Vaquitas: Wissenschaftler stellen fest, dass die letzte Art Inzucht überleben kann – wenn die illegale Fischerei aufhört

Die Notlage der Vaquitas hat sich in den letzten Jahren nur verschlechtert, aber Wissenschaftler haben einige relativ gute Nachrichten über den kleinen Schweinswal.

Obwohl es in Mexiko nur noch etwa 10 Individuen gibt, hat ein Team von Biologen herausgefunden, dass die Art gesund bleibt und überleben kann – solange die illegale Fischerei in ihren Gewässern aufhört.

Vaquitas, die zur Familie der Delfine und Wale gehören, sind die seltensten Meeressäuger der Welt. Mit großen dunklen Ringen um die Augen und dunklen Flecken auf den Lippen, die einem Lächeln ähneln, sind sie seit langem ein Aushängeschild von Naturschutzgruppen.

Aber trotz ihres liebenswerten Aussehens für Menschen besteht eine traurige Wahrscheinlichkeit, dass sie zu unseren Lebzeiten verschwinden, wenn nicht schnell gehandelt wird.

„Interessanterweise haben wir festgestellt, dass der Vaquita nicht durch genetische Faktoren wie schädliche Mutationen zum Scheitern verurteilt ist, die viele andere Arten betreffen, deren Genpool auf einen ähnlichen Punkt zurückgegangen ist“, sagt Christopher Kyriazis, Doktorand in Ökologie und Evolutionsbiologie und a Co-Leiter der neuen Forschung, die in der Zeitschrift veröffentlicht wurde Wissenschaft.

“Die verbotene Fischerei bleibt ihre größte Bedrohung.”

Was sind Vaquitas?

Sie wurden erst 1958 entdeckt, also hatten wir nicht viel Zeit, sie richtig kennenzulernen. „Vaquita“ ist spanisch für „kleine Kuh“, ein passender Name in Bezug auf die Größe, da sie etwa 1,20 bis 1,50 Meter misst – kleiner als eine durchschnittliche Badewanne.

Vaquitas erhielten diesen kuriosen Namen von einheimischen Fischern und er setzte sich durch, aber ihr wissenschaftlicher Name lautet eigentlich „Phocoena sinus“. Der erste Teil des Namens ist lateinisch für Tümmler (wörtlich „Schweinefisch“) und „Sinus“ bedeutet Höhle in Anlehnung an den Golf von Kalifornien.

Dieser schmale Meeresstreifen, Teil des Pazifischen Ozeans, der zwischen dem mexikanischen Festland und der Halbinsel Baja California fließt, ist der einzige Lebensraum der Schweinswale. Da ihre Anzahl in den letzten Jahren drastisch zurückgegangen ist, sind Vaquitas jetzt auf die nordwestliche Ecke des Golfs beschränkt.

Da die Art nicht wandert – und die Weibchen nur alle zwei Jahre (nach einer Tragzeit von 11 Monaten) ein Kalb zur Welt bringen – überleben die Wale sind dringend schutzbedürftig.

Vaquitas verschwinden aus „dem Weltaquarium“

Der Golf von Kalifornien, auch als Sea of ​​​​Cortez bekannt, unterstützt eine außergewöhnliche Vielfalt an Meereslebewesen. So sehr, dass es 1940 vom französischen Taucher Jacques Cousteau (die rothaarige Inspiration für Wes Andersons Film The Life Aquatic) den Spitznamen „Aquarium der Welt“ erhielt.

Seitdem sind seine wimmelnden Einwohner durch Industrie und Überfischung, Umweltverschmutzung, Abfluss von Pestiziden und mehr bedroht.

Am beunruhigendsten für Vaquitas sind die illegalen Netze, mit denen Fischer eine andere geschützte Art fangen: Totoaba. Diese Fische haben eine ähnliche Größe, und das ausländische Interesse an ihrer „Schwimmblase“ hat die Nachfrage nach ihnen angeheizt.

Als „Kokain des Meeres“ bezeichnet, können 10 Jahre alte getrocknete Schwimmblasen in China für mehr als 71.000 € pro Kilo verkauft werden, wo sie wegen ihrer unbewiesenen „medizinischen Eigenschaften“ sehr geschätzt werden.

Die Fischer von San Felipe, einer Küstenstadt auf der Halbinsel, machen davon nur einen Bruchteil. Aber die Wirtschaftstreiber drängen sie, Kiemennetze zu verwenden – Vorhänge mit großen Maschen, die die Vaquitas sowie Totoaba einfangen.

Vaquitas sind aufgrund ihrer Genetik „nicht zum Scheitern verurteilt“.

Wenn diese menschliche Bedrohung beseitigt würde, würde der kleine Genpool der Vaquitas sie nicht daran hindern, sich zu vermehren.

Die Forscher analysierten die Genome von 20 verschiedenen Vaquitas, die zwischen 1985 und 2017 lebten, um das Risiko des Artensterbens in den nächsten 50 Jahren vorherzusagen. Selbst bei Inzucht kamen sie zu dem Schluss, dass Vaquitas eine sehr hohe Chance auf Genesung haben, vorausgesetzt, das Kiemennetzfischen wird sofort eingestellt.

Tatsächlich fanden die Wissenschaftler von 12 genetisch untersuchten Meeressäugerarten heraus, dass Vaquitas die geringste Anzahl potenziell schädlicher Mutationen aufwiesen.

Es hilft, dass sie schon immer eine kleine Population in einem sehr kleinen Lebensraum waren. „Sie sind im Wesentlichen das Meeresäquivalent einer Inselart“, erklärt Co-Hauptautorin Jacqueline Robinson, Postdoktorandin an der University of California, San Francisco.

Vaquitas haben Zehntausende von Jahren mit geringer genetischer Vielfalt überlebt. Und glücklicherweise berichten die Forscher, dass sich die überlebenden Säugetiere aktiv fortpflanzen und gesund erscheinen.

Warum werden sie in Mexiko nicht mehr geschützt?

Zum Schutz der kritisch gefährdet Schweinswal hat die mexikanische Regierung 2017 eine „Null-Toleranz“-Zone im oberen Golf von Kalifornien eingerichtet und diese im September 2020 sogar erweitert.

Aber nur 10 Monate später gewährte es den Fischern freien Zugang zum Refugium. Obwohl das Fischen mit Kiemennetzen technisch immer noch verboten ist, wird es ohne angemessene Durchsetzung wahrscheinlich zunehmen.

Es ist diese Entwicklung, von der Naturschützer glauben, dass sie das Schicksal des entzückenden Säugetiers besiegeln wird. Die Meeresberaterin Kate O’Connell vom US-amerikanischen Animal Welfare Institute sagte Mongabay zuvor, dass sie befürchte, dies sei „der Todesstoß für die Vaquita“, die „zu Tode misshandelt werden“.

Die Lockerung des Einflusses auf die Fischer sieht aus wie ein Appell an Popularität und Stimmen. Experten weisen jedoch auch auf das Versäumnis hin, die zugrunde liegenden Netzwerke des Menschenhandels und der organisierten Kriminalität zu bekämpfen, die die illegale Fischerei vorantreiben.

Besorgte Mitglieder der Community und NGOs haben noch keine Hoffnung gemacht. Die mexikanische NGO Museo de la Ballena ist eine von mehreren Gruppen, die Kiemennetze aus dem ehemals geschützten Gebiet entfernen. Es arbeitet auch mit Einheimischen zusammen und sponsert Alternativen zum Fischfang, wie z. B. die Austernzucht.

Der Verlust von Vaquitas wäre eine große Tragödie, sagt Robert Wayne, Professor für Ökologie und Evolutionsbiologie an der UCLA und leitender Autor der neuen genetischen Studie.

Der Verlust wäre eine große Tragödie, sagt Robert Wayne, Professor für Ökologie und Evolutionsbiologie an der UCLA und leitender Autor der neuen genetischen Studie.

Vaquitas repräsentiert „eine einzigartige evolutionäre Linie“, sagt er. „Es gibt nirgendwo auf der Welt eine ähnliche Art, und ihr Verlust würde das Ökosystem eines wichtigen Raubtiers berauben, das an dieses einzigartige Ökosystem angepasst ist.“

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