„Niemand in diesem Team ist weich“

Du würdest denken vorbei an Bear Bryant Der erfolgreichste Fußballtrainer von Kentucky zu werden, hätte Mark Stoops gereicht, um die Wahrnehmung seines Programms dauerhaft zu verändern.

Schließlich verbrachten die Wildcats den größten Teil des Sommers damit, sich mit dem steigenden Hype auseinanderzusetzen, als Reporter sie auswählten, um nur hinter dem Titelverteidiger Georgia in der SEC East zu landen, und sie in die Rangliste einordneten Associated Press Vorsaison Top 25 zum fünften Mal in der Programmgeschichte.

Anscheinend reichte jedoch eine mittelmäßige Leistung bei einem komfortablen Auftaktsieg gegen Miami (Ohio), um diesen Respekt zumindest einigen Experten zu nehmen.

„Kentucky sah etwas weicher aus“, sagte Roman Harper, Analyst bei SEC Network sagte letzte Woche um seine Vorhersage eines komfortablen Sieges für Florida über Großbritannien in Gainesville zu rechtfertigen. “Ich hasse es, das Wort weicher zu verwenden, aber sie waren nicht so körperlich beim Fußballspielen.”

Der Rekrutierungskoordinator Vince Marrow griff den Soundbite schnell auf und verbreitete ihn unter den Spielern von Kentucky. In Interviews nach dem Training am Mittwoch zitierten die Nr. 20 Wildcats den Kommentar bereits als Motivation, eine Erklärung gegen die Nr. 12 Gators abzugeben.

Dann, am Samstag in The Swamp, reagierte Kentucky auf die überzeugendste Art und Weise mit einer körperlichen Untersuchung 26-16 Siege um dem Programm zum ersten Mal seit 1976 und 1977 aufeinanderfolgende Siege über Florida zu bescheren.

„Seit ich hier bin, wurden wir noch nie als soft bezeichnet“, sagte Super Senior Outside Linebacker Jordan Wright. „Das habe ich mir zu Herzen genommen. Ich sagte, ich habe dafür gesorgt, dass ich 60 Minuten lang mit der Energie gekommen bin, damit sie uns fühlen und ihnen zeigen können, wer wirklich weich ist.

Florida-Spieler hatten keinen Anteil an Harpers Kommentaren, aber sie mussten den Preis zahlen.

Viele der Probleme aus dem Eröffnungsspiel, die zu Harpers Einschätzung führten, tauchten früh im Spiel auf, als Quarterback Will Levis im ersten Viertel dreimal entlassen wurde und Kentucky in der ersten Halbzeit nur zwei Rushing Yards hatte.

Aber eine Woche, nachdem der Florida-Quarterback Anthony Richardson 168 Yards geworfen hatte und für 106 in einer Aufregung von Utah eilte, begrenzte Kentucky den SEC-Offensivspieler der Woche auf vier Rushing Yards. Er absolvierte nur 14 von 35 Pässen für 143 Yards und zwei Interceptions.

Kentucky schloss Florida in der zweiten Hälfte aus und gab nach der Pause nur 91 Yards und fünf First Downs auf.

„Ich weiß nicht, ob das eine Aussage ist“, sagte Defensive Coordinator Brad White. „Ich denke einfach, dass es unserem Standard entspricht. Das erwarten wir. Wir wollen dominieren. Um eine Elite-Verteidigung zu sein, sollten Sie damit rechnen, zu dominieren.“

Kentucky Linebacker JJ Weaver (13) feiert, nachdem er die Florida Gators während des Spiels am Samstag im Ben Hill Griffin Stadium in Gainesville, Florida, mit einem Zweikampf gestoppt hat.

Kentucky Linebacker JJ Weaver (13) feiert, nachdem er die Florida Gators während des Spiels am Samstag im Ben Hill Griffin Stadium in Gainesville, Florida, mit einem Zweikampf gestoppt hat.

Es ist fair zu fragen, wie gut Florida genau ist.

Die Gators wurden in der Vorsaison-Umfrage nicht eingestuft und schossen dann auf Platz 12, nachdem sie Utah verärgert hatten. Nachdem er eine Woche lang über Richardson als NFL-Entwurfskandidat der ersten Runde gesprochen hatte, sah der Quarterback plötzlich wie ein Spieler aus, der gerade seinen dritten Karrierestart macht.

Aber die Umgebung im Sumpf war zweifellos schwierig. Als Florida in kurzer Folge zwei Tore von einem kurzen Feld aus erzielte, das durch eine Interception verursacht wurde, die in die Luft sprang, während Levis getroffen wurde, und dann ein schlechter Snap auf einem Punt, der zu einer Sicherheit führte, hätte Kentucky folden können.

Stattdessen übernahmen die Wildcats die Kontrolle.

„Niemand in diesem Team ist weich“, sagte Senior Cornerback Keidron Smith, der eine Interception 65 Yards für einen Touchdown zurückgab. „Ich bin jetzt seit ein paar Monaten hier und ich kann Ihnen sagen, dass niemand in diesem Team weich ist. Das war großartig, besonders von Coach Stoops. Das gefiel ihm überhaupt nicht.“

Harpers Kommentar allein würde Kentucky nicht reichen, um zum dritten Mal in fünf Jahren gegen Florida zu gewinnen.

Um diesen Punkt zu erreichen, musste Stoops einen Kader rekrutieren und entwickeln, der es nun zu einem der wenigen Male in der Programmgeschichte mit Floridas Talent aufnehmen kann. Viele seiner besten Rekruten machten herausragende Einzelspiele, darunter der 55-Yard-Touchdown-Grab des Freshman Wide Receivers Dane Key.

Kentuckys Verteidigung wurde mit der Rückkehr von Wright gestärkt, der es war für den Auftakt gesperrt für ein nicht offengelegtes Off-Field-Problem. Stoops stellte sein Team-Energieniveau gegen Miami (Ohio) in Frage, aber das war in Gainesville kein Problem.

Kentucky Wildcats Linebacker Jordan Wright (15) feiert die Entlassung von Florida Gators Quarterback Anthony Richardson (15) während des Spiels im Ben Hill Griffin Stadium in Gainesville, Florida, Samstag, 10. September 2022.

Kentucky Wildcats Linebacker Jordan Wright (15) feiert die Entlassung von Florida Gators Quarterback Anthony Richardson (15) während des Spiels im Ben Hill Griffin Stadium in Gainesville, Florida, Samstag, 10. September 2022.

„Jordanien ist Jordanien“, sagte Smith. „Er wird jeden Tag rund um die Uhr Energie bringen. Er wird sich nicht ändern.“

Wright drehte den Schwung in Richtung Kentucky mit einer Interception tief im Territorium Floridas kurz nach der Sicherheit im zweiten Quartal. Dieses Spiel führte zu einem 1-Yard-Levis-Touchdown-Lauf. Kentucky glich das Spiel im dritten Quartal mit einem Field Goal aus und übernahm dann endgültig die Führung bei Smiths Interception Return.

Zweimal im vierten Quartal machte UK Vierte-Down-Stops, um Floridas Hoffnungen auf ein Comeback zunichte zu machen. Als der erste nicht zu Punkten führte, gab die Verteidigung Kentuckys Offensive einfach ein noch kürzeres Feld, mit dem sie arbeiten konnte. Das reichte für ein entscheidendes 26-Yard-Field-Goal von Matt Ruffolo.

Kentucky war sicherlich nicht perfekt im Sieg.

Die Wildcats fanden in der zweiten Halbzeit endlich etwas Schwung im Laufspiel, aber diese Facette von Rich Scangarellos Offensive bleibt besorgniserregend, solange Star Chris Rodriguez gesperrt ist. Fehler von Spezialteams hätten Kentucky den Sieg kosten können. Die Offense erzielte nur einen Touchdown ohne die Hilfe eines kurzen Feldes, das von der Verteidigung bereitgestellt wurde.

„Ich denke, es hat sich gut für uns entwickelt“, sagte Stoops. „Ich wusste, dass wir im ersten Spiel nicht weit weg waren, als wir es uns genau ansahen. … Es gibt Dinge, die wir noch verbessern müssen und werden. Wir sind überhaupt kein fertiges Produkt. Deshalb üben und spielen wir weiter. Es gibt Bereiche, in denen wir besser trainieren und besser spielen müssen, und das werden wir. Ich kenne nur unsere Jungs. Sie zucken nicht. Sie wussten, dass sie hierher kommen und spielen, hart sein und es austragen würden.“

Georgia sieht immer noch wie der klare Favorit in der SEC East aus. Tennessee gab am Samstag mit einem Ranglistensieg in Pittsburgh ein Statement ab. Kentucky steht vor schwierigen Tests mit drei weiteren Spielen gegen Teams, die derzeit unter den Top 25 sind.

Aber ob Kentucky tatsächlich auf einen SEC East-Titel oder ein New Year’s Six Bowl-Angebot drängt oder nicht, niemand wird den Fehler machen, das Team von Stoops wieder weich zu nennen.

„Wir mögen vieles sein“, sagte Stoops, „aber das sind wir nicht.“

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