Verabschieden Sie sich vom goldenen Zeitalter der Verbraucherwahl

Jeder, der kürzlich einen Supermarkt betreten hat, weiß, dass Lebensmittel teurer sind. Die Preise für viele Artikel, von Katzenfutter bis Kaffee, steigen, und es ist schwieriger, sie in einer Ära von schnell um die Welt zu transportieren hohe Inflation und verknotete Lieferketten.

Diese Woche gab es eine subtilere Verbraucherwarnung, als die Anleger Angst vor Technologieunternehmen hatten und Aktien weitermachten fallen. „In unsicheren Zeiten suchen Anleger Sicherheit. . . In Anlehnung an Jerry Maguire müssen wir ihnen das Geld zeigen“, sagte Dara Khosrowshahi, Chief Executive von Uber. Mitarbeiter gesagt.

Käufer genießen seit mehr als einem Jahrzehnt eine spektakuläre Prämie – nicht nur in Bezug auf den Preis und die Verfügbarkeit von Waren und Dienstleistungen des täglichen Bedarfs, sondern auch in einer Explosion von Verbrauchertechnologie und Innovation. Diese Erfahrung ist jetzt fraglich: Wenn das goldene Zeitalter des Verbrauchers noch nicht vorbei ist, sieht es ziemlich schlecht aus.

Eine Kombination aus hoher Inflation und steigenden Zinsen, die viele risikoreiche Investitionen, von Kryptowährung bis Risikokapital, durchlöchern, zeigt bereits Wirkung. Aber die Auswirkungen des letzteren müssen sich noch durchsetzen und werden mehr Schmerz verursachen.

Inflation und die Krise der Erschwinglichkeit haben viele Käufer zu den Grundlagen zurückgetrieben. Angesichts stark steigender Energierechnungen stellt sich nicht die Frage, welche neue Marke von Kokosmilchjoghurt oder Craft Beer sie ausprobieren werden, sondern wie sie ihre Familie ernähren oder ihr Zuhause heizen können.

Jetzt kaufen mehr ein bei Discountern, von Walmart bis Aldi und Lidl. Sie bevorzugen auch das Gewöhnliche und Vertraute gegenüber dem Experimentellen. Anteile an Beyond Meat, einem Pionier von Burgern und Würstchen auf pflanzlicher Basis, gestürzt unter seinem Börsengangspreis von 2019 in dieser Woche, während solche in festen Größen wie Kraft Heinz und Campbell Soup sind aufgestiegen im vergangenen Monat.

Sogar Danone, der multinationale Lebensmittel- und Getränkekonzern, der in gesündere Sortimente expandiert hat, passt sich an. Antoine de Saint-Affrique, sein Vorstandsvorsitzender, sagte mir diese Woche, dass es seine wesentlichen Produkte, wie den Joghurt, von dem es seinen Namen hat, wieder hervorheben werde. „Wir werden zu den Grundlagen zurückkehren, anstatt zu dem, was zu der einen oder anderen Zeit in Mode war.“

Dies bedeutet, dass die außergewöhnliche Verbreitung von Lebensmitteln und anderen Waren – mit mehr Platz in Geschäften und Supermärkten, die von innovativen Produkten und kleineren Marken belegt werden – einer Abrechnung gegenübersteht. Je mehr Käufer sich zurückziehen, desto schwieriger wird es für Start-ups, sich in die Regale zu drängen oder zu bezahlen.

Aber es gibt eine separate Bedrohung für das Ökosystem neuer Produkte, das um uns herum gewachsen ist – nicht nur Lebensmittel, sondern auch Lebensmittellieferungen, Online-Fitness-Apps, Karten und Unterhaltung. Vieles wurde spekulativ von Anlegern unterstützt, die dem Wachstum Vorrang vor sofortigen Cashflows eingeräumt haben und zuversichtlich sind, dass die Dividenden rechtzeitig fließen würden.

Das ist die Philosophie hinter den börsengehandelten Fonds von Cathie Wood bei Ark Invest. Sie vertraut auf die Verdrängung etablierter Unternehmen durch Innovation und „eine Konstellation verbundener Geräte, die uns informieren, unterhalten, uns in Beziehung setzen, uns schützen und unsere Wahrnehmung der Welt vermitteln“, wie Arks Bericht „Große Ideen 2022“. Leg es.

Es fühlte sich bis vor kurzem wie eine plausible Wette an, und es könnte immer noch eines Tages passieren, aber Arks Gelder haben es inzwischen getan schwer gefallen an Wert inmitten des Tumults. Immer mehr Investoren wollen jetzt Bargeld statt verlockender Zukunftsvisionen, wie Khosrowshahi den Uber-Mitarbeitern sagte: „Die Marktgröße ist irrelevant, wenn sie sich nicht in Gewinn niederschlägt.“

Uber ist immer noch Bargeld verbrennenzusammen mit Riviandas Unternehmen für elektrische Pick-ups, das bei seinem Börsengang auf weniger als ein Viertel seines Marktwerts gefallen ist letzter November. Im Gegensatz dazu Ford, der gerade hat gestartet sein eigener Elektrolastwagen F-150 Lightning gibt es seit 1903 und hat Milliardeneinnahmen Free Cash Flow.

Uber ist reif genug, um sich anzupassen und zu überleben, und Airbnb ist es Bargeld produzieren. Aber der Bruch wird Start-ups mit brillanten Ideen, die Zeit brauchen würden, um zu gedeihen, das Leben schwerer machen. Tiger Global, ein Hedgefonds, der eifrig ist gepumptes Geld in Unternehmen in der Frühphase, hat 17 Milliarden Dollar verloren in Wert und Bewertungen von Venture-Capital-Portfolios sind unten.

Ein kleines Beispiel dafür, worum es geht, ist Bounce, ein US-Start-up, das Reisenden über eine Telefon-App eine kurzfristige Gepäckaufbewahrung in Geschäften und Büros anbietet. Es ist eine bescheiden nützliche Verbraucherinnovation, und im April 12 Millionen Dollar gesammelt in einer Finanzierungsrunde geführt von Andreessen Horowitz, die Venture-Capital-Gruppe aus dem Silicon Valley.

Bounce wird die Welt an sich nicht verändern, aber die Verbraucher haben in den letzten zehn oder mehr Jahren von Tausenden solcher kleinen Erfindungen profitiert, die von eifrigen Investoren unterstützt wurden. Sie haben Reisen, Einkaufen und Unterhaltung einfacher und bequemer gemacht, zu einem Preis, der unsichtbar durch billiges Kapital subventioniert wurde.

Es ist im Moment schwer, die Dinge einzuschätzen, und der Innovationsreichtum, der auf einige Verbraucher ausgerichtet war, war nicht immer für alle verfügbar. Aber in Supermärkten sind leere Regale aufgetaucht, und wir könnten eines Tages unsere Telefone in die Hand nehmen und feststellen, dass der App Store dünner aussieht. Wenn das passiert, erinnere dich an die grenzenlose Wahl, die wir einst hatten.

john.gapper@ft.com

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