Von Flammen bedroht, späht Nuklearlabor in die Zukunft eines Lauffeuers

LOS ALAMOS NM (AP) – Öffentliche Schulen wurden diese Woche geschlossen und Evakuierungssäcke gepackt, als sich ein hartnäckiges Lauffeuer nur wenige Kilometer von der Stadt Los Alamos und ihrem begleitenden US-Sicherheitslabor entfernte – wo die Bewertung apokalyptischer Bedrohungen eine Spezialität und ein Waldbrand ist ist eine betörende Gleichung.

Zu den Menschen, die sich auf die Evakuierung vorbereiteten, gehörte ein Team von Wissenschaftlern des Los Alamos National Laboratory, die Supercomputer anzapfen, um einen Blick in die Zukunft der Waldbrände im amerikanischen Westen zu werfen, wo der Klimawandel und eine anhaltende Dürre die Häufigkeit und Intensität von Wald- und Graslandbränden verstärken.

Die Forschung und Partnerschaften könnten schließlich zu zuverlässigen Vorhersagen führen, die die Art und Weise beeinflussen, wie riesige Spuren nationaler Wälder ausgedünnt – oder selektiv niedergebrannt – werden, um katastrophal heiße Feuerbrände abzuwehren, die schnell Städte überfluten, Böden sterilisieren und Ökosysteme für immer verändern können.

„Das ist etwas, das wir wirklich nutzen wollen, um nach Wegen zu suchen, wie wir in Zukunft mit Bränden umgehen können“, sagte Rod Linn, ein leitender Laborwissenschaftler, der die Bemühungen leitet, ein Supercomputing-Tool zu entwickeln, das das Ergebnis von Bränden im Besonderen vorhersagt Gelände und Bedingungen.

Der hohe Einsatz der Forschung wird während des furiosen Beginns der Lauffeuersaison im Frühjahr deutlich, zu der auch ein Feuer gehört, das sich stetig auf das Los Alamos National Laboratory zubewegt und Vorbereitungen für eine mögliche Evakuierung auslöst.

Das Labor ist einer von zwei US-Standorten, die sich auf die Herstellung von Plutoniumkernen für den Einsatz in Atomwaffen vorbereiten. Laut Laborbeamten ist die kritische Infrastruktur gut vor dem Feuer geschützt, das sich über 175 Quadratkilometer erstreckt.

Dennoch sind die Wissenschaftler bereit.

„Wir haben unsere Taschen gepackt, Autos beladen, die Kinder sind von der Schule nach Hause – es ist irgendwie ein verrückter Tag“, sagte Adam Atchley, Vater von zwei Kindern und Laborhydrologe, der Ökologie von Waldbränden studiert.

Waldbrände, die das Los Alamos National Laboratory erreichen, erhöhen – wenn auch geringfügig – das Risiko, dass chemische Abfälle und Radionuklide wie Plutonium durch die Luft oder in die Asche freigesetzt werden, die nach einem Brand durch Abfluss weggetragen wird.

Mike McNaughton, ein Physiker für Umweltgesundheit in Los Alamos, räumt ein, dass chemische und radiologische Abfälle in den Anfangsjahren des Labors, das aus den Bemühungen des Zweiten Weltkriegs hervorging, Atomwaffen im Rahmen des Manhattan-Projekts zu entwickeln, eklatant falsch behandelt wurden.

„Die Leute mussten einen Krieg gewinnen und haben nicht aufgepasst“, sagte McNaughton. „Die Emissionen sind jetzt sehr, sehr gering im Vergleich zu den historischen Emissionen.“

Dave Fuehne, Teamleiter des Labors für Luftemissionsmessungen, sagt, dass ein Netzwerk von etwa 25 Luftmonitoren die Anlage umgibt. Als im April ein Feuer ausbrach, wurden zusätzliche High-Volume-Monitore eingesetzt.

Bäume und Unterholz auf dem Campus werden manuell entfernt – 3.500 Tonnen (3.175 Tonnen) im Laufe der letzten vier Jahre, sagte Jim Jones, Manager des Wildland Fire Mitigation Project des Labors.

„Wir verbrennen nichts“, sagte Jones. „Das Risiko ist es nicht wert.“

Flammen haben auch Villen auf einem kalifornischen Hügel zerstört und sich durch mehr als 422 Quadratmeilen (1.100 Quadratkilometer) zundertrockene Berghänge im Nordosten von New Mexico gefressen.

Dieses Feuer in der Sangre de Cristo-Bergkette ist das größte Feuer in den USA, bei dem Tausende von Einwohnern immer noch vertrieben wurden, als es am Freitag seinen Marsch durch dichte Ponderosa-Kiefernwälder fortsetzte und mindestens 170 Häuser in zugänglichen Gebieten zerstörte, die vermessen wurden. In Colorado sagten die Behörden am Freitag, eine Person sei bei einem Brand ums Leben gekommen, der acht Mobilheime in Colorado Springs zerstört habe.

Atchley sagt, er trage zur Forschung bei, die darauf abzielt, die zerstörerischsten Waldbrände besser zu verstehen und zu verhindern, überhitzte Flammen, die durch die oberen Kronen ausgewachsener Kiefern springen. Er sagt, der Klimawandel sei ein unverkennbarer Faktor.

„Es vergrößert das Lauffeuer-Brennfenster. … Die Waldbrandsaison ist das ganze Jahr über “, sagte Atchley. „Und das passiert nicht nur in den Vereinigten Staaten, sondern auch in Australien und Indonesien und auf der ganzen Welt.“

Er ist nicht der Einzige, der vorschlägt, dass die Antwort häufigere Brände mit geringerer Intensität sein könnten, die absichtlich gelegt werden, um einen Zyklus von Verbrennung und Regeneration nachzuahmen, der möglicherweise alle 2-6 Jahre in New Mexico vor der Ankunft der Europäer stattgefunden hat.

„Was wir in Los Alamos zu tun versuchen, ist herauszufinden, wie man vorgeschriebenes Feuer sicher umsetzt … wenn man bedenkt, dass es mit dem Klimawandel außerordentlich schwierig ist“, sagte er.

Beispiele für vorsätzlich vorgeschriebene Verbrennungen, die sich der Kontrolle entzogen haben, sind das Feuer auf dem Cerro Grande im Jahr 2000, das durch Wohngebiete von Los Alamos und über 12 Quadratmeilen des Labors fegte – mehr als ein Viertel des Campus. Das Feuer zerstörte mehr als 230 Häuser und 45 Gebäude im Labor. Im Jahr 2011 verbrannte ein größeres und sich schneller bewegendes Feuer die Ränder des Labors.

Atchley sagte, die Wälder des Westens könnten als eine riesige Reserve angesehen und gemessen werden, die Kohlenstoff speichert und dazu beitragen kann, den Klimawandel in Schach zu halten – wenn extreme Brände begrenzt werden können.

Landverwalter sagen, dass ausgedehnte US-Staatswälder nicht allein von Hand und Maschine ausgedünnt werden können.

Linn, der Physiker, sagt, dass die Modellierungssoftware für Waldbrände mit Landverwaltern des US Forest Service sowie dem Geological Service und dem Fish and Wildlife Service geteilt wird, um vorläufige Tests durchzuführen, um festzustellen, ob vorgeschriebene Brände leichter vorhersehbar und kontrollierbar sind.

„Wir befürworten niemanden, der eines dieser Modelle blind verwendet“, sagte er. „Wir befanden uns in dieser wichtigen Phase des Aufbaus dieser Beziehungen zu Landverwaltern und halfen ihnen, damit zu beginnen, es auch zu ihrem Modell zu machen.“

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