, bis ihre Matches zu einer Art Sucht wurden, komplett mit Trash Talk, der noch heute nachhallt.

Wer hat mehr gewonnen?

“Komm schon, das ist nicht einmal eine Frage”, sagte Schoop, der jetzt Second Base (und viel Schach) für die Detroit Tigers spielt. „Ich habe ihn ein paar Mal schlagen lassen, nur damit er sich gut fühlt. Wenn wir 100 Mal spielen würden, würde er mich vielleicht 10 Mal schlagen.“

Machado lacht, als ihm das mitgeteilt wird – und korrigiert Schoops Berechnungen.

„Ehrlich gesagt war es am Anfang etwas holprig, weil er etwas mehr wusste als ich, als ich anfing“, sagte Machado. „Aber sobald ich gelernt hatte, wie man ein paar Züge macht, hatte er keine Chance gegen mich. Jetzt ist es wahrscheinlich 70/30 – ich bin 70, er ist 30.“

Dann legte Machado nach: „Ich glaube nicht, dass er jetzt ein Spiel gegen mich gewinnen könnte. Er wird nicht einmal seine Königin aus dem Weg räumen. Er wäre fertig.“

Schoop behauptet jedoch, „alle Züge von Manny“ zu kennen, insbesondere eine bestimmte Tendenz. „Wenn du ihm das Pferd wegnimmst“, sagte er und bezog sich dabei auf den Ritter, „ist er fertig.“

Kirby trat an. „Das Pferd ist riesig für Manny“, sagte er. „Er mag das Pferd.“

Kirby und Schoop sagten, dass Spiele zwischen den Spielern manchmal zu Streit führten, weil beide so wettbewerbsfähig waren. Manchmal, sagte Schoop, würde ihn Machado des Betrugs bezichtigen.

„Sie würden nicht auf 100 Spiele kommen, sie würden zu viel streiten“, sagte Kirby. „Sie würden sich darauf einlassen, denn sobald Sie Ihre Königin oder so etwas berühren und dann Ihre Hand davon nehmen, sind Sie fertig. Beide würden behaupten, sie hätten ihre Hand nicht von einem Stück genommen.“

In San Diego hat Machado in dieser Saison an allem mitgewirkt. Bis Donnerstag führten sein Schlagdurchschnitt von 0,383, 46 Treffer und 27 erzielte Läufe alle die Majors an. Mit seinen 29 Jahren belegt er bereits den 19. Platz unter den aktiven Spielern in der MLB-Hitliste (1.471) und den 18. Platz bei den Homeruns (258).

Da sich Albert Pujols und Miguel Cabrera dem Ende ihrer gefeierten Karrieren nähern, scheint es, als würde das Warten auf das nächste Mitglied lange dauern Club mit 3.000 Hits und 500 Homern. Aber Machados ungewöhnliche Kombination aus Jugend, Leistung und Ausdauer könnte ihn eines Tages zu einem Kandidaten machen, der dieser Bruderschaft beitritt.

Machado nannte Cabrera „den besten Schläger, den ich je gesehen habe“ und sprach voller Bewunderung über seine Leistung.

„Ich weiß, dass sich das Spiel ein wenig ändert, aber es gibt keine Schlagmänner mehr, die rausgehen und 3.000 Treffer, 500 Homeruns – und 600 Doubles erzielen, oder?“ sagte Machado. „Das ist Schlamperei.“

Es ist die Art von Schlagmann, die Machado sein möchte, und es ist die Art von Schlagmann, die er wieder ist, nachdem ihn eine quälende Verletzung an der linken Schulter im letzten Sommer dazu veranlasste, dass er eine Zeit lang nicht in der Lage war, seinen Arm zu heben. Er hat immer noch 153 Spiele gespielt und sich geweigert, auf die Verletztenliste zu gehen, und selbst jetzt lächelt er schüchtern, während er sich weigert, die genaue Diagnose der Verletzung preiszugeben. („Das kann ich nicht sagen. Ich kann es dir nicht sagen. Ich weiß nicht, was es war. Ich bin mir nicht sicher, was es war.“)

Es ist das Gesamtpaket aus Slugger, Star Fielder, Lineup-Grundnahrungsmittel und Schachkönig, das ihn zu einem Teamleiter für einen Verein gemacht hat, der damit in der jüngeren Vergangenheit seine Probleme hatte.

„Sie sehen ihn aus der Ferne und Sie haben Ihre Meinung über ihn“, sagte Manager Bob Melvin, der in dieser Nebensaison zu den Padres kam, über Machado, der einige frühe Karriereprobleme überwunden und eine Führungsrolle übernommen hat. „Und dann kommen Sie hierher und sehen sich an, worum es ihm geht. Er ist etwas lautstark, geht definitiv mit gutem Beispiel voran. Er taucht jeden Tag auf, um zu spielen. Er tritt jeden Tag auf. Es gibt subtile Dinge an ihm, die nach Führung schreien.“

Brdar, der mit dem Schachspielen begann, nachdem er vor zwei Wintern „The Queen’s Gambit“ gesehen hatte, schlug vor, dass es einen Zusammenhang zwischen Schach und Schlagen geben könnte.

„Man wird im Schach einen schlechten Zug machen, und oft erholt man sich so davon, anstatt ihn in zwei, drei, vier schlechte Züge hintereinander durchsickern zu lassen“, sagte Brdar. „Das ist ähnlich wie Schlagen.

„Du wirst hier und da einen Pitch jagen, du wirst hier und da einen Fehler verpassen. Aber meistens geht es darum, was man die nächsten zwei, drei, vier Pitches danach macht, oder die nächsten zwei, drei, vier At-Bats danach. Ich denke, es gibt eindeutige Parallelen.“

Machado stimmte zu und merkte an, dass „man sein Gehirn trainiert, etwas richtig zu machen. Die Leute lesen, die Leute machen kleine Rätsel, um ihren Verstand zu aktivieren.“

Für Machado erfüllt Schach diese Rolle.

Er und Brdar spielen „langsame“ Spiele auf dem Brett vor Machados Schließfach – wenn der Schlagtrainer zum Beispiel durch das Clubhaus geht und sieht, dass Manny einen Zug gemacht hat, wird Brdar anhalten und seinen eigenen machen und umgekehrt. Nach dem Hitter-Meeting oder Schlagtraining spielen sie dann längere Partien auf dem Brett in der Players Lounge.

„Im Moment spielt er mit seinem Läufer ein Fianchetto“, sagte Brdar über Machados Eröffnungsstrategie in vielen Partien. „Deshalb wünscht er sich, dass sein Läufer die ganze Diagonale des ganzen Bretts sieht.“

»Das ist mein Zug«, sagte Machado. „Als ich ‚The Queen’s Gambit‘ sah, kannte ich damals die Namen nicht wirklich. Ich habe immer noch nicht so viel. Ich kenne ein paar. Aber es geht um Öffnungen. Wenn Sie sich in eine gute Position bringen und auf eine bestimmte Art und Weise angreifen und sich daran halten, können Sie es schaffen. Das ist einer der Moves, die ich am häufigsten verwende.“

Brdar berichtet stolz, dass er gelernt hat, diesen Schritt zu unterbinden. Machado gibt reumütig zu, dass der Hitting Coach in dieser Saison bisher drei Mal gewonnen hat und Machado nur einmal, mit einem Unentschieden.

„Aber es ist ein langes Jahr“, sagte Machado. “Dinge ändern sich. Es ist wie Baseball. Du gehst auf eine heiße Phase, du gehst auf eine kalte Phase. Ich bin gerade auf meiner Erkältungsphase.“

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