Rich Strike muss sich nun entscheiden

Irgendwann gegen 2:30 Uhr am Sonntagmorgen, etwa sieben Stunden nachdem sein Pferd die größte Aufregung des Kentucky Derby seit einem Jahrhundert hingelegt hatte, streckte sich Eric Reed endlich auf seinem Bett aus. Aber am Sonntag war der Schlaf so unaufhaltsam wie sein Pferd Rich Strike am Samstag.

Reed, der seit letztem September Rich Strike trainiert, konnte nicht aufhören, das Rennen in seinem Kopf zu laufen, selbst nachdem er es Dutzende Male auf den Bildschirmen von Churchill Downs und später zu Hause mit Freunden gesehen hatte, die bis weit nach Mitternacht auf ihn gewartet hatten zurückgeben. Jedes Mal wippt und schlängelt sich Rich Strike durch den Verkehr, kommt buchstäblich vom hinteren Ende des Rudels, rutscht wie Quecksilber durch 17 andere Pferde, erblickt dann das Tageslicht und schneidet nach innen, um die beiden überwältigenden Favoriten mit nur wenigen Metern zu überholen .

Reed erinnerte sich, wie er seinen Vater Herb, eine Legende des Pferdetrainings, umarmte, als die Pferde die Strecke herunterkamen und riefen: „Mein Gott, Dad, wir werden das Derby gewinnen!“ Er verschluckte sich bei dem Gedanken daran und stand dann auf. In dieser Nacht würde es keinen Schlaf geben, und nach einer weiteren Reihe von Feierlichkeiten und Interviews würde Reed am Sonntagabend nur ein paar Stunden Zeit haben.

Das Wochenende stand ganz im Zeichen der Feier von Rich Strikes Leistung. Jetzt ist es Zeit für Reed, über die Zugabe nachzudenken.

„Wir wollen ein Teil der Geschichte sein“, sagt Reed. „Als wir das Derby gewonnen haben, mussten wir innehalten und das Gesamtbild betrachten. Es ist nicht mehr so ​​einfach wie früher. Wir müssen das Beste für Richie tun.“

Das Kentucky Derby ist das erste Juwel in der Triple Crown des Pferderennsports, und die zweiten beiden folgen in schneller Folge. In weniger als zwei Wochen finden die Preakness Stakes in Pimlico Downs in Maryland statt, und drei Wochen danach werden die Belmont Stakes in New York das Trifecta vervollständigen.

Es ist jedoch nicht so einfach, die Rennliste eines Elite-Pferdes zu planen, wie es in den Anhänger zu laden und nach Osten zu rollen.

„Belmont ist das realistischste Rennen, um als nächstes zu gewinnen“, sagt Reed. „Die Preakness hat engere Kurven und eine kürzere Distanz [1 3/16 miles versus 1 ½ miles]. Belmont hat große, weite, ausladende Kurven, und wir müssen nicht 19 Pferde überholen.“

Belmont ist tatsächlich ein so perfektes Rennen für Rich Strike, dass Reed und sein Besitzer Rick Dawson das Rennen im Juni die ganze Zeit im Auge behalten hatten. Sie hatten geplant, zwischen den Starts von Rich Strike – dem Derby und den Belmont Stakes – fünf Wochen zu verstreichen, und das Hinzufügen von Preakness fügt eine ganz neue Ebene der Komplexität hinzu.

„Es ist nicht so, dass wir nicht mithalten können“, sagt Reed, „Es ist, macht das Schießen [a chance at winning] Belmont komplett?“ Das Verletzungsrisiko, das Risiko des Übertrainings, das Risiko eines schlechten Abschlusses … all dies spielt bei der Frage mit, ob man der Geschichte nachjagen soll.

LOUISVILLE, KENTUCKY – 07. MAI: Trainer Eric Reed hält die Trophäe, nachdem Rich Strike am 07. Mai 2022 in Louisville, Kentucky, den 148. Lauf des Kentucky Derby in Churchill Downs gewonnen hat.  (Foto von Jamie Squire/Getty Images)

LOUISVILLE, KENTUCKY – 07. MAI: Trainer Eric Reed hält die Trophäe, nachdem Rich Strike am 07. Mai 2022 in Louisville, Kentucky, den 148. Lauf des Kentucky Derby in Churchill Downs gewonnen hat. (Foto von Jamie Squire/Getty Images)

Reed und Dawson werden sich diese Woche das Training von Rich Strike ansehen und den Anruf tätigen, wahrscheinlich irgendwann am Donnerstag.

Es ist die Art von Nice-to-have-Problem, das Reed sich noch nicht einmal am Freitagmorgen hätte vorstellen können. In einer Geschichte, die bereits die Farbe einer Legende annimmt, bereiteten Reed und sein Team vor, Rich Strike nach New York zu schicken, um für die Peter Pan Stakes zu trainieren, ein Rennen, das am kommenden Wochenende in Belmont stattfindet. Es sollte offenbar ein frustrierendes Ende einer Woche werden, in der das Pferd in den Trainingseinheiten außerordentlich gut gelaufen war.

„Ich dachte, wie sehr ich es hasse, ein so gutes Pferdetraining zu absolvieren und noch eine Woche zu warten“, erinnert sich Reed. „Wir wollten den Peter Pan machen, und dann würde es einen Monat bis zum Belmont dauern.“

Aber buchstäblich in letzter Minute kratzte Ethereal Road und machte Platz für Rich Strike, einer dieser kleinen Momente, die im Nachhinein entscheidend sind.

Es war einer von so vielen Momenten in Reeds Karriere, die genau in diesem Moment und auf genau diese Weise stattfinden mussten.

Nehmen Sie zum Beispiel den Moment, in dem Reed und Dawson sich zum ersten Mal durch einen gemeinsamen Freund kennenlernten. Dawson hatte eine Reihe von übermäßigem Pech erlebt und war bereit, sich vollständig aus dem Pferderenngeschäft zurückzuziehen. Reed wusste, wie er Dawson wieder in die richtige Richtung weisen konnte.

„Ich sagte ihm: ‚Du brauchst viel Glück, ohne eine Menge Geld auszugeben’“, sagte Reed. „Ich wusste, dass wir einige junge Pferde fordern, gewinnen und ihn den Nervenkitzel sehen lassen mussten, ein Sieger zu sein.“

Das war der zweite Moment: als Reed und Dawson Rich Strike zum ersten Mal sahen. Sie hatten nach 2-jährigen Leichtathleten gesucht, und Rich Strike, der im Ellis Park in Henderson, Kentucky, antrat, war genau das Richtige für sie. Rich Strike, der letzten August auf Rasen fuhr, lief als Letzter tot, aber Reed konnte sehen, dass das Pferd auf Schmutz mehr Geschick hatte. Also machte er vor einem Rennen am 17. September – in Churchill Downs, um das Märchen noch zu ergänzen – eine Forderung von 30.000 Dollar für das Pferd geltend, und Rich Strike dominierte die Konkurrenz.

Reed brachte Rich Strike in sein Mercury Equine Center in Lexington, wo das Pferd in Ruhe trainieren konnte. Mercury ist Reeds Pferd Shangri-La, ein riesiges, ruhiges Trainingsgelände mit Platz für eine fünf Furlong-Strecke, ein Kältebad für Pferde und Paddocks, auf denen die Pferde nach dem Training frei laufen können. Reed kaufte das Zentrum 2005 nach langen Jahren auf der Straße weg von seiner Familie, und es wurde bald ein Zufluchtsort für ihn und seine Pferde.

„Ich dachte, ich hätte den Höhepunkt meiner Karriere erreicht“, sagt Reed. „Alle Scheunen waren voll. Ich hatte tolle Kunden. Die Dinge hätten nicht besser sein können. Ich dachte, ich habe es geschafft. Ich habe keine Hügel mehr zu erobern. Ich muss nur durchhalten.“

Und dann ist fast alles verschwunden.

In den frühen Morgenstunden des 18. Dezember 2016 brach in einem der Ställe ein Feuer aus, das wahrscheinlich durch einen Blitz verursacht wurde. Rettern gelang es, einige der Pferde zu retten, aber viele weitere gingen den Flammen zum Opfer.

„Ich kann es nicht beschreiben, ich möchte nie, dass irgendjemand sieht, was wir gesehen haben“, sagt Reed. „Das waren 23 tote Babys, meine Pferde, meine Kinder … Wut machte sich breit. Schmerzen. Der Ekel. Ich habe den Herrn nie in Frage gestellt, aber ich habe gefragt, warum. Warum wurde ich niedergeschlagen?“

In den Stunden nach dem Brand dachte Reed, er sei ruiniert. „Alle sagten immer wieder: ‚Geh nicht hier raus. Sie müssen noch 65, 70 Pferde trainieren’“, erinnert sich Reed. „Ich wusste nicht, ob ich es übers Herz bringen würde, weiterzumachen, Mann. Es war so tragisch, dass ich dachte, ich könnte den Schmerz über das, was passiert ist, nie überwinden.“

Das war der dritte Moment, der zum Sieg des Kentucky Derby führte, der Moment, in dem Reed für immer hätte aufgeben können.

Ein paar Tage nach dem Brand, während die Trümmer der Scheune noch schwelten, stand Reed an der Reling und sah den anderen Pferden beim Training zu. Und eine Erkenntnis überkam ihn.

„Diese Liebe begann wieder zu wachsen“, sagt er. „Ich sagte mir: ‚Wenn du aufgibst, sind diese 23 Pferde umsonst gestorben.’ Zuerst wollte ich nur diese Ernte fertig machen. Und dann wurde es besser. Jeden Tag denke ich an diesen Tag zurück.“

Seine Stimme, rau von Tagen des Feierns und Interviews, klingt stark. „Ich weiß, wie tief die Tiefs sein können“, sagt er, „und jetzt weiß ich, wie hoch die Höhen sind.“

Er war dem Spiel bereits voraus, und jetzt spielt er mit Hausgeld. Das passiert, wenn sich ein 80-1-Langschuss auszahlt.

7. Mai 2022;  Louisville, Kentucky, USA;  Sonny Leon an Bord von Rich Strike umrundet die erste Kurve, nachdem er den 148. Lauf des Kentucky Derby in Churchill Downs gewonnen hat.  Obligatorischer Kredit: Jamie Rhodes-USA TODAY Sports

7. Mai 2022; Louisville, Kentucky, USA; Sonny Leon an Bord von Rich Strike umrundet die erste Kurve, nachdem er den 148. Lauf des Kentucky Derby in Churchill Downs gewonnen hat. Obligatorischer Kredit: Jamie Rhodes-USA TODAY Sports

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Jay Busbee ist ein Autor für Yahoo Sports. Folgen Sie ihm auf Twitter unter @jaybusbee oder kontaktieren Sie ihn unter jay.busbee@yahoo.com.

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