Wird Boeings Starliner diese Woche endlich zur ISS starten?

Wie das Sprichwort sagt: Wenn es beim ersten Mal nicht gelingt, versuchen Sie es erneut.

Morgen wird Boeing versuchen, seinen Orbital Flight Test-2 (OFT-2), den zweiten unbemannten Flug für das Raumschiff CST-100 Starliner des Luft- und Raumfahrtunternehmens, zur Internationalen Raumstation nach seiner Verzögerung im letzten Sommer erneut zu starten.

Die Reise wird die Fähigkeit des Raumfahrzeugs testen, sicher zur und von der ISS zu gelangen – was eine große Leistung sein wird, nachdem frühere Tests auf eine Reihe technischer Komplikationen gestoßen sind, die Boeing seit Beginn des Projekts erlebt hat. Das Fahrzeug wird mit einer Atlas V N22-Rakete der United Launch Alliance (ULA) von der Cape Canaveral Space Force Station in Florida aus der Erdatmosphäre fliegen und mehr als 500 Pfund Fracht zur Station transportieren, von denen mehr als die Hälfte aus Lebensmittel und Vorräte für die aktuelle Crew. Nachdem es etwa eine Woche dort angedockt war, wird es mit etwa 600 Pfund Besatzungsmaterial, darunter drei, zurückkehren Tanks des Stickstoff-Sauerstoff-Aufladesystems (NORS). die der Besatzung Atemluft liefern.

Einer der Gründe, warum der Test so riskant ist, ist jedoch, dass Boeing noch nicht wirklich beweisen muss, dass ihre Technologie die Distanz überstehen kann.

Seit das Space-Shuttle-Programm im Jahr 2011 eingestellt wurde, verlassen sich die USA auf das russische Sojus-Raumschiff, um Astronauten zur und von der Internationalen Raumstation zu befördern. Astronaut Mark Vande Hei, die im März zurückgekehrt sind, landete zuletzt mit einer russischen Rakete. Aber die NASA strebt an, ihre Optionen zu erweitern, um menschliche Nutzlasten in den Weltraum zu bringen. Deshalb die NASA Kommerzielles Crew-Programm ursprünglich sowohl SpaceX als auch Boeing angezapft, um Raumfahrzeuge zu bauen und zu betreiben, die Besatzung und Vorräte zur ISS transportieren könnten.

Das Dragon-Raumschiff von SpaceX startete erfolgreich Jungfernflug mit Besatzung im November 2020. Jetzt steht Boeing als nächstes auf dem Testfeld. Wenn der Test von Boeing am Donnerstag erfolgreich ist, könnte Starliner schließlich das zweite Fahrzeug werden, das als alternativer Service eingesetzt wird und Missionen für private und kommerzielle Flüge versorgt. Aber in den letzten Jahren hat das Unternehmen bei dem Versuch, das Raumschiff zu perfektionieren, mehr als ein paar Höhen und Tiefen erlebt.

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Die erste OFT-Mission von Starliner flog im Dezember 2019. Das Fahrzeug erreichte die Umlaufbahn, Softwarefehler verhinderten das Zünden der Triebwerke, was das Fahrzeug von der Flugbahn wegkatapultierte, die für das Rendezvous mit der ISS erforderlich war. Obwohl Experten des Sicherheitsgremiums der NASA erwarteten, dass die Störungen zu einem führen würden „Katastrophaler Ausfall eines Raumfahrzeugs“, Das Fahrzeug landete stattdessen zwei Tage später intakt auf der Erde. Auch wenn es seine ursprüngliche Mission nicht erfüllt hat, Starliners erste erfolgreiche Landung wird dazu beitragen, den Weg für zukünftige Missionen zu ebnen, um ähnliche Landungen durchzuführen. Nachdem die NASA die Erlaubnis erhalten hatte, den Test erneut durchzuführen, wurde sein Nachfolger OFT-2 auf August 2021 verschoben.

Aber die erste Iteration von OFT-2 hat die Startrampe nie verlassen. Die Mission wurde erneut geschrubbt, nachdem 13 der Ventile des Fahrzeugs, die zum Transport des für den Flug erforderlichen Schlüsseltreibstoffs verwendet werden, sich nicht wie vorgesehen öffnen ließen, da sie in der falschen Ausrichtung feststeckten. Da das Problem vor Ort nicht diagnostiziert oder behoben werden konnte, wurde das Fahrzeug für eingehendere Tests in die Boeing-Fabrik im Kennedy Space Center zurückgeschickt.

Abgesehen von diesen Fehlstarts setzen NASA- und Boeing-Experten gleichermaßen große Hoffnungen in den dritten Test des Unternehmens.

Während einer NASA-Pressekonferenz vor dem Start am 17. Markus Nappi, Vizepräsident und Programmmanager für das Boeing Commercial Crew Program, sagte, dass (vorbehaltlich guten Wetters) Vorflugkontrollen signalisieren, dass alle Systeme gut aussehen. „Wir haben gestern einen letzten Zyklus aller Ventile durchgeführt, und sie funktionieren alle nominell, also sind wir in guter Verfassung“, sagte er. „Es gibt wirklich keine offenen Fragen und wir sind bereit, am Mittwochmorgen loszulegen.“

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Auf die Frage, ob russische Kosmonauten eines Tages eingeladen würden, mit den amerikanischen Raumschiffen hin und her zu reisen, antwortete er auf derselben Konferenz. Dana Weigel, stellvertretender Manager des Programms der Internationalen Raumstation der NASA, sagte, die Agentur begrüße die Gelegenheit, Raumbesatzungsmitglieder aus der ganzen Welt zu transportieren.

„Unser Ziel ist es, eine sogenannte integrierte Besatzung zu haben, das heißt, wir haben eine russische Besatzung, die in unseren Fahrzeugen der US-Gruppe fliegt, und wir würden unsere Besatzungsmitglieder gerne in den Sojus-Fahrzeugen fliegen“, sagte Weigel. Aber bevor das passiert, „möchten die Russen mit neu fliegenden Raumfahrzeugen sicherstellen, dass wir mit dem Testen, Zertifizieren und Demonstrieren dieser Fähigkeit fertig sind.“

Starliner wurde auch so konzipiert, dass es vollständig autonom ist, ein Schritt, der die für eine potenzielle Besatzung erforderliche Schulungszeit erheblich verkürzt. Aber vorerst wird das unbemannte Raumschiff von Boeing von Astronauten überwacht, nachdem es an der ISS angedockt hat. Sobald es die Station erreicht hat, sendet die Besatzung einige Befehle an Starliner, um zu sehen, ob es wie erwartet reagiert, und sendet diese Daten dann zurück an die Missionskontrolle auf der Erde.

Die Informationen, die die NASA über ihre Fähigkeiten erhalten wird, könnten den Unterschied zwischen dem lang erwarteten Erfolg von Boeing oder in einem vierten Angebot einem weiteren Jahr langwieriger Tests und Inspektionen bedeuten. Hier hoffen wir, dass das dritte Mal der Charme ist.

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