Rafael Nadal fällt auf Sand auseinander, gerade rechtzeitig für die French Open

ROM – Schnell und dominant im ersten Satz gegen Denis Shapovalov war Rafael Nadal bei den Italian Open am Donnerstagabend das genaue Gegenteil.

Zu spät zum Ball. Hinken zwischen den Punkten. Grimassieren und Gewinnen auch bei Umstellungen. Seine Not war so sichtbar, als sich die Doppelfehler und ungezwungenen Fehler spät im letzten Satz häuften, dass sogar die kanadischen Fans, die hoch oben auf den Tribünen des Center Courts saßen, mitfühlenden Applaus für Nadal spendeten, als ihr Landsmann Shapovalov seinem Sieg den letzten Schliff gab. 1-6, 7-5, 6-2, im Achtelfinale.

Shapovalov, ein elastischer und explosiver Linkshänder auf Platz 16, hat die Werkzeuge, um selbst einen gesunden Nadal in Schwierigkeiten zu bringen. er hat ihn geschlagen in ihrem ersten Spiel im Jahr 2017 als Shapovalov noch ein Teenager war, und hätte ihn letztes Jahr im Achtelfinale bei den Italian Open schlagen müssen, als er zwei Matchbälle nicht verwandelte. Er pushte Nadal auch auf fünf Sätze bei den diesjährigen Australian Open.

Aber dies war alles andere als ein gesunder Nadal, da sein chronisches Problem mit dem linken Fuß, bekannt als Müller-Weiss-Krankheit, auf seinem Lieblingsbelag wieder auftauchte. Mit den bevorstehenden French Open war seine Stimmung danach so niedergeschlagen und nachdenklich, wie ich mich in fast 20 Jahren nach seiner Karriere erinnern kann.

„Ich kann mir vorstellen, dass der Zeitpunkt kommen wird, an dem mein Kopf ‚Genug’ sagen wird“, sagte Nadal, ein 10-facher Italian Open-Champion, auf Spanisch, schürzte die Lippen und schüttelte den Kopf. „Schmerz nimmt einem das Glück, nicht nur im Tennis, sondern im Leben. Und mein Problem ist, dass ich viele Tage mit zu vielen Schmerzen lebe.“

Nadal sagte, er müsse auch damit leben, „täglich eine Tonne Entzündungshemmer zu nehmen, um mir die Fähigkeit zum Training zu geben“.

„Das ist meine Realität“, sagte er. „Und es gab viele Tage, wie heute, an denen der Moment kam, in dem ich es nicht kann.“

Er beendete den Donnerstag mit 34 unerzwungenen Fehlern und nur 13 Gewinnern, und die Frage ist nun, ob der erfolgreichste Sandplatz der Geschichte überhaupt bei den French Open spielen kann, dem Grand-Slam-Turnier, das er 13 Mal als Rekord gewonnen hat.

„Ich werde weiter von diesem Tor träumen“, sagte Nadal über das Turnier. „Das Negative ist, dass es heute nicht möglich ist, für mich zu spielen, aber vielleicht ist es in zwei Tagen besser. Das ist die Sache mit dem, was ich an meinem Fuß habe.“

Die French Open beginnen in neun Tagen am 22. Mai, obwohl Nadal möglicherweise erst am 24. Mai spielen muss, da die French Open, die an einem Sonntag beginnen, ihre erste Runde über drei Tage ausrichten.

Obwohl Nadal, der nächsten Monat 36 Jahre alt wird, oft erstaunlichen Kampfgeist und Erholungskräfte bewiesen hat, wird dies im Frühling in Paris eine Herausforderung wie keine andere für ihn.

„Es ist definitiv schwer, ihn dort am Ende mit Schmerzen zu sehen; Das möchte ich nie sehen, besonders bei einer großen Legende wie Rafa“, sagte Shapovalov, der am Donnerstag noch mutiges Tennis und große Aufschläge zeigen musste, um zu gewinnen. „Hoffentlich geht es ihm gut. Er bringt so viel in unseren Sport. Hoffentlich ist er fit und bereit für die Franzosen.“

Das einzige Mal, dass Nadal in Roland Garros triumphiert hat, ohne früher im Jahr ein Sandplatzturnier zu gewinnen war 2020die durch die Pandemie verkürzte Saison, als der Beginn der French Open in den Oktober verschoben und fast die gesamte Sandplatzsaison abgesagt wurde.

In diesem Jahr war der Zeitplan wieder normal, aber nicht für Nadal. Nach einem fulminanten Saisonstart mit 20 Siegen in Folge und einem rekordverdächtigen 21. Grand-Slam-Einzeltitel beim Australian Openseine Sandplatzkampagne wurde um a verzögert Spannungsbruch in seinen Rippen, die ihn sechs Wochen lang davon abhielten, an Wettkämpfen teilzunehmen oder normal zu trainieren.

Er kehrte diesen Monat für die Madrid Open zurück und war verärgert über die 19-jährige spanische Sensation Carlo Alcaráz im Viertelfinale und hat nun seine früheste Niederlage bei den Italian Open seit 2008 erlebt, als Juan Carlos Ferrero, eine ehemalige Nr. 1, die jetzt Alcaraz’ Trainer ist, Nadal in der zweiten Runde überraschte.

Nadal gewann trotzdem die French Open 2008 und überwältigte seinen Erzrivalen Roger Federer im Finale, aber Nadal hatte in diesem Jahr bereits die Titel in Monte Carlo, Barcelona und Hamburg gewonnen.

In dieser Saison fehlen ihm Spiele und Siege auf Sand, während etablierte Bedrohungen wie Novak Djokovic und Stefanos Tsitsipas und neue wie Alcaraz einen festeren Stand haben.

„Letztendlich können selbst die größten Spieler Father Time nicht schlagen“, sagte Brad Stine, der erfahrene amerikanische Trainer, der jetzt mit Tommy Paul zusammenarbeitet. „Für Rafa kommt es an diesen Punkt. Was er in Australien geleistet hat, war mehr als außergewöhnlich, aber ich denke, wir haben die Kollateralschäden seines großartigen Saisonstarts gesehen. Wenn er gesund ist, ist er Woche für Woche immer noch ein Favorit, aber das ist ein großer. ‚Wenn der Körper zusammenbricht‘ ist in Kiplings Gedicht nicht enthalten.“

Das ist eine Anspielung auf „If“, ein Auszug davon hängt am Eingang der Spieler zum Center Court in Wimbledon.

Nach 15 Jahren, in denen Nadal fast immer über Widrigkeiten und die Opposition in Roland Garros triumphiert hat, ist es schwierig, sich vorzustellen, dass er wirklich keinen Weg finden wird, eine Herausforderung darzustellen.

„Ich werde dafür kämpfen“, sagte er grimmig. „Ich werde in diesen anderthalb Wochen weiter daran glauben.“

Klar ist, dass er zur Abwechslung mal nicht der Favorit sein sollte. „Auf keinen Fall“, sagte Mark Petchey, der erfahrene Trainer und Analyst. „Viele Mitfavoriten und Spieler mit echten Siegchancen.“

Seine längere Liste enthält die Titelverteidiger Djokovic; der andere Finalist des letzten Jahres, Tsitsipas; Alcaráz; Alexander Zverev; Casper Ruud; und der junge Italiener Jannik Sinner.

Nadal, seit er gegen Djokovic in einem verloren hat Halbfinale mit vier Sätzen in Paris im vergangenen Juni, hat nur fünf Spiele auf Sand bestritten und zwei davon verloren.

Ihn kämpfen zu sehen und dann am Donnerstag schließlich zu humpeln, war eine Erinnerung daran, dass nichts ewig ist, nicht einmal Nadal an der Oberfläche, die er sich zu eigen gemacht hat.

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