Neue Studie deckt Umweltungerechtigkeit bei Erdgaslecks auf

Erdgas ist zu einem festen Bestandteil der US-Gesellschaft geworden, und fast die Hälfte aller Haushalte verlassen sich darauf, um ihre Häuser zu heizen. Forscher haben jedoch eine „beunruhigende Ungleichheit“ in Bezug auf die Sicherheit festgestellt – je rassischer vielfältiger oder armer ein Gebiet ist, desto häufiger treten schädliche Gaslecks auf.

In einer neuen Studie, die am Mittwoch in Environmental Science and Technology veröffentlicht wurde, analysierten Forscher Gasleitungslecks im Jahr 2015 in 13 US-Städten: Birmingham, Alabama; Boston, MA; Burlington, Vermont; Chicago, Illinois; Dallas, Texas; Indianapolis, Indiana; Jacksonville, Florida; Long Island, New York; Los Angeles, Kalifornien; Mesa, Arizona; Pittsburgh, Pennsylvania; Staten Island, New York; und Syrakus, New York.

In diesen Metropolregionen fanden die Forscher einen dramatischen Unterschied zwischen der Gasinfrastruktur.

Indianapolis und Mesa beispielsweise hatten 0,01 Lecks pro Quadratmeile Pipeline, was weit unter der durchschnittlichen Leckdichte von 0,36 liegt. In der Zwischenzeit hatten Boston und Staten Island eine deutlich größere Anzahl von Lecks – mit 0,75 bzw. 0,79 Leckanzeigen pro Meile.

Forscher fanden heraus, dass zahlreiche Faktoren im Spiel sind, die zu dieser Situation führen. Bei der Betrachtung der Leckagedichte in allen 13 Großstadtgebieten stellten sie fest, dass Lecks häufiger in Gebieten mit einem älteren mittleren Wohnalter auftreten.

„Ein 10-jähriger Anstieg des mittleren Wohnalters ist mit einer geschätzten 10-prozentigen Zunahme der Leckdichte verbunden“, sagen die Forscher in ihrer Veröffentlichung.

Und als sie die Daten noch weiter aufschlüsselten, stellten sie auch fest, dass die Leckdichte ebenfalls dramatisch zunahm, wenn der Prozentsatz der Farbigen in diesem Bereich ebenfalls zunahm. Anhand von Volkszählungsdaten stellten sie fest, dass Städte mit überwiegend farbigen Menschen eine um 37 % höhere Gasleckdichte aufweisen als Städte mit überwiegend weißer Bevölkerung.

Ähnlich verhält es sich mit dem Vermögen. Je höher das mittlere Haushaltseinkommen eines Gebiets ist, desto geringer ist die Zahl der Gasleckprobleme. Von den untersuchten Städten wiesen diejenigen mit höheren Einkommen eine um etwa 26 % geringere Dichte an Lecks auf.

Ein Partnerprojekt zwischen dem Environmental Defense Fund und Google Earth Outreach unterstützte ihre Ergebnisse.

Boston, eine der ältesten Städte des Landes, hat alternde Rohre, die anfällig für Korrosion und Lecks sind. Von März bis Juni 2013 fanden EDF und Google Earth einen Durchschnitt von ein Leck für jeden Kilometer der Erdgasleitung.

All dies zeige eine “beunruhigende Ungleichheit” in Bezug auf die Qualität der lokalen Infrastruktur, so die Forscher. Wenn es eine hohe Leckdichte oder zahlreiche Lecks pro Meile der Pipeline gibt, weist dies darauf hin, dass die Pipeline-Infrastruktur selbst beeinträchtigt ist. Ungefähr 45 % der Rohre der Stadt bestehen aus Gusseisen oder anderen korrosiven Materialien, und mehr als die Hälfte der Rohre ist älter als 50 Jahre.

Im selben Zeitraum stellten die Partner fest, dass Indianapolis ungefähr hatte ein Leck alle 200 Meilen überwacht. Diese Stadt hat weitaus weniger korrosive Rohrleitungen, die weniger als 1 % ihres Verteilungssystems ausmachen.

„Die Größe dieser Effekte variiert in ihrer Größe und Unsicherheit in den Metropolregionen, aber ihre Existenz weist auf eine ungleiche Verteilung hin [natural gas] Qualität der Infrastruktur”, heißt es in dem Papier. “Die Ergebnisse unserer Analysen deuten darauf hin, dass die Belastungen im Zusammenhang mit Erdgaslecks, die aus beschädigten Pipelines resultieren, nicht gleichmäßig auf Rasse oder Einkommen verteilt sind und somit eine ökologische Ungerechtigkeit darstellen.”

Und diese Ungerechtigkeit geht nicht vorüber, ohne Schaden anzurichten.

Von 2010 bis 2020 verzeichnete die US-amerikanische Pipeline and Hazardous Materials Safety Administration 256 „signifikante“ Erdgasvorfälle, die auf Korrosion oder Geräteversagen, Fehlbedienung oder Materialversagen zurückzuführen waren, heißt es in der Studie. Diese Vorfälle führten zu 13 Todesfällen und 161 stationären Krankenhauseinweisungen und kosteten 1,7 Milliarden US-Dollar an Sachschäden, Notfallmaßnahmen und freigesetztem Gas.

Im Jahr 2020 schätzten die Forscher, dass es in den USA zu jedem beliebigen Zeitpunkt über 650.000 Erdgasverteilungslecks gibt

Wenn sie auftreten, wird die Rechnung oft der Gemeinschaft überlassen. Die meisten Versorgungstarifstrukturen, so die Forscher, geben die Kosten für den Gasverlust durch Lecks an die Verbraucher weiter, die auch für Infrastrukturverbesserungen bezahlen.

„Insgesamt geben die Belastungen durch schlechte Infrastruktur, wie sie durch Erdgaslecks angezeigt wird, auf vielen Ebenen Anlass zur Sorge, und diese Arbeit fügt der Litanei der Ungerechtigkeiten, denen gefährdete Bevölkerungsgruppen bereits ausgesetzt sind, weitere Dokumentationen hinzu“, sagten die Forscher. „Im Fall der Erdgasverteilungsinfrastruktur stellen wir fest, dass die Belastungen nicht immer sofort sichtbar sind, aber viele kleine Ausfälle können kumulativ das Risiko für Leben, Gesundheit, Eigentum und die Umwelt erhöhen, das gefährdete Bevölkerungsgruppen erfahren.“

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